Como um criminoso de guerra nazista condenado e 72 de seus homens se libertaram

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A justiça foi negada?

PARA OS SOLDADOS AMERICANOS que haviam sofrido e sangrado na luta contra a Alemanha nazista, era um dia que eles nunca queriam ver. Às 14h em 22 de dezembro de 1956, o ex-coronel da SS Joachim Peiper, a quem a Associated Press chamou de criminoso de guerra número 1 pessoal das IGs, saiu da prisão de Landsberg na Alemanha Ocidental como um homem livre. Uma década antes, Peiper havia sido condenado a ser enforcado por orquestrar o massacre de 84 prisioneiros americanos perto da vila belga de Malmedy durante a Batalha do Bulge. Desde então, no entanto, os erros do Exército dos EUA, a Guerra Fria e as intrigas políticas internacionais convergiram de maneiras inesperadas para ajudar Peiper a evitar o carrasco e ganhar sua liberdade.

Caneca de Joachim Peiper. (Museu Memorial do Holocausto dos Estados Unidos, cortesia de Joseph H. Williams)
Caneca de Joachim Peiper. (Museu Memorial do Holocausto dos Estados Unidos, cortesia de Joseph H. Williams)

O MASSACRE que colocou esses eventos em movimento ocorreu em outro dezembro – 12 anos antes de Peiper sair da prisão.

Em dezembro de 1944, a Alemanha planejou uma ofensiva surpresa para vencer uma guerra que já parecia perdida: um relâmpago através das Ardenas para dividir os exércitos britânico e americano e tomar o porto de suprimentos aliados de Antuérpia. Os americanos chamariam isso de Batalha do Bulge. O comando de Peiper, o 1º Regimento SS Panzer, foi designado para liderar o ataque do Sexto Exército Panzer e capturar as pontes sobre o rio Meuse, na Bélgica.

Aos 29 anos, Peiper era o mais jovem comandante regimental da Waffen SS. De 1938 a 1941, ele havia ajudado o chefe da SS Heinrich Himmler. Transferido para a Frente Oriental em 1941, Peiper ganhou fama como um ousado comandante de combate e seus homens ganharam notoriedade por sua brutalidade.

Em 15 de dezembro de 1944, Peiper informou seus oficiais sobre o próximo ataque à Bélgica. Ele transmitiu uma ordem da sede do Sexto Exército Panzer, assinada por seu oficial comandante, o general da SS Josef “Sepp” Dietrich. A ordem instruiu as tropas alemãs a lutar “sem levar em consideração os prisioneiros de guerra aliados, que terão que ser mortos a tiros se a situação o tornar necessário e o obrigar”. Peiper instruiu seus homens a “lutar da mesma maneira que fizemos na Rússia…. As certas regras que foram aplicadas no Ocidente até agora serão omitidas. ” A velocidade era crucial, ele enfatizou, e eles não deveriam “prestar atenção a objetivos inimigos sem importância, nem espólio, nem prisioneiros de guerra”.

Antes do amanhecer de 16 de dezembro, os alemães lançaram sua ofensiva em uma frente de 80 milhas. Embora estradas ruins reduzam a velocidade de Peiper e ele tenha que pressionar seus homens para aumentar a velocidade, o ataque veio do nada para os americanos e a confusão reinou, pois muitas roupas foram invadidas ou recuadas.

Às 13h no dia seguinte, a Bateria B do 285º Batalhão de Observação de Artilharia de Guerra do Nono Exército dos EUA fazia uma marcha de 80 quilômetros ao sul de Schevenhütte, na Alemanha, para reforçar as tropas do Primeiro Exército dos EUA na Bélgica quando uma força superior de tanques e granadeiros alemães os trouxe para uma parada em uma encruzilhada remota duas milhas ao sul de Malmedy. Cavalgando em 26 jipes e caminhões, os americanos estavam levemente armados, principalmente com carabinas, e sabiam que não tinham escolha a não ser se render. Os alemães – homens de Peiper – reuniram os prisioneiros e os marcharam em direção a um campo aberto perto da encruzilhada. “Os rapazes eram em sua maioria, mas grandes e arrogantes como o inferno”, lembra o sargento Kenneth Ahrens sobre os homens da SS.

Peiper (extrema esquerda) foi assessor do chefe da SS Heinrich Himmler (direita) no início da guerra. Entre eles, aqui em setembro de 1940, está o general Josef
Peiper (extrema esquerda) foi assessor do chefe da SS Heinrich Himmler (direita) no início da guerra. Entre eles, aqui em setembro de 1940, está o general Josef “Sepp” Dietrich, da SS. Foto de Sueddeutsche Zeitung / Alamy Stock Photo)

Os alemães reuniram os mais de cem prisioneiros e os alinharam no campo. Os soldados mantinham-se 20 a frente e várias fileiras de profundidade, desarmados e com as mãos levantadas. Peiper não estava presente; ele havia passado a encruzilhada minutos antes. Dois meios-trilhos pararam nos cantos da frente do campo e outro veículo blindado estacionou entre eles. Um soldado alemão no veículo do meio disparou dois tiros de pistola e dois americanos caíram. Como se fosse uma sugestão, as metralhadoras dos flancos se abriram, varrendo o campo da esquerda para a direita. Os soldados caíram no chão, alguns mortos, alguns feridos e outros tentando escapar do fogo assassino, enquanto gritos agonizantes perfuravam o ar.

Após cerca de três minutos, o disparo da metralhadora parou, mas os homens de Peiper não estavam terminados. Eles caminharam pelo campo, terminando com tiros de pistola ou espingardas de qualquer pessoa que mostrasse sinais de vida. “Eles estavam se divertindo muito rindo e brincando enquanto o [American] meninos estavam rezando ”, disse Ahrens. Os que ainda estavam vivos fingiram de morto e esperaram. Quando veículos alemães passaram pelo campo, eles dispararam novamente contra os americanos propensos. O soldado Homer D. Ford ouviu o barulho de balas atingindo os homens e gritos de dor.

Após cerca de 90 minutos imóveis, os que ainda estavam vivos sabiam que era agora ou nunca. “Vamos lá”, gritou um deles, e quem poderia fazê-lo correu ou tropeçou no campo. Alguns foram mortos por alemães ainda na encruzilhada. Outros procuraram abrigo em um café próximo, mas os homens da SS incendiaram o prédio e mataram os soldados enquanto fugiam das chamas. Trinta e cinco IGs escaparam e chegaram às linhas americanas, trazendo os primeiros relatos do massacre.

As notícias se espalharam rapidamente entre as tropas americanas. Estrelas e listras, o jornal GI, contou sobre “sobreviventes enlameados e trêmulos, chorando de raiva” ao descreverem como “os tanques alemães tentaram com metralhadoras massacrar 150 prisioneiros americanos em campo aberto”. Soldados enfurecidos queriam vingança. “Se é assim que eles querem lutar, tudo bem com a gente. Mas vamos lutar dessa maneira também ”, disse o soldado Herschel Nolan a um repórter. Um regimento de infantaria dos EUA chegou a emitir uma ordem de legalidade duvidosa de que “nenhuma tropa ou pára-quedistas da SS serão feitos prisioneiros, mas serão baleados à vista”.

Os soldados se rendem no Bulge; A ordem de Dietrich de atirar em prisioneiros de guerra
Os soldados se rendem no Bulge; A ordem de Dietrich de atirar em prisioneiros de guerra “se a situação o exigir” preparou o terreno para o massacre. (Bundesarchiv, Wild 183-J28589 / Foto: Büschel)

O massacre de Malmedy foi um choque para os soldados israelenses em campo e para os americanos em casa, porque os alemães normalmente faziam prisioneiros quando lutavam na Frente Ocidental. Os homens de Peiper foram uma exceção. O Exército dos EUA os culpou pelo assassinato de mais de 360 ​​prisioneiros americanos e mais de 100 civis belgas desarmados durante a ofensiva das Ardenas – as únicas atrocidades organizadas dessa campanha. Tanto na Convenção de Genebra de 1929 quanto na Convenção de Haia de 1907, o assassinato de prisioneiros constituía um crime de guerra.

As tropas americanas não retomaram a encruzilhada fatal até um mês depois, em 14 de janeiro de 1945. Os veículos abandonados da bateria B ainda estavam acesosatravessaram a estrada e os corpos dos prisioneiros jaziam no campo enquanto caíam, congelados pelo frio inverno belga e cobertos de neve. Os investigadores colocaram um cartaz numerado em cada corpo para identificação e os médicos do exército realizaram autópsias. Quase todas as 84 vítimas foram mortas por tiros de armas pequenas. Vinte foram assassinados no estilo de execução, atingidos na cabeça a uma distância tão curta que seus corpos tinham queimaduras de pó; três tiveram seus crânios cravados por espingardas. Vários tiveram seus olhos arrancados por um objeto pontiagudo – provavelmente enquanto ainda estavam vivos, concluiu um médico do exército. Ao interrogar prisioneiros alemães, o exército sabia que o massacre era obra do 1º Regimento SS Panzer de Peiper. Ainda assim, a identificação dos atiradores teria que aguardar o fim da guerra.

Homens e meias trilhas do 1º Regimento SS Panzer de Peiper avançam em direção a Malmedy, na Bélgica, o dia do massacre. (Interfoto / Alamy Stock Photo)
Homens e meias trilhas do 1º Regimento SS Panzer de Peiper avançam em direção a Malmedy, na Bélgica, o dia do massacre. (Interfoto / Alamy Stock Photo)

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NO VERÃO DE 1945, com o fim da guerra na Europa, o Exército dos Crimes de Guerra passou a acelerar. Mais de 500 soldados da SS suspeitos de crimes de guerra, incluindo Peiper e seus homens, foram presos em campos de prisões e hospitais espalhados por toda a Europa e Estados Unidos e levados para um campo de internação dos Aliados em Zuffenhausen, Alemanha.

No entanto, qualquer esperança de construir um caso fácil contra os homens do 1º Regimento SS Panzer se dissolveu em outubro de 1945, quando 15 sobreviventes de Malmedy viram os homens de Peiper, mas não conseguiram identificar nenhum atirador. Para uma acusação bem-sucedida, o Departamento de Crimes de Guerra percebeu que “os alemães teriam que se condenar” confessando e implicando seus companheiros. Para os veteranos da SS, isso não seria tarefa fácil, como mostraram as primeiras entrevistas. Cada alemão contou uma história conveniente: ele havia atravessado a encruzilhada pouco antes ou logo após o massacre. Eles disseram que a ordem para atirar em prisioneiros veio de um oficial conhecido por ter sido morto nos últimos dias da guerra.

Em dezembro de 1945, os prisioneiros foram transferidos para uma prisão civil na cidade de Schwäbisch Hall, no sul da Alemanha, para interrogatório. Doze investigadores foram designados para interrogar os prisioneiros. Poucos, porém, tinham experiência com casos criminais; a rápida desmobilização do pós-guerra significava que o pessoal experiente estava em falta e “fomos obrigados a usar as pessoas que tínhamos”, disse o coronel Claude B. Mickelwaite, comandante da Ramo de crimes de guerra. Alguns dos investigadores tinham 39 anos – gíria do exército para homens que haviam fugido da Europa pouco antes da guerra.

Um desses homens era o tenente William R. Perl. Nascido em Praga, Perl, 39, praticava direito em Viena. Quando os nazistas começaram a desmembrar advogados judeus, ele emigrou para os Estados Unidos. Antes de partir, Perl havia ajudado vários milhares de judeus a fugir para a Palestina. Ele tinha um motivo pessoal para desprezar os nazistas: eles haviam mantido sua esposa por dois anos no campo de concentração de Ravensbrück. Perl era um “castor ansioso”, observou um colega, “muito interessado no caso, mais do que qualquer outra pessoa”.

Os investigadores do exército numeraram os corpos para identificação; alguns mostraram sinais de que os homens haviam sido torturados antes de morrerem. (Exército dos EUA / arquivos nacionais)
Os investigadores do exército numeraram os corpos para identificação; alguns mostraram sinais de que os homens haviam sido torturados antes de morrerem. (Exército dos EUA / arquivos nacionais)

Os interrogadores interrogaram os homens de Peiper agressivamente. Eles usaram truques, enganos e artifícios – muitos sugeridos por Perl – para extrair confissões. “Bill sempre pensava em algum truque ou em um novo ângulo … era sempre uma questão de inteligência, o uso de algum truque psicológico”, recordou mais tarde o capitão Ralph Shumacker, um promotor de crimes de guerra.

Os investigadores começaram com os alistados, dizendo-lhes falsamente que estavam interessados ​​em processar apenas aqueles que haviam ordenado os assassinatos e que os homens da SS não tinham nada a perder confessando, uma vez que a obediência às ordens era uma defesa para um crime de guerra. Essas técnicas funcionaram. “O soldado da SS era tão completamente doutrinado com o conceito de Fuehrer que, aparentemente, considerou assassinar prisioneiros sem importância se um cabo, sargento ou qualquer pessoa de alto escalão o ordenasse”, disse Shumacker. Depois que um homem alistado confessou, os investigadores usaram sua declaração contra ele e aqueles que ele havia implicado.

Os soldados alemães que colaboraram no Schwäbisch Hall bombearam outros presos por informações incriminadoras. Seguindo as instruções dos investigadores americanos, eles mentiram para seus camaradas, dizendo que haviam saído com sentenças leves porque haviam confessado. Os investigadores também blefaram, dizendo aos suspeitos que haviam invadido suas células e ouviram conversas incriminatórias. Eles até inventaram uma história de que os Estados Unidos estavam sem sangue porque o filho de um senador era uma das vítimas de Malmedy. Com os policiais, eles usaram uma abordagem diferente: Peiper disse que Perl havia garantido que se ele assumisse a responsabilidade pelo massacre, seus homens iriam libertar-se.

Os ensaios simulados foram a técnica mais controversa. Um suspeito foi levado para uma sala contendo uma mesa coberta com um pano preto, uma vela em cada extremidade e um crucifixo no meio. Vários americanos uniformizados estavam sentados atrás da mesa, fingindo ser juízes. Do outro lado da mesa estavam dois outros americanos – um atuando como promotor hostil, o outro como advogado de defesa. O promotor arengou o suspeito, às vezes trazendo um soldado alemão cooperante para lançar acusações contra o prisioneiro. No final do encontro, o suspeito acreditava ter sido condenado por um crime de guerra. Depois que o prisioneiro voltou à sua cela, o advogado de defesa compreensivo o visitou, dizendo que ele havia sido condenado à morte, mas ainda podia se salvar confessando e implicando outras pessoas.

Os investigadores ainda tinham táticas mais pesadas. Eles ameaçaram tirar cartões de racionamento das famílias de suspeitos que não cooperavam – um assunto sério, já que os alimentos eram escassos na Alemanha do pós-guerra. Às vezes, as coisas podem ter ficado físicas. Herbert K. Sloane, do Departamento de Crimes de Guerra, lembrou-se de levar um prisioneiro, Heinz Stickel, a Schwäbisch Hall em abril de 1946 e entregá-lo ao investigador Harry W. Thon, um ex-soldado de 39 anos criado na Alemanha. “Eu aposto que posso obter uma confissão antes de tirar sua capa de chuva”, gabou-se Thon. Ele ordenou a Stickel que retirasse a camisa para ver se o braço exibia uma tatuagem da SS. Quando Stickel não obedeceu rápido o suficiente, Sloane disse que Thon o deu um soco e depois grelhou Stickel, que admitiu disparar uma metralhadora contra os prisioneiros americanos. “Veja, aí está a sua confissão”, disse Thon a Sloane.

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Dentro de quatro meses, o Departamento de Crimes de Guerra havia resolvido o caso. Os investigadores receberam declarações de mais de 70 homens de Peiper, confessando ou implicando outros. Em abril de 1946, os promotores acusaram Peiper e 72 de seus homens como criminosos de guerra. A queixa alegava que os réus – oficiais e homens alistados – permitiram, voluntária, deliberada e injustamente, deliberadamente, indevidamente, encorajar, ajudar, estimular e participar da matança, tiro, maus-tratos, abuso e tortura ”dos prisioneiros americanos em Malmedy. Como Peiper não estava presente no massacre, ele foi acusado de acessório antes do fato. Suas ordens pré-batalha haviam autorizado e encorajado suas tropas a matar prisioneiros, alegaram os promotores, tornando-o tão culpado como se ele próprio tivesse puxado o gatilho.

Tropas da SS suspeitas do massacre se alinham em um campo de prisioneiros do Exército dos EUA em Passau, Alemanha, logo após a guerra. (Interfoto / Alamy Stock Photo)
Tropas da SS suspeitas do massacre se alinham em um campo de prisioneiros do Exército dos EUA em Passau, Alemanha, logo após a guerra. (Interfoto / Alamy Stock Photo)

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As acusações envolveram uma violação das regras convencionais de guerra e o julgamento foi atribuído a um tribunal do Exército dos EUA. O coronel Willis M. Everett Jr., 46, foi nomeado advogado de defesa principal. Oficial do exército de reserva desde 1923 e advogado desde 1924, Everett passou a guerra desmembrando comunistas e simpatizantes do Eixo perto da instalação de produção do Projeto Manhattan em Oak Ridge, Tennessee. Ajudando-o estavam outros cinco advogados americanos e seis advogados alemães. O promotor-chefe foi o tenente-coronel Burton F. Ellis, 42; nem Everett nem Ellis haviam julgado um caso criminal.

Seis sobreviventes de Malmedy viajaram para a Alemanha para o julgamento. Kenneth Ahrens disse que estava lá “pelos pobres que não tiveram a mesma sorte que eu. Para eles e suas famílias nos Estados Unidos. ” O ex-tenente Virgil P. Lary Jr. disse que teria ficado de joelhos para levar os assassinos à justiça. Antes do julgamento, Lary confrontou Peiper em sua cela, exigindo saber “por que sua roupa cometeu tal crime.” Ele disse que Peiper lhe disse: “Tivemos ordens para fazê-lo…. Eu assumo total responsabilidade. Lary também teve uma surpresa para os promotores. Ele pensou que poderia escolher o soldado cujos tiros haviam iniciado o massacre. Os homens da SS desfilaram por ele e Lary identificou um soldado de 23 anos, Georg Fleps, como o atirador.

O julgamento dos 73 réus começou em 16 de maio de 1946. Os réus sentaram-se juntos, cerca de uma dúzia de colunas e várias fileiras de profundidade, vestindo uniformes despidos de posição, insígnias e decorações. Cada um usava um cartaz numerado para identificação. Peiper era o número 42. Apenas nove réus se posicionaram e eles não se ajudaram. “Como um bando de ratos se afogando, eles estavam se virando”, lembrou um dos advogados de defesa.

Embora fluente em inglês, Peiper testemunhou em alemão. Os promotores introduziram uma declaração condenatória que o homem da SS havia dado dois meses antes; ele não precisava ordenar que seus subordinados atirassem em prisioneiros, ele disse na época, porque todos eram “oficiais experientes”, para os quais era “óbvio” que os prisioneiros teriam que ser baleados.

O julgamento terminou em 11 de julho de 1946, e os sete juízes militares condenaram todos os 73 réus. Cinco dias depois, o tribunal condenou 43, incluindo Peiper, à morte por enforcamento; 22 a prisão perpétua; e oito para penas de prisão de 10 a 20 anos. Peiper e seus homens cumpriam suas sentenças ou aguardavam execução na prisão de Landsberg, na Baviera, o local do encarceramento de Adolf Hitler após o fracasso de Beer Hall Putsch em 1923. Suas sentenças permaneceriam, a menos que modificadas pelo comandante do Teatro Europeu dos EUA, general Lucius D. Clay .

Sobreviventes de Malmedy levados para a Alemanha para testemunhar visitam o campo onde seus companheiros foram mortos a tiros. (Interfoto / Alamy Stock Photo)
Sobreviventes de Malmedy levados para a Alemanha para testemunhar visitam o campo onde seus companheiros foram mortos a tiros. (Interfoto / Alamy Stock Photo)

OS MÉTODOS Perl e seus colegas haviam sido levados a julgamento e formaram a base da defesa dos homens da SS. Esses métodos incomodaram o general Clay, e ele questionou a confiabilidade das declarações que Perl e seus homens haviam obtido. Os regulamentos do exército proibiram “ameaças, coação de qualquer forma, violência física ou promessas de imunidade ou mitigação de punições” durante o interrogatório. Em 20 de março de 1948, Clay comutou 31 das 43 sentenças de morte para prisão, deixando apenas Peiper e 11 outros no corredor da morte. “Se havia alguma dúvida, alguma dúvida, Comutei a sentença ”, disse Clay. Ele também libertou 13 outros acusados ​​por causa de evidências insuficientes.

O advogado de defesa Everett acreditava que todas as condenações eram fatalmente falhas por causa de como as confissões foram garantidas. Agora, civil, ele queria levar o caso aos tribunais americanos porque a lei dos EUA tratava confissões coagidas como inerentemente não confiáveis. Em maio de 1948, ele apresentou uma petição ao Supremo Tribunal dos EUA; a questão do limiar era se um tribunal americano tinha jurisdição de um caso julgado na Alemanha por crimes de guerra cometidos na Bélgica. Quatro juízes encontraram falta de jurisdição; outros quatro queriam ouvir mais. O nono voto decisivo pertenceu ao juiz Robert H. Jackson, que se desqualificou por ter atuado como promotor principal dos EUA nos julgamentos de crimes de guerra de Nuremberg. O empate significou que o Supremo Tribunal não ouviria o caso.

Os advogados alemães obtiveram depoimentos dos homens de Peiper repudiando suas confissões anteriores por causa de suposta coerção e abuso físico. O sargento da SS Otto Eble, por exemplo, afirmou que os investigadores colocaram fósforos acesos sob as unhas dele para fazê-lo falar. Edouard Knorr, um dentista alemão que tratou prisioneiros no Schwäbisch Hall, insistiu que mais de uma dúzia de homens tiveram dentes arrancados pelos punhos americanos. As autoridades americanas ficaram céticas porque sabiam que os prisioneiros tinham muito a ganhar se retratando. Ainda assim, as táticas enganosas usadas pelos interrogadores – confirmadas em 14 de setembro de 1948, por uma comissão do exército presidida pelo ex-juiz do Texas, Gordon Simpson – deram uma pausa.

Na Alemanha, as alegações dos prisioneiros foram aceitas como verdadeiras, provocando raiva entre a população em geral que via os julgamentos de crimes de guerra como a justiça dos vencedores – uma penalidade por perder a guerra. Veteranos alemães achavam que os prisioneiros eram simplesmente soldados que haviam lutado por seu país. Um revisionista alemão chegou a afirmar que Malmedy não era um crime de guerra porque os homens de Peiper confundiram os americanos em campo – com os braços levantados em sinal de rendição – por combatentes.

A opinião pública alemã importava. A cortina de ferro havia caído sobre a Europa e a Alemanha foi dividida, com a União Soviética controlando a seção leste e os Estados Unidos, França e Grã-Bretanha ocupando a parte ocidental. Os EUA precisavam da Alemanha Ocidental como um forte aliado e um amortecedor contra a expansão comunista e fariam “quase qualquer coisa para acalmar e persuadir a opinião alemã”. New York Times relatado em 1952. Com a prisão de Peiper e seus homens como fonte de atrito, o Senado dos EUA queria entender o que havia acontecido no Schwäbisch Hall.

O ex-sargento do Exército dos EUA Keneth Ahrens demonstra como ele se rendeu à SS. (Ullstein Bild / Getty Images)
O ex-sargento do Exército dos EUA Keneth Ahrens demonstra como ele se rendeu à SS. (Ullstein Bild / Getty Images)

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EM 1949, O SENADO O Comitê de Serviços Armados realizou audiências, chamando 108 testemunhas em cinco meses. O senador do primeiro ano Joseph R. McCarthy, republicano de Wisconsin, foi o centro das atenções, atormentando testemunhas e expressando simpatia pelos homens de Peiper. McCarthy saiu das audiências quando o painel se recusou a dar aos investigadores do exército testes de detector de mentiras. Como ponto de partida, ele acusou William Perl e seus colegas de “táticas hitlerianas, interrogação fascista e a marca comunista da justiça “. Menos de um ano depois, McCarthy encontraria sua passagem para a fama quando alegasse que os comunistas haviam se infiltrado no Departamento de Estado.

O relatório do comitê do Senado, emitido em 13 de outubro de 1949, não encontrou maus-tratos físicos sancionados pelo exército e rejeitou as reivindicações de abuso mais exuberantes. O comitê não acreditava em Otto Eble porque ele usava um nome falso, seus dedos não mostravam cicatrizes da tortura que ele alegava e ele tinha várias condenações por fraude antes da guerra. Duvidava da veracidade do Dr. Knorr, que havia morrido antes das audiências, porque havia destruído convenientemente todos os registros dentários dos prisioneiros alemães, apesar de sua prática padrão de manter registros de pacientes por 10 anos.

No entanto, o comitê suspeitava de algum abuso físico: “em casos individuais e isolados, pode ter havido casos em que indivíduos foram golpeados, empurrados ou possivelmente atingidos”, provavelmente “o ato irresponsável de um indivíduo no calor da raiva”. Ele chamou os truques de interrogatório de “um erro grave”, culpando o exército por usar investigadores criminais não treinados, cujo ódio pelos nazistas pode tê-los convencido de que o fim justificava os meios.

Os alemães continuaram agitando em nome dos criminosos de guerra mantidos pelos Estados Unidos, Grã-Bretanha e França. Os líderes religiosos alemães pressionaram por sua liberdade; uma organização de dois milhões de veteranos alemães adotou uma resolução exigindo que a questão criminosa de guerra fosse, em suas palavras, “resolvida satisfatoriamente”; e um comitê parlamentar da Alemanha Ocidental pressionou as autoridades americanas por clemência.

Em março de 1949, o general Clay comutou mais sete sentenças de morte de Malmedy. Em 31 de janeiro de 1951, seu sucessor, o general Thomas T. Handy, reduziu as cinco sentenças de morte restantes, incluindo Peiper, à prisão perpétua e libertou outros prisioneiros de Malmedy. Em 12 de maio de 1954, o general William M. Hoge, sucessor de Handy, reduziu a pena de prisão perpétua de Peiper para 35 anos.

Os alemães não estavam satisfeitos. Eles viram as reduções de sentenças e a libertação de alguns prisioneiros como oportunismo político destinado a aplacá-los e pressionou por mais. Nos bastidores, o chanceler da Alemanha Ocidental Konrad Adenauer exigiu “maquinário imediato para clemência” para criminosos de guerra. Ele alertou o Departamento de Estado dos “consideráveis ​​problemas psicológicos e de opinião pública na Alemanha” causados ​​pela “agitação de vários soldados e organizações de veteranos”.

Em 1955, as convenções de Paris-Bonn restauraram a soberania da Alemanha Ocidental e terminaram a ocupação militar aliada. O tratado retirou a questão dos criminosos de guerra das mãos americanas e a entregou a um Conselho Misto de Liberdade Parcial e Clemência, composto por três representantes da Alemanha Ocidental e um dos Estados Unidos, Grã-Bretanha e França. O tratado decretou que os membros do conselho não estavam “sujeitos a instruções dos governos nomeados” e que uma decisão unânime do conselho era irrevisível – o que permitiria ao governo dos EUA lavar as mãos de qualquer decisão impopular de liberdade condicional. O Departamento de Estado nomeou um diplomata de carreira, Edwin A. Plitt, para o conselho.

O conselho rapidamente disparou quando liberou o general Sepp Dietrich, cujas ordens haviam desencorajado a captura de prisioneiros durante a ofensiva das Ardenas. Veteranos americanos protestaram, mas as autoridades americanas observaram que o conselho não respondeu a elas e que não tinham voz na votação de Plitt. A Legião Americana exigiu a remoção de Plitt e, em 25 de janeiro de 1956, o Departamento de Estado o substituiu pelo ex-senador Robert W. Upton, de New Hampshire. Ainda mais alarmante para os veteranos foram os relatos de que Peiper seria libertado em breve, mas o Departamento de Estado descartou esses rumores, dizendo que não tinha informações “para substanciar a notícia de que Mixed Board of Clemency and Parole está prestes a libertar o coronel Peiper”. O senador Estes Kefauver, democrata do Tennessee, pediu que Peiper fosse mantido atrás das grades, chamando Peiper e seus homens de “o pior tipo de assassino sádico”.

Quando Upton chegou à Alemanha Ocidental em março de 1956 para ingressar no Conselho Misto, recebeu um choque. Cinco meses antes, em 5 de outubro de 1955, o conselho havia votado secreta e unanimemente pela libertação de Peiper. Foi um fato consumado, e Peiper seria libertado assim que suas condições de condicional fossem finalizadas.

Quando Peiper, de 41 anos, atravessou os portões da prisão de Landsberg em 22 de dezembro de 1956, as reações nos Estados Unidos foram surpreendentemente leves. Apenas grupos de sobreviventes e veteranos se opuseram fortemente. Para os sobreviventes, disse Virgil Lary, “nossos corações estão doentes depois de cada libertação”. A Legião Americana chamou a liberdade condicional de Peiper de “uma traição cruel e insensível à confiança”; a Liga Cívica dos Veteranos de Nova Jersey pediu ao governo para “colocar o bárbaro coronel Peiper de volta na prisão, onde ele pertence”. O governo dos EUA, no entanto, era impotente. O tratado de Paris-Bonn tinha feito isso.

Peiper foi trabalhar para a Porsche e depois para a Volkswagen na Alemanha. Ele lamentou seus anos de prisão. “Eu paguei. Eu paguei caro ”, ele disse. Em 1972, ele se mudou para a pequena vila francesa de Traves, a 130 quilômetros da fronteira alemã, e trabalhou como tradutor. Quatro anos depois, um repórter descobriu seu paradeiro depois que Peiper usou seu nome real para pedir arame em uma loja de ferragens local. O jornal comunista francês, L’Humanitépublicou uma exposição do notório criminoso de guerra que vive em silêncio entre os franceses, e o ex-coronel era desafiador. “Se eu estou aqui”, disse ele a repórteres, “é porque em 1940 os franceses estavam sem coragem”.

Na noite de 13 de julho de 1976, indivíduos desconhecidos bombardearam a casa de Peiper; ele morreu no incêndio, seu corpo queimou além do reconhecimento. Seus assassinos nunca foram encontrados. No final, o homem que sobreviveu aos brutais combates das frentes orientais e ocidentais e evadiu o sistema de justiça militar dos EUA não pôde escapar de seu passado. Para o agora meio-veteranos americanos idosos da Europa Teatro, justiça finalmente foi servido. ✯

Peiper tinha 61 anos e morava na França em 1976 (abaixo), quando incendiários desconhecidos tratavam de sua própria forma de justiça, bombardeando sua casa (acima); Peiper morreu no incêndio. (Keystone Press / Alamy Stock Photo)
Peiper tinha 61 anos e morava na França em 1976 (abaixo), quando incendiários desconhecidos tratavam de sua própria forma de justiça, bombardeando sua casa (acima); Peiper morreu no incêndio. (Keystone Press / Alamy Stock Photo)

(Keystone Press / Alamy Stock Photo)
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Este artigo foi publicado na edição de abril de 2020 da Segunda Guerra Mundial.

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