O Leitor de História – Um Blog de História da St. Martins Press

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por Caroline Johnson

Caroline Johnson discute o mundo cheio de adrenalina do vôo enquanto se prepara para interceptar um avião iraniano no último trecho de Jet Girl.

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Eu serei seu ala a qualquer momento. Na comunidade de lutadores, raramente voamos sozinhos. Sempre tentamos ser bons alas e apoiamos nossa equipe com a qual estamos voando.

Os sapatos estavam fora e meus pés, em meias de bolinhas, estavam em minha mesa ao lado de uma pilha de cartas do meu Grammy de 96 anos. Música country tocava em baixo nos meus fones de ouvido. Soprei mechas de cabelo dos olhos e ergui os olhos do trabalho do meu mestre para olhar Ryan Gosling, que me encarava de vários ângulos dos muitos pôsteres que penduramos em nossas paredes, inabalávelmente sensíveis e compreensivos. Meu trabalho de tempo integral, como sempre, me mantinha acordado na noite anterior, mas me levantei da cama cedo para estudar. Eu me senti grogue e senti falta da minha família, dos confortos de casa e de um namorado perene que nunca mais veria. Como a maioria dos estudantes de vinte e dois anos de idade, equilibrando um emprego, um acadêmico e uma vida amorosa (ou falta de um), eu estava sozinha, sobrecarregada de trabalho e tentando sobreviver. No corredor do lado de fora do meu quarto, eu podia ouvir o que equivalia a uma broca de incêndio. Eu estava começando a ficar irritado. Ouvi cinco palavras que mudaram a vida do interfone: “Lance o alerta 30 lutador”.

Puxei meus fones de ouvido, a pele apertando e o coração batendo tão forte que as concussões reverberaram em meus dentes. A voz repetiu a ordem: “Este é o TAO. Lançar o alerta 30 lutador. Eu digo novamente, lance o alerta 30 lutador. ”

Esse comando do oficial de ação tática, ou TAO, me enviaria voando – não, gritando – quase à velocidade do som, armado até os dentes, em um incidente internacional com um dos adversários mais voláteis de nosso país.

Meu dormitório nos últimos quatro meses, “o Sharktank”, abrigava as seis aviadoras de asa fixa a bordo do porta-aviões USS da classe Nimitz George H.W. arbusto. o arbusto, uma fortaleza de aço flutuante movida a energia nuclear, conhecida como “Mãe”, fervilhava à frente de um grupo de ataque. Imagine uma dúzia de barcos deslizando pelas águas cintilantes do Golfo da Arábia do Norte em uma formação em forma de V, como um colar com as jóias desenhando acordes brancos na água azul brilhante. Não deixe a imagem bonita enganar você. Esses navios de guerra estão repletos de armas suficientes para transformar uma área do tamanho do Texas em uma pilha de cinzas inabitáveis. E o que você não pode ver é duplamente perigoso. Nas profundezas do oceano, submarinos armados avançam constantemente, sonares, silenciosos e prontos para a batalha.

O objetivo da formação da superfície, dos submarinos abaixo e dos setecentos e quinhentos marinheiros altamente treinados que cuidavam dos navios era singular: guardar a jóia da coroa viajando no ápice da formação em V do colar. Em outras palavras, proteja a Mãe, a arma mais letal e versátil que os EUA podem lançar no cenário mundial. Das quase oito mil pessoas que trabalham no Strike Group Two, apenas três mulheres voaram no avião mais temido de todos, o mais avançado tecnologicamente, o pior dos piores – o Super Hornet F / A-18, de US $ 80 milhões. Uma dessas três garotas de sorte era eu, Caroline Johnson, estudante de graduação em tempo integral, oficial de voo da Marinha e oficial do sistema de armas. Jet Girl.

Pulei da minha cadeira e bati meus pés com bolinhas nas botas diretamente ao lado da minha mesa. Os oficiais em alerta devem ficar sempre de uniforme completo, mas nossas botas de bico de aço eram à prova d’água e eu as usava mais de quinze horas por dia, todos os dias, nos quatro meses anteriores em um clima tão quente e úmido você pode beber o ar. Em vez de deixar meus pés apodrecerem, eu quebrei uma regra. Não há tempo para se preocupar com isso.

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Abrindo a porta do Sharktank, corri pelo corredor pelos poços estreitos da escada, dando dois passos de cada vez. “Alertar 30 caças, vetor 330”, disse o TAO, sua voz ficando ansiosa pelo interfone. O vetor 330 era o cabeçalho onde encontraríamos o que estava mexendo no ninho da vespa. Eu sabia que precisaria me lembrar mais tarde, pois já podia sentir o barco girando para uma direção diferente. Os quatro eixos do motor impulsionando o transportador de noventa mil toneladas agitado a todo o nível, apontando o arco da mãe contra o vento, a fim de gerar 25 nós de fluxo de ar através do arco. O vento sobre o convés proporcionou um impulso crucial para nosso caça totalmente carregado até que nossos dois pós-combustores pudessem levar o avião ao céu.

Por causa da broca de incêndio, a maioria das portas do navio – pedaços monstruosamente pesados ​​de metal à prova d’água – foram todos fechados como se estivéssemos sob ataque de torpedos. Abri a enorme porta no final do primeiro corredor, encontrando uma equipe de bombeiros realizando uma broca na passagem. Em circunstâncias normais, eu poderia ter rido dos seis marinheiros com equipamento completo de combate a incêndios, ofuscando o ato de extinguir um incêndio inexistente, mas naquele momento eles estavam bloqueando minha passagem.

“Faça um buraco! Fora do caminho! Corri na direção deles, mas eles continuaram suas charadas.

Eu me preparei, abaixei meu ombro e verifiquei o corpo do primeiro cara, enviando-o contra a parede. O líder da equipe de bombeiros se virou para mim e disse: “Alguém está com pressa”.

“Saia do meu caminho!” Eu apontei para o interfone no alto. “Há coisas do mundo real acontecendo!”

Ele olhou para cima, piscando, confuso e depois acenou para os homens. “Mover!”

Corri completamente pelo corredor, sabendo que precisava sair da minha cabine na proa do arbusto até a Sala Pronta, na popa, a cerca de duzentos metros – ou dois campos de futebol -. Meus pulmões queimando e o traje de vôo encharcado, eu arremessei nos aparelhos de quinze polegadas que pontilhavam o corredor a cada seis metros. No quintal cento e cinquenta, eu estava perdendo força quando o comandante da Carrier Air Group, ou CAG, a segunda pessoa mais poderosa do grupo de ataque, saiu do seu escritório, a prancheta bombeando na mão.

“Continue, holandês!” Ele latiu com voz rouca. “O Irã está a quarenta milhas daqui!”

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Essas cores não correm. Voando pelas estrelas e listras no Iraque.

Um grupo de aviadores me esperava na sala pronta. “Vá, vá, vá!”, Disse um deles, empurrando minha bolsa de capacete, completa com os códigos e dados criptografados para os sistemas de armas do jato, na minha mão. “Crocket está esperando por você.”

Crocket, também conhecido como Corn Rocket, foi o meu piloto naquele dia e, quando entrei no paraloft, ele já estava no meio do traje G, profundamente na mentalidade de pré-jogo.

“A CAG me disse que um F-4 iraniano está entrando em nossa área vital”, eu disse e ele assentiu. Nós dois entendemos que uma linha na areia havia sido cruzada. Os iranianos sabiam melhor do que voar tão perto de nós, e nosso trabalho era interceptar esse avião.

“Vejo você lá em cima.” Ele piscou e correu para o convés de vôo. Os pilotos e seus oficiais de sistemas de armas, ou WSOs, têm uma relação de trabalho única, um vínculo construído com respeito e confiança. O respeito é baseado nas habilidades uns dos outros, na reputação no ar e em provar repetidamente que você não pode apenas fazer o trabalho, mas fazê-lo na perfeição. Eu tinha uma tremenda confiança nas habilidades de Crocket, como sabia que ele fazia nas minhas.

Confiança é algo diferente de respeito. É o respeito em uma queda livre. Crocket voaria o que equivalia a uma bomba totalmente carregada a oitocentos quilômetros por hora e a aterrissaria em uma rolha de aço. Eu seria seus olhos, ouvidos e armas enquanto ele fazia isso. Até os Navy SEALs mais exigentes e testados em guerra pensam que o que fazemos é uma loucura. E quando Essa caras acham que você faz loucura, isso está dizendo alguma coisa.

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Evitando o voo normal, normalmente cerimonial – calmo e sem pressa, puxei meu sistema de sinalização montado no capacete de US $ 150.000 e, deixando meu cinto meio zíper, corri atrás de Crocket. A porta colossal e estanque que separava as entranhas escuras do navio da luz brilhante do Golfo da Arábia do Norte estava tão envolta em graxa que parecia ter sido embebida em óleo de motor. Nenhum civil ousaria tocar a maçaneta, mas levantei a alavanca grande e coloquei meu ombro nela. A dobradiça rangeu alto quando subi as escadas, meus sentidos cegos pelo sol do Oriente Médio e pela parede de calor de cem graus.

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Subi os degraus oleosos, esperando que, se um avião estivesse estacionado acima da escada, não houvesse bombas sob suas asas. Meu capacete comum, que pesava cerca de dez libras, tornou quase impossível olhar para cima. Esqueça a Starbucks. Tente bater com uma ogiva ao vivo para acordar de manhã.

Felizmente, a única coisa em que me deparei foi com o cheiro irresistível de bacon, enquanto os respiradouros da cozinha do navio respiravam a forte fumaça azul das carnes de café da manhã institucionais misturadas com o cheiro de graxa. Yum. Agora, onde está o meu jato?

Lá, no imenso convés do navio de guerra, todas as principais aeronaves Tailhook do mundo estavam alinhadas, prontas para o combate, banhadas pela luz da manhã. Depois de quatro meses em um cruzeiro de combate, os jatos foram bastante vencidos. Tempestades de areia no Afeganistão literalmente arranhavam manchas de tinta, de modo que o cinza sólido parecia camuflagem cinza e marrom, todos salpicados com gotas de graxa.

O orvalho da manhã se misturou com as camadas de óleo no convés de vôo e eu deslizei em minhas botas, tecendo em direção à versão da Marinha de estacionamento prioritário – o que, surpreendentemente, não foi fácil de encontrar. A bordo da transportadora, simplesmente não há espaço suficiente para estacionar todos os aviões, então eles estão posicionados a centímetros de distância, asas dobradas em um labirinto intrigante de aço e explosivos.

Cada jato é marcado com um número único e o nome e indicativo de um aviador no esquadrão. Para garantir que a frota seja rotacionada, para o vôo diário, todos os pares piloto-WSO recebem qualquer avião que esteja atualmente “para cima” ou pronto para voar, e naquele dia aconteceu que meu jato nº 210 foi puxado para trás da catapulta . Senti um pouco de calor quando o vi:

LT CAROLINE JOHNSON

HOLANDÊS

Como já tínhamos pré-pilotado nosso avião antes do alerta, eu sabia que tudo estava pronto para partir, mas ainda assim parecia estranho não executar a lista de verificação externa habitual: circulando o avião, verificando uma última vez para garantir que o animal estivesse seguro e pronto . Subi no meu assento atrás de Crocket e abaixei o velame quando minha mão livre entrou no modo de piloto automático, amarrando meu cinto no assento de ejeção. O dossel de vidro maciço encontrou o trilho, deslizando para a frente e travando para pressurizar a cabine. Meus ouvidos estalaram quando meus dedos – unhas pintadas com esmalte rosa princesa – voaram através de cheques, pressionando botões, apertando botões e tocando levemente dados na tela de toque.

Do lado de fora, um capitão de avião de dezoito anos de camisa marrom começou a soltar as seis correntes que prendiam nossa aeronave ao convés do barco em movimento. Prendi minha máscara no capacete, sentindo os dois cliques familiares e liguei o oxigênio. Ajustei minha trança francesa e dei-lhe um puxão suave – um pouco de Jet Girl, boa sorte. A trança também foi um lembrete de que, como mulher, eu estava disposto a morrer pelo meu país, que me permite pilotar um avião de US $ 80 milhões, enquanto mulheres de outras nações não têm permissão para dirigir um carro.

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Três de meus técnicos de aviônicos no primeiro dia das operações de combate no Iraque em 2014. Esses homens e mulheres eram muito talentosos, trabalhadores e a maioria não tinha mais de vinte e cinco anos.

O diretor da cabine de comando nos sinalizou para o táxi, e todos os dezoito mil quilos de nosso jato carregado de mísseis avançaram lentamente, a roda do nariz girando e girando enquanto Crocket habilmente o manobrava para a posição final. Uma luz verde piscou quando a barra de lançamento caiu na frente da catapulta. De olho no diretor de camisa amarela à esquerda, virei à direita, fazendo contato visual com outro jovem marinheiro no convés que aguardava minhas ordens. Eu dei dois sinais manuais, indicando nosso peso bruto, e ele se comunicou comigo usando uma prancheta antiga que você esperaria encontrar em uma loja de antiguidades em Virginia Beach. Eu dei-lhe um polegar para cima.

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O garoto magricelo fugiu de prender o acessório de retenção no lado traseiro do nosso nariz. O sol se inclinava forte em seu rosto, brilhando em um pedaço de penugem de pêssego no queixo. Perdeu um ponto de barbear, Eu pensei. Espero que ele seja melhor com nosso jato do que com um BIC.

O pequeno encaixe de retenção era a única coisa que mantinha nosso avião no convés e, se não estivesse devidamente conectado, eu estava morto, assim como Crocket, e a Marinha perderia um de seus melhores brinquedos.

Sem tempo para se preocupar. Depois que o diretor fez um sinal para colocar o jato em tensão, esperamos ouvir as distintas clique e sentir toda a aeronave agachada. O agachamento foi crucial. Qualquer atraso significativo significava que alguém havia estragado tudo e que deveríamos abortar imediatamente o lançamento.

Tudo bem, sim, aqui vamos nós. O avião se acomodou perfeitamente, e eu desviei meus olhos para os espelhos retrovisores, garantindo que o defletor de jato, ou JBD, estivesse no lugar, para que não explodíssemos todas as pessoas e equipamentos atrás de nós do navio e no oceano por dez andares abaixo.

“JBD está pronto”, disse Crocket. O diretor da cabine de comando acenou com dois dedos, indicando que estamos prontos para avançar.

Depois que Crocket passou por suas verificações de controle e eu monitorei nossos instrumentos e códigos de erro, os dois marinheiros de camisa branca deram um polegar para o diretor da cabine de pilotagem, curvaram-se abaixo das pontas das asas e se prepararam para o rugido de nossos motores Pratt e Whitney . Crocket levou a mão ao capacete e soltou-o em saudação firme, o sinal final da nossa parte. O atirador, olhando para ter certeza de que a pista estava livre, ajoelhou-se sobre um joelho e, em um gesto dramático, empurrou o braço pela catapulta em direção a um céu azul claro e ao mar cintilante. Recebendo esse sinal final, Peach Fuzz abaixou os braços levantados, abaixou-se e apertou o botão vermelho da catapulta.

Um atraso de um segundo se seguiu – o segundo mais longo da vida de um aviador naval. Eu pressionei meu capacete com força contra o encosto atrás de mim, para não mexer no pescoço quando disparamos. De cabeça firme, continuei a monitorar nosso progresso. Nossos sistemas estão funcionando? Pressão do óleo, fluxo de combustível, códigos de erro. Cheque, cheque, cheque. . . quando, em nome de Deus, essa espera vai acabar?

Exatamente dezessete minutos após o arbusto Ao detectar um avião iraniano entrando em nosso espaço aéreo, nosso F / A-18 disparou para frente, acelerando de zero a 140 nós em 306 pés. O ar bateu no meu peito e a visão embaçada pela pressão. Mantive meus olhos fixos em nosso indicador de velocidade, altitude e atitude. A aeronave atingiu o fim do convés e lançou – a sensação de escavar concreto – e meu corpo se adiantou em um movimento brutal de chicote.

Engoli em seco quando Crocket assumiu o controle da aeronave, pilotando o avião como se ele tivesse roubado. Ele manobrou o jato em uma enorme curva de morcego, girando e puxando oitenta graus, apontando nossa aeronave para a direção 330. O jato tremia, o ar gritava, o vapor branco escorrendo de suas asas. Dobramos de volta em volta de mamãe, o navio desaparecendo em nossos espelhos retrovisores e afinei nossos sensores à frente para um avião iraniano desonesto em algum lugar no céu vazio. Estamos vindo para você. . .


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Shawna O’Brien Fotografia

CAROLINE JOHNSON era oficial de sistemas de armas F / A-18 (WSO) na Marinha dos EUA. Durante sua implantação a bordo do USS George H.W. Porta-aviões de Bush, ela realizou missões no Afeganistão, Iraque e Síria e foi uma das primeiras mulheres a neutralizar o ISIS. Mais tarde, durante sua carreira na Marinha, Caroline tornou-se instrutora de liderança sênior na Academia Naval dos Estados Unidos. Atualmente, é palestrante profissional no setor privado.

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