A grande queimadura de 1910

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O incêndio varreu cerca de 2,7 milhões de acres de florestas federais, incluindo este posto de pinheiros brancos na Floresta Nacional Couer d’Alene de Idaho. (Serviço Florestal dos EUA)

Lojistas, mineiros e donas de casa em Wallace, Idaho, estivera reclamando da fumaça durante a maior parte do verão de 1910. Choveu pouco desde a primavera, e a floresta seca na floresta nas encostas circundantes gerou numerosas pequenas chamas. A fumaça, às vezes à beira de um nevoeiro, envolvia a cidade. O incipiente Serviço Florestal dos EUA estava lutando para acompanhar os incêndios. Em meados de agosto, o guarda florestal Ed Pulaski, um dos poucos homens experientes do serviço, se aventurou com uma equipe para combater incêndios perto da bifurcação oeste de Placer Creek, a cerca de 8 km ao sul da cidade, enquanto o companheiro Henry Kottkey e seus homens lutavam contra um incêndio. em Loop Creek.

“O fogo está explodindo”, relatou Kottkey logo aos supervisores. “Estou preocupado.”

Ele também estava preocupado com a esposa Bertha, que havia entrado no Hospital Providence em Wallace para dar à luz o terceiro filho do casal. Outros estavam ficando ansiosos também. Em Taft, Mont., Que o Chicago Tribune havia rotulado recentemente de “a cidade mais perversa da América” e em outros assentamentos irregulares no norte das Montanhas Rochosas – Saltese em Montana e Mullan, Avery e Grand Forks em Idaho – garçonetes, ferrovias e prostitutas vigiavam as colinas em chamas.

Em Little Beaver Creek, norte de Thompson Falls, Montana, Lily Cunningham, de 3 anos, observava fascinada as plumas brilhantes de fumaça laranja flutuando pelo céu noturno. Ela poderia dizer que sua mãe estava assustada, pois estava chorando. Mas Lily achou as nuvens alaranjadas lindas.

“O país foi varrido”, lembrou um sobrevivente da paisagem gritante deixada na esteira do incêndio

Outros moradores das Montanhas Rochosas do norte, especialmente aqueles com lembranças de incêndios anteriores, começaram a planejar sua fuga e planejar o que poderiam levar consigo a cavalo, em carroças ou no trem. Algumas máquinas de costura enterradas, ferramentas e baús cheios de objetos pessoais e lembranças da família para recuperação posterior.

Em poucos dias, ventos sopravam das colinas baixas da região de Palouse, no sudeste de Washington, abanando as chamas e fundindo os milhares de pequenos incêndios em um único incêndio maciço. Apelidada de “Big Burn” ou “Big Blowup”, a tempestade resultante continua sendo o maior incêndio que se sabe ter atingido os Estados Unidos e, como escreveu um historiador, “possivelmente o maior da história da América do Norte”. Queimou cerca de 3 milhões de acres de floresta virgem, principalmente no norte de Idaho e no oeste de Montana, e matou dezenas de pessoas, principalmente bombeiros.

“O país foi varrido”, lembrou um sobrevivente da paisagem gritante deixada na esteira do incêndio.

O primeiro relatório de incêndio nas Montanhas Rochosas do norte a estação chegou em 29 de abril, mais cedo do que o habitual, da recém-declarada Floresta Nacional Blackfeet, no noroeste de Montana. À medida que a primavera chegava a um verão quente incomumente seco, inundavam centenas de pequenos incêndios, muitos provocados por raios, outros por cinzas lançadas por locomotivas a vapor ou por ações descuidadas de mineiros e até guardas florestais inexperientes. Uma forte tempestade de raios sobre o Bitterroots na noite de 26 de julho exacerbou a situação, acendendo uma enxurrada de incêndios que estenderam as linhas do Serviço Florestal e começaram a ficar fora de controle.

“Para cada incêndio que apagamos”, disse um funcionário de um jornal de Missoula, no estado de Montana, “um novo foi relatado”.

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À medida que o incêndio se intensificava, autoridades locais cada vez mais desesperadas traziam cargas de trens de bombeiros de todas as esferas da vida. (Museu do Norte de Idaho)

No início de agosto, estima-se que 3.000 incêndios estavam queimando em Idaho, Montana e Washington, incluindo os incêndios em Bean Creek, em Lakeview e Loop Creek, em Mineral County, em Placer Creek, em Placer Creek, em Trout Creek e inúmeros outros sem nome. O Serviço Florestal lutava contra eles com seriedade, mas faltava suprimentos e pessoal. Pressionado por mão-de-obra, recorreu ao recrutamento de imigrantes recém-saídos do trem e prisioneiros das prisões da região.

Desesperado, o Serviço Florestal apelou por ajuda federal ao presidente William Howard Taft, que em 7 de agosto autorizou o envio de tropas do Exército para ajudar nos esforços de combate a incêndios. Mil e quinhentos soldados finalmente se juntaram às linhas de fogo. A maioria eram soldados de búfalo da 25a Infantaria dos EUA de Fort George Wright, ao norte de Spokane. Infelizmente, como os imigrantes recém-recrutados, os presos presos e os neófitos do Serviço Florestal, esses soldados negros tinham pouca ou nenhuma experiência no combate a incêndios florestais.

Independentemente disso, eles fizeram o que podiam, até tentando induzir a chuva. A partir de meados de agosto, sob a direção de seus oficiais, os soldados dos búfalos passaram 60 horas seguidas disparando canhões e cargas de dinamite no céu. Seus esforços foram motivados pela observação desgastada pelo tempo de que a chuva geralmente seguia grandes batalhas militares envolvendo tiros de canhão.

Dessa vez, a tática falhou – não choveu.

Em Wallace e Taft, Saltese e Avery, aumentaram as preocupações.

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The Big Burn deixou um terço da cidade de Wallace, Idaho, em cinzas. (Biblioteca do Congresso)

Os mineiros e comerciantes de longa data da região não eram estranhos ao fogo. Wallace, fundado em 1884 quando o homônimo coronel William R. Wallace construiu uma cabana no promissor local da cidade, havia crescido à medida que caçadores de fortunas vinham atrás de minério de ouro e prata nas colinas circundantes. Em 1890, estava prosperando. Naquele mês de julho, no entanto, um incêndio residencial alimentado por ventos fortes devastou o distrito comercial, destruindo 19 bares e hotéis, três estábulos de libré, um banco, um teatro, o escritório de jornais, consultórios de médicos e advogados, lojas e lojas.

Agora, o incêndio ameaçava.

Brasas ardentes caíam na cidade e incendiam dois toldos de lona. Embora os habitantes da cidade em alerta tenham rapidamente apagado essas chamas, em 19 de agosto as companhias de seguros locais, observando alarmadas as chamas que invadiam rapidamente, pararam de emitir apólices de seguro contra incêndio.

Enquanto as brilhantes nuvens alaranjadas que fascinavam Lily Cunningham, de 3 anos, se aproximavam da casa da família em Little Beaver Creek, seus pais liberavam gado, protegiam pertences da cabine, empilhavam o que couber na adega e fugiam para a casa de um vizinho. Colocada na cama com os filhos pequenos do vizinho, Lily observou pela janela os adultos e as crianças mais velhas esculpirem uma linha de fogo e apagar as brasas que pousavam no curral.

Em 20 de agosto, os ventos vieram. “[That] Sábado à tarde ”, escreveu o historiador Tim Egan em seu livro de 2009 The Big Burn, “As condições atmosféricas deram origem a um Palouser que levantou a sujeira vermelha das colinas e bateu nas florestas – não como uma rajada de vento ou um golpe episódico, mas como um aríete de ar forçado”.

Quando o vento atingiu as ladeiras, acelerou, achatando as chamas e incinerando tudo em seu caminho. Hidrocarbonetos na seiva resinosa dos pinheiros brancos ocidentais predominantes saíam das árvores, liberando gás altamente inflamável que se espalhava por centenas de quilômetros quadrados e detonava espontaneamente enquanto aquecia.

“Em questão de horas”, observou o Serviço Florestal, “incêndios se transformaram em tempestades e árvores aos milhões se transformaram em velas explodindo. Milhões de árvores a mais – sugadas do chão, raízes e tudo – tornaram-se maçaricos voadores. Já estava escuro às quatro da tarde, exceto pelas bolas de fogo movidas pelo vento que rolavam de colina a colina a 112 quilômetros por hora. Eles saltaram desfiladeiros com 800 metros de largura em um movimento fluido. Encostas inteiras das montanhas pegaram fogo em um instante.

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Respondendo a um apelo do Serviço Florestal, o governo enviou tropas do Exército dos EUA para combater o incêndio em campos de campo como este. (Museu do Norte de Idaho)

Ao meio-dia de 21 de agosto, nuvens agitadas de fumaça havia escurecido o céu ao sul de Denver e ao norte da cidade de Saskatoon, em Saskatchewan, Canadá. As pessoas alegavam ter visto morcegos noturnos ao meio-dia. A fumaça do incêndio, informou o Serviço Florestal, “transformou o sol em uma estranha cor de cobre em Boston. A fuligem caiu no gelo da Groenlândia. À medida que o incêndio aumentava, as pessoas no interior de Nova York, a cerca de 3.000 quilômetros a leste de Wallace, podiam sentir o cheiro de fumaça ao vento, e os navios no Oceano Pacífico, a oeste, tinham problemas para navegar pelas estrelas devido à fumaça que obscurecia o céu noturno.

A tempestade de vento soprou pelo vento por 48 horas. “Por pura força física”, diz Egan, “não vimos nada parecido desde então”. O guarda-florestal Edward G. Stahl lembrou chamas com centenas de metros de altura, “mergulhando na terra em grandes curvas, um verdadeiro demônio vermelho do inferno”.

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O guarda-florestal Edward G. Stahl lembrou chamas com centenas de metros de altura, “mergulhando na terra em grandes curvas, um verdadeiro demônio vermelho do inferno”

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Em Wallace, o medo atingiu um pico de febre. As autoridades ordenaram trens para evacuar as mulheres e crianças da cidade. Em 19 de agosto, Bertha Kottkey deu à luz um filho, em homenagem a seu pai. Enquanto os incêndios ameaçavam a cidade, Bertha e Henry Jr. juntaram-se a outros pacientes e funcionários do Hospital Providence, evacuados por um trem na direção leste. Eles apenas conseguiram. Imediatamente após o vagão atravessar um cavalete nos arredores da cidade, a estrutura carbonizada entrou em colapso. Chegando com segurança em St. Regis. Mont., Os pacientes e a equipe foram transferidos para um trem com destino à capital de Montana, Helena, onde pegaram outro para Missoula. Eles não tinham como saber na época, mas o Hospital Providence seria um dos poucos edifícios no extremo leste de Wallace, atingido pelo fogo, para sobreviver.

Enquanto isso, na cidade os homens haviam sido ordenados para as linhas de incêndio, e as autoridades haviam libertado prisioneiros da prisão da cidade para ajudar. (Apenas dois, um assassino acusado e um ladrão de banco, foram mantidos algemados.) As cinzas caíram como neve. Naquela noite, uma grande brasa caiu em meio a baldes de graxa de prensa e panos embebidos em solvente ao lado do Wallace Times construção. O incêndio resultante incendiou o escritório do jornal, depois se espalhou rapidamente para uma fábrica adjacente, uma pensão, dois hotéis e a estação ferroviária.

Quando o fogo se espalhou, um homem idoso chamado John Boyd, cujo filho era capitão dos bombeiros de Wallace, finalmente se dirigiu ao depósito para embarcar em um dos trens que aguardavam. De repente, lembrando-se de seu amado papagaio de estimação, ele voltou para casa para recuperar o pássaro. Mais tarde, os pesquisadores encontraram seus corpos lado a lado na rua. Mestre e pássaro morreram de inalação de fumaça.

Além dos limites da cidade, uma vasta faixa das Montanhas Rochosas do norte estava em chamas.

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Soldados búfalos da 25a Infantaria dos EUA, de Fort George Wright, norte de Spokane, Washington, atenderam à ligação. (Museu do Norte de Idaho)

Um morador de Mullan comparou o fato de estar “dentro de uma tigela funda que é completamente forrada com chamas ferventes”. Pontes ferroviárias queimaram e desabaram. Sempre que possível, os trens se refugiavam nos túneis. Grand Forks, uma cidade de lona e madeira na fronteira entre Idaho e Washington, simplesmente desapareceu quando a tempestade passou. “Todo o horizonte a oeste estava em chamas”, relatou um guarda.

Em meio às colinas em chamas, o insuficiente Serviço Florestal fez o que pôde com sua força de guardas florestais, recrutas apressados ​​e soldados de búfalo. Enquanto os incêndios saíam do controle, Henry Kottkey e sua equipe abandonaram a linha em Loop Creek e rapidamente procuraram abrigo no ar mais frio de um grande bueiro de ferrovia. Para o guarda-florestal leste, Ed Pulaski conduziu sua tripulação de 45 homens e seus dois cavalos para um poço de minas. Lá, os homens cobriram a entrada do túnel com cobertores, os molharam com água parada do poço e finalmente caíram no chão, onde o ar era respirável.

Os soldados búfalos continuaram lutando. Em Wallace e em outros lugares, eles trabalharam durante a noite, carregando baldes de água e incendiando o fogo. “Nenhum homem no estacionamento sabia o que era uma faixa amarela”, lembrou um morador de Avery. “Eles nunca reclamaram. Eles nunca tiveram medo.

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O guarda florestal Ed Pulaski, sua tripulação de 45 homens e dois cavalos abrigados neste poço de lama. Cinco horas depois, todos, exceto cinco homens e os cavalos, emergiram feridos, mas vivos. (Serviço Florestal dos EUA)

Pulaski e a tripulação finalmente emergiram após cinco horas de bruços na lama do poço de minas, o fogo passando por eles. Mas cinco homens e os dois cavalos estavam mortos, e os outros estavam em vários estados de angústia. O próprio Pulaski estava em péssimo estado. Queimado nas mãos, na cabeça e no rosto, ele estava cego de um olho e com medo de perder o outro. Embora as solas dos sapatos estivessem queimadas, a tripulação desceu a ardente montanha. Liderando o caminho, Pulaski fez o possível para seguir um caminho familiar agora obscurecido entre os restos carbonizados da floresta. O grupo esfarrapado finalmente encontrou um grupo de mulheres que procuravam sobreviventes na floresta queimada em Placer Creek. Os socorristas cumprimentaram os homens com café e uísque.

Eles haviam conseguido. Kottkey e a tripulação também haviam sobrevivido, e os soldados exaustos dos búfalos logo retornaram ao posto ao norte de Spokane.

Na noite de 21 de agosto, os ventos que haviam alimentado a tempestade haviam se movido para o leste, e nuvens de tempestade começaram a vir de Washington. Depois choveu, uma chuva constante e úmida, uma lavadora de barranco que sufocou o fogo, deixando uma paisagem lunar de cinzas úmidas e obstáculos fantasmagóricos.

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(Molly Quinn / The Spokesman-Review, Spokane, Washington.)

No seu auge, o Big Burn cobria uma área do tamanho de Connecticut. Ele destruiu mais de 3 milhões de acres de floresta virgem por Idaho, Montana, Washington, Oregon e Colúmbia Britânica, incluindo 2,6 milhões de acres de floresta nacional e 521.184 acres de terras privadas. As perdas de madeira chegaram a um bilhão de dólares. O incêndio matou pelo menos 87 pessoas, 78 das quais eram bombeiros. (Cinquenta e quatro deles foram enterrados no St. Maries 1910 Fire Memorial, marcado por uma laje de granito de dois metros e meio no cemitério daquela cidade de Idaho.) Não foi possível estabelecer um número exato de vítimas civis devido aos escassos registros mantidos no momento. Além disso, aqueles que fugiam do fogo haviam se espalhado pelo deserto. Alguns foram inteiramente consumidos pelas chamas, incluindo as dos assentamentos desaparecidos de Grand Forks e Taft. Um terço de Wallace, todo o extremo leste da cidade, estava em cinzas. Uma revista descreveu a região como um “cemitério, pedaços aleatórios de troncos fritos e meio queimados, uma floresta não mais”.

Com a passagem das chuvas de boas-vindas que as estradas abriram, os trens começaram a circular novamente e os evacuados voltaram para desenterrar suas máquinas de costura enterradas e lembranças da família.

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Sentados no centro deste retrato de família dos anos 30, estão o guarda florestal Henry Kottkey, que apagou o fogo em um bueiro de ferrovia, e a esposa Bertha, que deu à luz o filho Henry Jr. (parado no centro) em 19 de agosto de 1910. Revisão de porta-voz, Spokane, Washington.)

Após uma longa recuperação, Pulaski voltou a trabalhar no Serviço Florestal. Em 1931, pouco antes dos 65 anos, ele morreu de complicações de seus ferimentos em casa em Coeur d’Alene, Idaho. Enquanto Kottkey e seus homens emergiram ilesos do bueiro em que se abrigaram, a casa de Henry e Bertha em Falcon, ao sul de Wallace, havia sido destruída. O casal e os três filhos se mudaram para a Flórida. Eventualmente, quando as más lembranças desapareceram, eles voltaram e criaram mais cinco filhos. O filho Henry Jr. mais tarde ingressou no Serviço Florestal.

Lily Cunningham, de três anos, e sua família sobreviveram à provação, assim como todas as vacas da família que seus pais haviam libertado antes do incêndio. Seus únicos pertences restantes eram as roupas nas costas e uma querida cadeira de balanço, fotos de família e outros itens armazenados na adega. No entanto, a família ficou na região e reconstruída. Lily viveu o suficiente para ser reconhecida como a última sobrevivente conhecida do Big Burn.

Após o incêndio, o Serviço Florestal ganhou estatura e recebeu o aumento de recursos e mão-de-obra necessários para implementar uma nova política de combate a incêndios, uma que contivesse cada incêndio, seria extinta onde e quando ocorresse, a qualquer custo. Nas décadas que se seguiram à política de linha-dura, aparentemente, deu frutos, já que os guardas florestais foram rápidos em detectar, atacar e extinguir a maioria dos incêndios florestais. Não havia mais Big Burns, nem cidades destruídas.

Mas a política teve uma consequência não intencional. “Com o tempo”, explica Ryan Haugo, ecologista florestal de Idaho, “a exclusão do fogo de paisagens florestais resultou na acumulação e secagem de combustíveis; florestas mais densas e menos diversas; e uma receita para chamas catastróficas mais uma vez. Adicione um clima em mudança – com verões mais longos, mais quentes e secos – e fica claro que a abordagem de “luta a todo custo” para incêndios florestais não poderia ser sustentada “.

De fato, havia deixado áreas de floresta vulneráveis ​​a incêndios maiores e mais danosos, fato que os ecologistas florestais não reconheceram até a década de 1970 e o próprio Serviço Florestal não aceitou completamente até a década de 1990. Por fim, afastando-se da estratégia de supressão de incêndio de décadas gerada pelo Big Burn, o chefe do Serviço Florestal Jack Ward Thomas declarou que seus guardas florestais combateriam certos incêndios, enquanto permitiam que outros queimassem.

“O fogo não é bom nem ruim”, disse Thomas. “Apenas isso.” WW

Oeste selvagem O colaborador e ex-jornalista Chuck Lyons é um escritor freelancer baseado em Rochester, Nova York. Para uma leitura mais detalhada, ele sugere The Big Burn: Teddy Roosevelt e o fogo que salvou a América, de Timothy Egan; The Big Burn: O Grande Incêndio Florestal do Noroeste de 1910, de Don Miller e Stan Cohen; e Ano dos incêndios, de Stephen J. Pyne.

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