Como foi encontrada a fonte do rio Nilo: resolvendo “o problema das idades” – History is Now Magazine, Podcasts, Blog e Livros

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John Hanning Speke olhou para as torrentes espumosas que saíam do lago que ele acabara de nomear Victoria em homenagem a sua amada rainha. Speke sorriu em triunfo, e não admira que a data fosse 28 de julho de 1862 e Speke, junto com seu companheiro James Augustus Grant, estava prestes a resolver um enigma que atormentara o mundo por 2.000 anos; a fonte do maior rio do mundo, o Nilo: “Aqui, finalmente, eu estava à beira do Nilo!”, ele escreveu mais tarde em seu diário.

Pode parecer estranho que encontrar o lugar onde um rio começa seja tão difícil, mas não foi chamado de “O Problema das Eras” por nada! De fato, as cabeceiras do sistema do rio Nilo têm uma geologia tão complicada que até hoje geógrafos e outros cientistas continuam estudando sua rede de características físicas tipo labirinto e debatendo sua fonte. Tecnicamente, esse prêmio vai para uma pequena fonte nas colinas do Burundi. Esta primavera está entre as cabeceiras que nutrem o lago Victoria.

Se a geografia complexa não bastasse, pense em como seria desafiador explorar o mesmo sistema sem a sofisticada tecnologia e transporte de que os exploradores de hoje desfrutam. Viajar naquela parte da África em meados do século XIX não foi fácil; febre, ataques de moradores hostis e deserções foram apenas alguns dos problemas encontrados. Quando você perceber que quase todas as milhas acidentadas, quentes, molhadas, arranhadas e infestadas de insetos foram uma luta, você entenderá por que a descoberta levou tanto tempo.

Por que era tão importante descobrir a fonte do Nilo, afinal? O rio Nilo sempre ocupou um lugar especial na imaginação da humanidade. Para os egípcios, era a base divina da própria vida, pois sem ela a vida era impensável. Para eles, seus inícios foram perdidos em mistério, fluindo de uma terra muito além de onde ousavam se aventurar, e eles simplesmente a adoravam como um deus. Muitas civilizações posteriores admiraram a bela e maravilhosa cultura do Egito e poderiam apontar os egípcios como os criadores da vida civilizada. Não é difícil perceber, então, por que, começando pelos sempre curiosos gregos, uma busca pela fonte do lendário Nilo se tornou uma obsessão contínua.

Do Mito à Ciência

Quando Richard Burton e seu parceiro Speke começaram sua busca, dois mil anos de tentativas fracassadas se estenderam diante deles. Tanto os gregos quanto os romanos, incapazes de penetrar nas partes mais altas do Nilo, recorreram a especulações ou boatos sobre a origem última do grande rio. Os romanos intrigados representavam o Nilo como um deus masculino, com o rosto e a cabeça obscurecidos pela cortina. Para ser justo, porém, o comerciante grego Diógenes e o matemático Eratóstenes identificaram corretamente os lagos para o interior da costa leste da África como a fonte do Nilo. Esse conhecimento foi observado pelo grande Ptolomeu. Mas mencionar algo é uma coisa, ver por si mesmo é outra completamente diferente! Por séculos depois de Ptolomeu, a questão foi relegada ao reino da fábula e da especulação. Isso incluía o mito do Prester John e a idéia de que um ramo do Nilo fluía para o Atlântico.

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As brumas da especulação começaram a clarear à medida que a luz da ciência moderna e das descobertas brilhava sobre a questão. Em meados do século XVIII, havia sido identificada a conexão do Nilo Azul e Branco, além de um rio serpenteando no lago Tana, que agora sabemos ser a fonte do Nilo Azul. Mas foi para os vitorianos que a honra de resolver a “Grande Questão” deveria ser dada; especificamente Burton, Speke e Grant.

Seria necessário um sujeito determinado para resolver um enigma de 2.000 anos e esses três homens certamente se encaixavam na descrição. Speke era um oficial do exército indiano. Após meses extenuantes de treinamento e luta, Speke passou suas licenças não relaxando, mas explorando o Himalaia e o Tibete. Burton já era famoso como viajante, linguista e, digamos, “excêntrico”. Ao contrário do Speke disciplinado e bem-educado, Burton era conhecido por ser irascível e difícil de lidar. Burton foi um daqueles homens que colocaram a obediência a suas próprias convicções acima da convenção social. Seu método de viagem era fundir-se com a população local, de modo a ser indistinguível deles. Sua facilidade com cinco idiomas foi outra distinção incomum. O que esses dois homens compartilhavam era uma obsessão pela exploração e seus talentos combinados alcançaram um dos grandes feitos na história da descoberta.

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Foi Burton quem convidou Speke para se juntar a ele na exploração do leste da África. Isso foi em 1854. Dois anos depois, patrocinado pela Sociedade Geográfica Real, começou uma expedição ao interior do leste da África para localizar uma série de grandes lagos que se diz existir. Eles também, é claro, esperavam encontrar a fonte do Nilo.

Um prêmio ganho, mas um amigo perdido

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Sua tentativa final começou em junho de 1857. Essa caminhada de 800 quilômetros foi desacelerada não apenas com febre, mas com as intermináveis ​​complicações da política local. À medida que a expedição passava do domínio de um governante para outro, eram necessárias muita cautela e habilidade para garantir permissão e proteção, além de recrutar guias. Isso envolveu tanta doação e suborno de presentes que a expedição foi muito veloz quando Speke fez sua grande descoberta. Burton ficou tão doente que acabou sendo forçado a ficar para trás enquanto Speke seguia em frente a um lago que os locais chamavam de Ukerewe. Essa separação era ameaçadora para os dois aventureiros, pois significava que, quando Speke viu o que ele acreditava ser a fonte do Nilo, Burton não estava lá para ver por si mesmo. Burton se recusaria a aceitar a opinião de Speke. Isso levou a um desentendimento entre os dois homens que rapidamente se tornou muito público e amargo.

No entanto, a separação de dois grandes homens de exploração não parou a marcha do progresso geográfico. Deixando Burton para trás no assentamento árabe de Ujiji, perto do lago de mesmo nome, Speke atravessou esse lago, agora conhecido como Lago Tanganyika, esperando que fosse a fonte do Nilo. Incapaz de obter um barco adequado, Speke foi forçado a abandonar a missão e voltou a Burton. Enquanto se recuperavam em Kaze, na terra dos Unyamwezi onde haviam ficado antes, os habitantes locais relataram mais histórias do lago Ukerewe aos dois exploradores. A doença minou o interesse que Burton normalmente teria, mas as histórias despertaram a imaginação de Speke. Com uma força reunida às pressas de homens e suprimentos, Speke partiu para o lendário lago. Em 30 de julho de 1858, ele chegou às margens do lago. Ele concedeu o nome Victoria no lago em homenagem à sua rainha. Mas a falta de provisões e equipamentos obrigou Speke a se contentar com um esboço do lago e uma convicção ardente de que ele tinha a solução para um enigma de 2.000 anos de idade. Ele voltou ao Kaze e apresentou seu caso ao colega. Burton, que estava com febre, recusou-se a aceitar a conclusão de Speke. Seguiu-se um debate em que os dois homens não concordaram. A discussão tornou-se extremamente animada. Doença, exaustão e divergência de temperamento desempenharam seu papel. As consequências finais ocorreram quando Speke, na Inglaterra, apresentou seu caso à Royal Geographic Society. Burton continuara em Zanzibar, doente demais para viajar, mas esperava que Speke atrasasse seu anúncio até que Burton estivesse presente para discutir seu lado da questão. Embora Speke mal pudesse pedir aos patrocinadores que esperassem para ouvir os resultados de seus investimentos, Burton via as ações de Speke como um pecado mortal e nunca o perdoava.

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O enigma finalmente desvendado

Para confirmar a descoberta épica, Speke voltou à África, desta vez na companhia de um velho companheiro de seus dias na Índia, James Augustus Grant. Tendo aprendido sua lição de tentativas anteriores, Speke e Grant reuniram uma expedição bem provida de 200 homens antes de partirem em 1860. No entanto, os atrasos habituais das viagens na África naquela época causavam atrasos intermináveis. De fato, seriam dois anos antes que Speke chegasse ao seu destino tão esperado. Mas quando Speke ouviu falar de um rio que corria do lago Vitória, nada o impedia de alcançar o que os homens sonhavam há tanto tempo. Deixando o Grant, assolado pela febre, para descansar, ele explorou o lago Victoria e encontrou as corredeiras onde um rio deixava o lago e alimentava o Nilo.

Regressado por Grant e acompanhado por outro associado do serviço indiano, o entusiasta da caça Samuel Baker, Speke começou uma descida do Nilo. Ao chegar a Cartum, Speke não perdeu tempo em enviar um agora famoso telegrama para Londres. A mensagem concisa mas importante dizia simplesmente: “O Nilo está resolvido”. Ao retornar à Inglaterra, Speke recebeu todo o crédito e aplausos por suas realizações. Como Colombo, o momento de triunfo de John Hanning Speke teve vida curta. Apenas dois anos depois, em um trágico pós-escrito, e no dia anterior ele enfrentaria seu antigo colega e inimigo Burton em um debate sobre a questão do Nilo, Speke foi morto em um acidente de caça. Ele tinha 37 anos.

A confirmação final da fonte do Nilo foi esperar até 1875. Foi então que Henry Morton Stanley, da fama “Dr. Livingstone eu presumo”, circulou o lago Victoria e confirmou a alegação de Speke. Determinação exaustiva, sofrimento e imaginação haviam resolvido outro mistério antigo.

O que você acha dos exploradores que confirmaram a fonte do rio Nilo? Deixe-nos saber abaixo.

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