O Leitor de História – Um Blog de História da St. Martins Press

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de Stephen Puleo

Irlanda, 1846. Padre Theobald Mathew implora secretário assistente do Tesouro Britânico, Charles Trevelyan, para fornecer ajuda à Irlanda, já que a praga da batata arruina as colheitas em todo o país. Leia um trecho de Viagem da Misericórdia.

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16 de dezembro de 1846, cidade de Cork, Condado de Cork

Quando a noite finalmente chegou, um padre Theobald Mathew, cansado e enfaixado, mergulhou a ponta da caneta na tinta e arranhou toda a medida de seu desânimo na página.

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Reformador de temperança irlandês Theobald Mathew (1790-1856).
Esta foto é de domínio público via WikiCommons [PD – US].

Ele buscava precisão com sua escrita, mas também precisava modular sua descrição de uma situação verdadeiramente terrível. Palavras diretas e ousadas eram necessárias, mas uma linguagem excessivamente inflamatória levantaria sobrancelhas céticas em Londres, prejudicaria sua credibilidade e, o mais importante, colocaria em risco milhares de outras vidas. Essa foi sua quinta carta desde agosto a Charles Trevelyan, secretário assistente do Tesouro Britânico responsável pelos esforços de alívio da fome, cada um mais desesperado que o anterior. Agora, poucos dias antes do Natal, Mathew escreveu com renovada urgência, esperando que sua reputação de franqueza e honestidade, e como defensora dos pobres, convencesse Trevelyan de sua veracidade.

“Lamento ser obrigado a lhe dizer que a angústia é universal”, lamentou ele no início de sua carta. “Homens, mulheres e crianças estão gradualmente desaparecendo.” Não foi a primeira vez que o padre Mathew destacou passagens para enfatizar a urgência de sua mensagem, e essa não seria a última. Revendo suas palavras iniciais, ele debateu se havia sucumbido à própria tentação que procurava evitar – o uso da retórica sensacional. No final, ele decidiu deixar a carta permanecer: ele não conhecia uma maneira mais precisa de descrever o desgosto que testemunhava todos os dias. Esses cidadãos em perigo não eram “vítimas da fome” anônimas, mas pessoas que ele conhecia e amava – vizinhos, paroquianos, seguidores, amigos.

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Ele falaria por eles.

De certa forma, essas foram as horas mais frustrantes e desanimadoras para o padre de 56 anos, sentado quieto em sua mesa, lutando contra a exaustão, os olhos arregalados pela luz pálida da lanterna na sala de outra maneira escura, sua mesa coberta de páginas manchadas de tinta e o chão embaixo dele repleto de correspondência. As horas do dia eram um borrão, fisicamente desgastante e mentalmente desanimador – Mathew havia acabado de voltar de várias semanas de trabalho em diferentes partes da Irlanda, avaliando o flagelo da batata, organizando esforços de socorro, confortando os doentes, levando sopa aos famintos, ajoelhando-se em seus leitos de morte e orando por suas almas, presidindo seus enterros. Ao retornar a Cork, ele descobriu que sua cidade e município estavam entre os mais atingidos pela fome; mais uma vez, suas horas do dia eram consumidas cuidando daqueles que ardiam com febre ou enchiam o estômago com “folhas de couve e nabos. . . para apaziguar os desejos de fome. ” A noite ofereceu tempo para refletir, com certeza, mas eram horas indesejáveis ​​e condenáveis, pois foi enquanto ele estava sentado sozinho na escuridão que toda a tragédia da fome generalizada, juntamente com a tristeza fútil de que ele poderia fazer pouco ou nada para detê-lo, pressionou-o como uma grande pedra.

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* * * * *

A destruição da colheita da batata ocorreu – ou melhor, se revelou – quase da noite para o dia. O próprio Mathew foi um dos primeiros a observar e relatar o desastre. No final de julho, ele estava viajando de Cork para Dublin e viu campos de plantas de batata florescerem “com todo o luxo de uma colheita abundante”, uma visão que o animava após uma falha generalizada na colheita de batata no ano anterior, resultando em severa escassez de alimentos, mas não fome em grande escala. Mas seis dias depois, em 3 de agosto, durante sua viagem de volta a Cork, o espírito de Mathew foi abalado quando “viu com tristeza um grande desperdício de vegetação podre”. A praga, causada por um fungo que prosperou e se multiplicou no clima úmido da Irlanda, se reproduziu com a velocidade da luz. Em muitos lugares ao longo da estrada, “os miseráveis ​​estavam sentados nas cercas de seus jardins em decomposição, torcendo as mãos e lamentando amargamente a destruição que os deixara sem comida”.

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Quatro dias depois, Mathew expressou o pior em uma carta a Trevelyan: “A comida de uma nação inteira pereceu”. o Vezes de Londres concordou: “Da calçada de Giants a Cape Clear, de Limerick a Dublin, não se vê um campo verde”. De fato, em 2 de setembro, o Times declarou que a “aniquilação total” havia acontecido com a colheita da batata irlandesa. Nesse ponto, mais de um terço de toda a população irlandesa dependia exclusivamente da batata para alimentação e como uma cultura comercial, mas entre os agricultores arrendatários pobres, a proporção era ainda maior; uma forte colheita de batata era sua única esperança de sustento, nutrição e vida em si.

Até mesmo antes da fome, a sobrevivência havia sido precária na Irlanda, pois fazendeiros e camponeses ganhavam a vida criando e vendendo batatas, ou talvez trocando um porco ou uma vaca por outros bens. A escassez de alimentos era um risco quase constante, e a migração temporária era uma tábua de salvação para muitas famílias irlandesas envolvidas no trabalho agrícola, particularmente as dos municípios ocidentais; viagens sazonais às áreas de cultivo de grãos dos condados orientais e à Inglaterra eram comuns. Na primeira metade do século XIX, os migrantes sazonais, frequentemente acompanhados pelo gado, caminharam pelas estradas empoeiradas da Irlanda em busca de trabalho e comida.

Agora, essas buscas eram cada vez mais fúteis.

Desde a carta de agosto de Mathew, a espiral descendente havia progredido com uma velocidade alarmante. Agora, ele escreveu a Trevelyan, mais de 5.000 “seres miseráveis ​​e famintos do país” estavam implorando nas ruas da cidade de Cork; “Quando totalmente exaustos, eles rastejam para as casas de trabalho para morrer.” Ele calculou que mais de cem pessoas por semana estavam morrendo em sua paróquia. E por causa da terrível calamidade que varrera o campo, onde a comida era quase inexistente, milhares de camponeses entraram na cidade em busca de algo para comer, sobrecarregando ainda mais os recursos escassos. Dez a doze pessoas por dia morriam de fome na aldeia de Crookhaven, onde a comunidade organizou uma coleção para comprar um cofre público sobre o qual colocar os corpos daqueles cujas famílias não podiam pagar caixões. Mathew estava cheio de pavor, não apenas pela situação atual, mas pela profundidade desconhecida do abismo que espreitava à frente.

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“Este país está numa posição terrível”, enfatizou Trevelyan, “e ninguém pode dizer qual será o resultado”.


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Crédito: Kate Puleo

Stephen Puleo é historiador, professor, orador público e autor de sete livros, incluindo Maré negra: o grande dilúvio de melaço de Boston de 1919; Tesouros americanos: o esforço secreto para salvar a Declaração de Independência, a Constituição e o endereço de Gettysburg; e The Caning: o assalto que levou a América à Guerra Civil. Um ex-repórter de jornal premiado e colaborador da revista American History, do Boston Globe e de outras publicações, possui mestrado em história e lecionou na Universidade de Massachusetts-Boston e na Universidade de Suffolk. Ele e sua esposa Kate residem na área de Boston.

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