Jonas Salk e o advento da vacina contra a poliomielite

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“A poliomielite nunca foi a epidemia violenta retratada na mídia, nem no auge nas décadas de 1940 e 1950”, escreve David M. Oshinsky em Pólio: uma história americana. No entanto, na virada do século 20, o medo público da poliomielite atingiu um pico de febre. O vírus atacou aparentemente sem aviso prévio, deixando crianças, principalmente meninos, com graus variados de paralisia e, em algumas circunstâncias, morte.

As primeiras gravações de poliomielite, encurtadas para “poliomielite” por jornalistas americanos que se recusaram a usar a palavra de 13 letras em suas margens, foram no Egito em 1500 aC. No entanto, quando a poliomielite atacava, para quase todos, o resultado era geralmente uma infecção leve seguida por uma vida de imunidade, de acordo com Oshinsky. Nos anos posteriores, pouca atenção foi dada à imprensa.

De fato, a primeira epidemia de poliomielite registrada nos Estados Unidos, ocorrida em Otter Valley, Vermont em 1894, teria passado despercebida em grande parte sem os esforços incansáveis ​​de Charles Caverly, um jovem médico do país. Ao rastrear os 123 atingidos pelo vírus, Caverly descobriu que 84 casos tinham menos de seis anos, 50 estavam permanentemente paralisados ​​da poliomielite e 18 morreram. Mais notavelmente, Caverly descobriu que a maioria das vítimas era do sexo masculino.

Na década de 1930, a poliomielite recebeu atenção significativa da imprensa e da comunidade médica. Em 1938, com o apoio do presidente Franklin D. Roosevelt, que foi diagnosticado com pólio em 1921 aos 39 anos de idade, foi fundada a Fundação Nacional para a Paralisia Infantil. Dentro dessa fundação – mais tarde renomeada March of Dimes – uma feroz competição para encontrar a cura surgiu entre três homens: Albert Sabin, Jonas Salk e Hilary Koprowski.

Uma menina aguardando sua vacina contra a poliomielite durante os anos 50. (H. Armstrong Roberts / Getty Images)
Uma menina aguardando sua vacina contra a poliomielite durante os anos 50. (H. Armstrong Roberts / Getty Images)

Sabin e Koprowski apoiaram a vacina contra vírus vivo, projetada para desencadear uma infecção natural e fraca para gerar anticorpos. Mas, diferentemente de seus colegas, Salk era a favor de uma versão de vírus mortos “destinada a estimular o sistema imunológico a produzir os anticorpos desejados sem criar uma infecção natural”, escreve Oshinsky. Enquanto a maioria dos pesquisadores da pólio apoiou a abordagem de Sabin e Koprowski, a fundação considerou privadamente que o método de Salk poderia ser mais rápido e comercializável. Salk tinha vantagem.

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Em 1951, Salk e sua equipe desenvolveram com sucesso um método que cultivava o poliovírus no tecido renal de macacos, dando a Salk a capacidade de produzir grandes quantidades do vírus. No ano seguinte, ele rapidamente começou a conduzir os primeiros testes em crianças em duas instituições de Pittsburgh para deficientes físicos e intelectuais. Salk chegou a injetar sua própria esposa e três filhos com sua vacina. O tempo era essencial, pois só naquele ano houve 58.000 novos casos de poliomielite, com mais de 3.000 americanos morrendo da doença.

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Peter Salk recebendo a vacina contra a poliomielite de seu pai, Jonas Salk, em 1953. (Fundação March of Dimes)
Peter Salk recebendo a vacina contra a poliomielite de seu pai, Jonas Salk, em 1953. (Fundação March of Dimes)

Em março de 1953, Salk estava pronto para anunciar que havia criado com sucesso uma vacina. Salk insistiu que “o progresso foi mais rápido do que tínhamos o direito de esperar”, mas alertou o público que “nenhuma vacina [was] disponível para uso amplo na próxima temporada da poliomielite ”. Apesar disso, o anúncio de rádio foi recebido com grande júbilo e o cientista se tornou um herói instantâneo para o público americano.

O Comitê Consultivo para Vacinas aprovou um teste de campo da vacina contra a poliomielite de Salk, que iniciou o maior experimento médico da história americana. Os chamados Ensaios de Campo da Vacina Salk de 1954 envolveram quase dois milhões de crianças do ensino fundamental, escreve Oshinsky.

Depois de um ano, em uma conferência de imprensa na Universidade de Michigan, os resultados do julgamento foram anunciados. Eles disseram que a vacina é 80 a 90% eficaz contra o vírus da poliomielite. Nesse mesmo dia, o governo dos EUA licenciou a vacina de Salk para ampla distribuição.

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A vacina não veio sem custo, no entanto. Apenas algumas semanas após a conferência histórica, 11 crianças que foram vacinadas recentemente morreram e centenas de outras ficaram paralisadas.

A vacina defeituosa foi rastreada até os Laboratórios Cutter na Califórnia e, apesar de não comprovada, “é provável que certos métodos de produção (que, ao que parece, não seguiram as instruções de Salk) resultaram em uma falha em matar completamente o Tipo 1 (Mahoney). poliovírus na vacina ”, de acordo com o Historyofvaccines.org.

Outros membros da comunidade científica argumentaram que a vacina de Salk era insegura e ineficaz. Entre as vozes mais altas estava Sabin, o rival mais feroz de Salk.

Apesar do incidente com Cutter e dos atrasos iniciais na produção, em 1957, novos casos de poliomielite caíram para menos de 6.000 nos EUA. De acordo com o CDC, desde 1979, nenhum caso de poliomielite se originou nos EUA.

Por seu trabalho, Salk recebeu as duas maiores honras civis – a Medalha de Ouro do Congresso em 1955 e a Medalha Presidencial da Liberdade em 1977. Salk, no entanto, foi notadamente negado a admissão na Academia Nacional de Ciências, com seu rival de longa data zombando: ” Você poderia entrar na cozinha e fazer o que ele fez.

Salk é creditado por salvar as vidas de milhões e fornecer a todos os americanos acesso relativamente barato e generalizado a sua vacina. O cientista nunca patenteou sua vacina contra a poliomielite e perdeu cerca de sete bilhões de dólares em receita.

Nos anos posteriores, quando perguntado por Edward R. Murrow por que ele nunca procurou uma patente, Salk respondeu: “Bem, as pessoas, eu diria. Não há patente. Você poderia patentear o sol?

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