A primeira lua a pousar 50 anos depois: Apollo 11 – Um legado de possibilidades – História é agora revista, podcasts, blog e livros

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Numa noite quente de verão de 1961, dois meses depois que o presidente John Kennedy declarou uma missão à Lua como objetivo nacional, o conselheiro presidencial Theodore Sorensen sentou-se nos degraus da frente de sua casa em Washington, olhando os céus e se perguntando sobre o sabedoria de criar um programa para enviar seres humanos ao espaço sideral.

“Era realmente possível”, lembrava Sorensen, “ou era tudo louco?”

Louco ou não, oito anos depois, o objetivo foi alcançado com a jornada da Apollo 11 em julho de 1969 – cinco meses antes do prazo de Kennedy para alcançar a lua “antes que a década acabe”.

Embora o objetivo específico de alcançar a lua tenha sido alcançado, a intenção mais ampla de Kennedy – demonstrar ao mundo a supremacia da América em tecnologia e vontade nacional – também foi mais do que satisfeita. E se os Estados Unidos não estivessem envolvidos ao mesmo tempo em uma guerra sem esperança e sem fim no Vietnã, os benefícios para a nação poderiam ter sido ainda mais pronunciados.

Olhando para trás, para um legado mais profundo

Agora, 50 anos depois, podemos olhar para trás e perguntar: Apollo criou um legado duradouro? A resposta mais óbvia é sim – os EUA chegaram à lua e, com essa conquista, estabeleceram firmemente os Estados Unidos como o líder eminente em ciência e engenharia do século XX.

Graças a Apollo, os EUA ainda apóiam um vigoroso programa espacial – mesmo sem um cronograma atual de missões tripuladas – que envolve os setores público e privado. E, é claro, podemos especificar os benefícios diretos de nossos esforços no espaço, com uma lista de produtos específicos tão diversos como tecidos para prevenção de incêndios, células solares melhoradas, alimentos liofilizados e monitoramento médico, entre centenas de outros.

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Mas, além dessas realizações individuais, os avanços duradouros são menos tangíveis, e ainda mais profundos.

O choque de inspiração

O maior valor de Apollo para a experiência americana emergiu do foco repentino e abrupto de inspiração tecnológica necessária para criar a missão lunar – o maior esforço financeiro já feito por uma nação em tempos de paz.

Embora se possa apontar as crescentes necessidades de defesa nacional na guerra fria como um catalisador do crescimento econômico, foi a pesquisa e o desenvolvimento em todo o espectro científico exigido pelo Programa Apollo, compactado de décadas a alguns anos na década de 1960, que agiu a uma velocidade vertiginosa como um acelerador formidável no avanço da nação. O choque causado pelo programa espacial tripulado produziu uma trilha de benefícios – não apenas pelos resultados alcançados no espaço, mas pelas possibilidades técnicas que a missão iluminou.

Transcendendo invenções e produtos individuais, a Apollo estimulou a ampla expansão de avanços em uma ampla gama de indústrias e campos – incluindo muitas empresas esclarecidas que são lucrativas e progressivas, como organizações envolvidas em equipamentos médicos de precisão ou fontes alternativas de energia.

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Por exemplo, o processo de criação do Computador de Orientação Apollo, com sua margem fina de recursos necessária para apoiar as missões lunares, tornou-se uma inspiração de alto nível na indústria de computadores para criar novas gerações de componentes que eram mais poderosos, menores, e mais barato.

As crescentes necessidades de tecnologia digital do país em programas espaciais criaram um mercado próspero – e competitivo – na criação de semicondutores e hardware relacionado para a indústria de computação. Os projetos do governo dos EUA – principalmente defesa e espaço – foram os maiores compradores mundiais de semicondutores – respondendo por quase 70% de todas as vendas – estimulando a produção e diminuindo os preços. Em 1962, o preço médio de um chip de computador era de US $ 50; em 1973, o preço havia caído para 63 centavos.

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Além de apenas reduzir os custos de tecnologia, a Apollo provou ser um poderoso catalisador para o mundo digital muito tempo após o término das missões – com importantes ligações ao crescimento do Vale do Silício e de outros cadinhos de tecnologia. O caminho ficou claro para o desenvolvimento de novos tipos de computadores que ainda não existiam, incluindo computadores criados para indivíduos. Logo viriam os primeiros computadores pessoais nas décadas de 1970 e 1980; a internet não estava muito atrás.

Novos líderes, novo progresso

Esse progresso foi possível em grande parte devido ao crescimento da liderança tecnológica – uma nova geração que surgiu nos negócios, na ciência e na engenharia americanos, graças ao florescimento do programa espacial.

“Muitas pessoas apontam para os garotos que trabalham em suas garagens no Vale do Silício como ponto de partida para as indústrias de tecnologia dos anos 80”, disse o historiador espacial Roger Launius. “Mas grande parte da inovação daquela época já vinha de cientistas e engenheiros treinados para trabalhar no programa espacial; depois da Apollo, essas pessoas se dispersaram e foram a todos os lugares – para empresas, universidades, think tanks – levando consigo o conhecimento que obtiveram ao trabalhar no programa espacial.

“Vimos um surgimento de tecnologia na década de 1970”, disse Launius, “que foi em grande parte o resultado da base de conhecimento que se acumulou durante o programa espacial e que foi impulsionada por Apollo”.

O pouso da Apollo 11 na Lua foi a conquista mais importante em tempos de paz do século XX. Ainda mais importante, porém, é a ampla gama de mudanças inspiradas pela Apollo, que continua a tocar a experiência americana.

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