O Leitor de História – Um Blog de História da St. Martins Press

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por Joanne B. Freeman

Dentro O Campo de Sangue, Joanne B. Freeman recupera a história perdida de violência física no plenário do Congresso dos EUA. No trecho a seguir, Freeman mostra que o Capitólio estava repleto de conflitos nas décadas anteriores à Guerra Civil.

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Nos meses anteriores à abertura do Trigésimo Quarto Congresso, em dezembro de 1855, os norte-americanos norte, sul e oeste previram tempos difíceis pela frente. Uma cláusula de “soberania popular” da Lei Kansas-Nebraska, aprovada em maio de 1854, permitia que os colonos desses territórios decidissem por si mesmos o status de escravidão de seu estado, dividindo a nação em duas facções em guerra. O Kansas se transformou em confrontos violentos e sangrentos sobre a questão, inundando uma audiência nacional vigilante com imagens gráficas de colonos do estado escravo e do estado livre em combate aberto. A imprensa partidária aumentou o impacto da luta, vendendo teorias da conspiração sobre um poder escravo brutal ou agressores cruéis do norte que tentam tomar o controle da nação.

O clima em Washington não era melhor. Bem cientes de que a sobrevivência da escravidão e o equilíbrio seccional de poder na União estavam em risco, os congressistas estavam preparados para enfrentar o status de escravidão do Kansas. Igualmente agourento, uma oposição do Norte estava subindo no Congresso, desafiando o domínio de longa data do Sul; por décadas, um bloco dominador de congressistas pró-escravidão havia implantado estrategicamente ameaças e violência para colocar seus oponentes em conformidade. E como se isso não bastasse, uma eleição presidencial aconteceria no outono seguinte.

Em Massachusetts, Henry Wilson, um “Know Nothing” a caminho de se tornar republicano, tinha previsões terríveis para a próxima sessão do Congresso. (Um movimento nativista que se reuniu em segredo, o Know Nothings aderiu ao Partido Americano de vida curta.) Wilson, sapateiro, professor de escola e editor de jornal que havia entrado na política na década de 1840, passara uma semana em junho no a convenção nacional do Partido Americano, obrigada e determinada a “explodir tudo para o inferno e a condenação”, a menos que o partido adotasse uma prancha anti-Escrava em sua plataforma. Quando o partido recusou, Wilson levou os nortistas antiescravistas para fora da convenção, embora não sem resistência; durante um de seus discursos, ele foi ameaçado por um virginiano que balançava armas. “O próximo congresso será o mais violento da nossa história”, previu Wilson. “[I]Se a violência e o derramamento de sangue vierem, não vacilemos, mas cumprimos nosso dever, mesmo que caamos no chão do Congresso. ”Em 1855, essa imagem chocante de combates sangrentos nos corredores do Congresso havia se tornado comum.

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No outro extremo da União, o democrata da Carolina do Sul Laurence Keitt tirou as mesmas conclusões. Keitt, um homem auto-descrito de “irritabilidade nervosa”, era um extremista consumidor de fogo que era apaixonadamente protetor da honra do sul. Ele previu uma “luta forte” na sessão pendente, uma chance de “casar o nome de alguém com eventos poderosos, com medidas poderosas” e com o “futuro imortal do Sul”. Ao escrever a partir de Londres, o amigo de Keitt, Ambrose Dudley Mann, da Virgínia, concordou. Por causa da Lei Kansas-Nebraska, “chegou a hora em que o Sul é obrigado a medir a força com o Norte”. Se os nortistas tentassem bloquear a escravidão dos territórios ocidentais ou tornar o Kansas um estado livre, “seria dever do Sul para tomar posse do Capitólio … e expulsar os traidores para a Constituição. ”

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A mesma retórica permeou a eleição para Presidente da Câmara. Quando os donos de escravos começaram a questionar Nathaniel Banks – um Massachusetts que nada sabia a caminho de se tornar republicano – sobre suas visões contra a escravidão, Preston Brooks, da Carolina do Sul, tomou uma posição. A resistência à agressão do norte deve começar entre os líderes nomeados na Câmara, insistiu Brooks. “Estamos em território escravo, cercados por Estados escravos, e orgulho, honra, patriotismo, todos nos comandam, se uma batalha for travada, para combatê-la aqui neste andar.”

Apesar dessa conversa, não houve derramamento de sangue durante o concurso de palestrante, apesar de muitos tumultos e dois ataques, ambos contra membros da imprensa. Em dezembro, o democrata da Virgínia William “Billy Extra” Smith – assim chamado por causa das taxas extras que ele arrecadou como contratado pelo governo – agrediu a Estrela da Tarde o editor William “Dug” Wallach por chamá-lo de “Know Nothing” em seu artigo. Wallach rotineiramente carregava uma “faca grande, com a qual resolver tais pequenas controvérsias”, mas os dois homens fizeram pouco mais do que arranhar e arranhar um ao outro, embora um dos dedos de Wallach tenha sido “catawompously cravado” por Smith. (Observando o incidente, o ministro das Relações Exteriores britânico alertou as pessoas de volta para casa que nenhum ministro das Relações Exteriores deveria, em circunstância alguma, descer ao plenário da Câmara; os congressistas eram muito perigosos.) Algumas semanas depois, quando o Tribuna de Nova York denunciou o democrata do Arkansas Albert Rust por tentar desqualificar os bancos pela presidência, Rust atacou o Tribuna o editor Horace Greeley duas vezes, primeiro socando-o na cabeça nos terrenos do Capitólio, depois atingindo-o com sua bengala perto do National Hotel pouco tempo depois. (Rust devia estar pensando em um duelo porque, antes de dar um golpe, ele perguntou a Greeley se ele era um não combatente.) Greeley fez o mesmo número de republicanos em apuros nos próximos anos, retratando-se como um inimigo heróico do Poder Escravo. . “Eu vim aqui com um entendimento claro de que era uma chance uniforme se eu deveria ou não ter permissão para voltar para casa vivo”, escreveu ele no Tribuna. Mesmo assim, ele permaneceria fiel à causa, recusando-se a fugir “se rufiões atrapalharem e me atacarem”.

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Foram necessários dois meses e 132 votos para resolver a eleição, mas, finalmente, algo notável aconteceu: a Câmara elegeu um orador do norte contra a escravidão. A eleição de Nathaniel Banks foi uma vitória impressionante para o nascente Partido Republicano. Quando foi anunciado na noite de 2 de fevereiro de 1856, o lado republicano da Câmara explodiu em um grito de triunfo, seguido por fortes apertos de mão e abraços sinceros. O vigoroso republicano Joshua Giddings, de Ohio, o membro mais antigo da Câmara com serviço ininterrupto, recebeu a honra de administrar o juramento de posse. “Nossa vitória é muito gloriosa”, escreveu ele em casa no dia seguinte. “Cheguei ao ponto mais alto da minha ambição …Eu estou satisfeito. ”

Mesmo na vitória, a imprensa republicana previa julgamentos por vir. “Lá é um norte, graças a Deus; e pela primeira vez afirmou seu direito de ser um poder sob a Constituição ”, aplaudiu New York Times. “Veremos se o Norte pode ou não cuidar da União.” Essa preocupação foi bem fundamentada, devido aos sentimentos de pelo menos alguns sulistas, conforme refletido em uma carta aos Bancos dos Oradores. Pouco tempo depois de sua eleição, ele recebeu uma série de insultos de duas páginas assinados “John Swanson e 40.000 outros.” Condenando Banks como “um pobre covarde de merda Coward”, Swanson disse a ele: “Saia do EUA! festa se você não gosta de nós. ”(E em uma frase que levanta questões interessantes sobre a imagem do inferno de Swanson, ele jurou que“ o inferno está cheio de homens como você … tão cheios que seus pés ficam na janela . ”) Os bancos devem ter se divertido, ou pelo menos atingido, porque ele salvou a carta. Sem dúvida, não era seu único pedaço de correio de ódio.

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Joanne Freeman por Beowulf Sheehan

Joanne B. Freeman, professor de história e estudos americanos na Universidade de Yale, é uma das principais autoridades no início da política nacional e da cultura política. O autor do premiado Assuntos de Honra: Política Nacional na Nova República e editor de The Essential Hamilton e Alexander Hamilton: Escritos, ela é apresentadora do podcast de história popular BackStory.

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