O Leitor de História – Um Blog de História da St. Martins Press

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de Philip Jett

Era 1918 e havia um assassino à solta. Pior do que qualquer predador em série da história moderna, seu alcance mortal foi rápido, seu domínio resoluto e sua sede de matar insaciável. Ninguém estava seguro. Ele localizou suas vítimas em suas casas e empresas, nas ruas e fazendas da cidade. Não se importava com realeza, riqueza, idade, raça, gênero ou origem nacional. A revolução industrial apenas a encorajou e os avanços modernos na medicina pouco fizeram para retardá-la. O nome do monstro invisível era a gripe espanhola.

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Com a primavera de 1918, veio a esperança. A guerra na Europa parecia estar chegando ao fim e isso significava o fim da matança horrível. Mas assim como a esperança veio, o mesmo aconteceu com outra coisa. Soldados nas linhas de frente e de volta para casa em campos militares começaram a ficar doentes. Chegou a notícia da Espanha de uma epidemia de gripe dentro de suas fronteiras que atingira seu rei. As pessoas chamavam a nova doença de gripe espanhola, embora provavelmente tenha se originado em outros lugares.

A primeira onda da gripe espanhola se espalhou rapidamente durante a primavera e o verão de 1918, mas foi uma tensão leve, matando não mais do que durante uma temporada típica de gripe. Os conselhos de saúde relataram que o vírus afetava “as pessoas mais gravemente idosas e outras pessoas cujos poderes de resistência são enfraquecidos por doenças, trabalho ou preocupação, especialmente aqueles que estão” esgotados “ou” não estão bem “.

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À medida que a situação piorava, as autoridades governamentais demoravam a reagir – isso foi um erro. No final de setembro de 1918, o vírus influenza havia se transformado em um assassino extremamente contagioso e cruel. Essa segunda linhagem varreu rapidamente os continentes, alcançando não apenas cidades e zonas de batalha densamente povoadas, mas também as regiões mais remotas da terra, deixando mais sombras à sombra do que às vezes poderiam ser enterradas. Como em toda gripe, o vírus atacou o sistema respiratório das vítimas. A princípio eles tossiram e chiaram. Em pouco tempo, eles ofegaram por ar, pois o vírus danificou e cicatrizou seus pulmões, enchendo-se de líquido e sangue que não podiam ser tossidos com rapidez suficiente. Muitas das vítimas da gripe morreram em questão de dias, algumas em poucas horas. Uma pessoa pode parecer perfeitamente normal naquela manhã e estar morta antes do anoitecer. Multidões se reuniram às portas do hospital pedindo admissão para eles ou seus entes queridos, apenas para serem afastados. Não apenas todas as camas dos hospitais foram levadas, mas os berços com doentes e moribundos se estendiam pelos corredores dos hospitais e porões. Assim que as vítimas sucumbiram à doença, outras tomaram suas camas, ainda quentes e contaminadas. As comunidades montaram tendas do exército nos arredores da cidade para atuar como hospitais temporários, mas mesmo isso não foi suficiente.

Em outubro, no zênite infeccioso da gripe, o Cirurgião Geral do Exército dos EUA observou que a doença estava matando não apenas os idosos e os doentes, mas os jovens e saudáveis. Ele relatou alarmante: “Se a epidemia continuar com sua taxa matemática de aceleração, a civilização poderá desaparecer facilmente da face da terra dentro de algumas semanas”. Alguns nos Estados Unidos não puderam aceitar a pandemia como um remédio e culparam a Alemanha inimiga: “É bem possível que a epidemia tenha sido iniciada por Huns enviados. . . soltar germes espanhóis da gripe ”, relatou o Chicago Tribune.

Como se as coisas não estivessem suficientemente graves, aproveitadores, acumuladores e vendedores de óleo de cobra entraram para explorar o medo e a desesperança das pessoas. As propagandas de jornais, às vezes lançadas como reportagens, promoveram tônicos “para prevenir a gripe espanhola”, que agem como “construtores de sangue vermelho” para “tonificar e fortalecer os órgãos do corpo”. Outros venderam máscaras de gripe e grampos como açúcar, farinha e grãos a preços exorbitantes, enquanto outros acumularam mais do que podiam usar em detrimento daqueles que precisavam desesperadamente deles. A Administração de Alimentos dos EUA tentou envergonhar os aproveitadores e acumuladores, descrevendo-os como “egoístas, covardes, antipatrióticos” que estavam “levando privilégios especiais para si mesmos em um momento em que todos os americanos deveriam estar no mesmo pé, compartilhar e compartilhar da mesma forma”. Fez pouco. Felizmente, as leis de guerra já em vigor ajudaram a conter muitos abusos. Durante o pior do surto, no entanto, a economia e o mercado de ações dos EUA permaneceram relativamente estáveis. A guerra já havia afetado severamente a oferta e a demanda, a distribuição e o emprego, então havia pouco mais dano a ser feito.

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À medida que o número de mortos aumentava, as manchetes dos jornais e os artigos capturavam a resposta cívica que finalmente se apoderara: “A gripe cancela os planos de entretenimento”; “Gripe põe fim ao esporte”; “A gripe causa domingo sem igreja;” “[A]todos os cinemas, shows de filmes, salões de dança e todos os outros locais desnecessários de assembléia pública estão fechados. ” As cidades postaram quarentenas estritas que “fecham[d] todas as lojas, exceto lojas de alimentos e medicamentos. . . edifícios de escritórios também são afetados. ” Os Conselhos de Saúde distribuíram boletins aconselhando as pessoas a usar máscaras, ficar em casa, a menos que seja absolutamente necessário, e lavar as mãos. Alguns boletins de saúde até recomendaram que as pessoas “evitem falar sobre isso” e “mantenham um ar otimista sobre si”. As ordenanças anti-cuspir foram rigorosamente aplicadas. Em algumas cidades, cidadãos apanhados a não usar máscaras em público foram multados.

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Até o presidente dos EUA, Woodrow Wilson, adoeceu e delirou durante a Conferência de Paz de Paris, embora o público não tenha sido informado. Seu médico pessoal escreveu em Paris que: “O presidente ficou subitamente doente de gripe violenta, numa época em que toda a civilização parecia estar em equilíbrio”. O Presidente Wilson se recuperou a tempo de ajudar a negociar e assinar o Tratado de Versalhes que finalmente encerrou a guerra mais mortal da história até então. Países do mundo inteiro comemoravam com desfiles e festas nas ruas, apesar de a gripe ainda estar reivindicando vidas. No início de 1920, no entanto, a pandemia também terminou misericordiosamente.

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Muitos cientistas e historiadores acreditam que 500 milhões de pessoas ou quase um terço dos cerca de 1,8 bilhão de habitantes do mundo foram infectados. Desses, cerca de 50 milhões de pessoas morreram com o vírus e suas infecções bacterianas secundárias, como pneumonia e estafilococos. Antibióticos ainda não haviam sido descobertos. A aplicação de matemática simples produz uma taxa de mortalidade de 10% dos infectados ou aproximadamente 2,8% da população mundial. Outros colocam as estatísticas em dobro dessas quantias. Seja como for, a gripe espanhola foi a pandemia mais mortal desde a Peste Negra (placa bubônica) do século XIV. Somente nos Estados Unidos, estima-se que 675.000 da população de 103 milhões de pessoas morreram. Isso não apenas excede o número de soldados americanos mortos na Primeira Guerra Mundial, mas também o número total de americanos mortos em todos os compromissos militares dos EUA durante o século 20 (por exemplo, Primeira Guerra Mundial, Segunda Guerra Mundial, Coréia, Vietnã, Iraque e Afeganistão).

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Embora a gripe sazonal fosse comum na época, a gripe espanhola era uma nova cepa H1N1 da gripe A não reconhecida pelo corpo humano. Era de origem aviária causada por um vírus pulando de um pássaro para um humano, uma ocorrência rara chamada de mudança antigênica ou evento de transbordamento. A maioria das pandemias é causada por mudanças antigênicas do vírus influenza que se tornam altamente contagiosas. As pandemias de gripe ocorreram apenas quatro vezes nos últimos 100 anos – gripe espanhola de 1918 (H1N1), gripe asiática de 1957 (H2N2), gripe de Hong Kong de 1968 (H3N2) e gripe suína de 2009 (H1N1). Hoje, uma nova pandemia está varrendo o mundo, originada não de um vírus da gripe, mas do coronavírus.

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Em dezembro de 2019, surgiram notícias internacionais de um surto de sintomas gripais e pneumonia emergindo da sétima maior cidade da China, Wuhan, na província de Hubei. As autoridades chinesas isolaram a causa de um novo coronavírus que pulou de um animal para um humano, talvez em um grande mercado de frutos do mar ou animais selvagens. O vírus mutante começou então sua rápida transmissão entre humanos. O vírus altamente contagioso foi denominado “síndrome respiratória aguda grave coronavírus 2” (SARS-CoV-2) e a doença resultante é chamada de “doença coronavírus 2019” (COVID-19). O coronavírus é uma família de centenas de vírus que causam muitas doenças respiratórias, desde o resfriado comum até a SARS. Como a cepa de coronavírus que emergiu de Wuhan é nova e como todos os vírus influenza conhecidos são distintos dos coronavírus, atualmente não existe vacina para prevenir COVID-19.

À medida que os impactos econômicos e de saúde do COVID-19 continuam se desenrolando, a pandemia evoca estranhamente a gripe espanhola de 1918. Embora a terminologia tenha mudado (distanciamento social, auto-quarentena, achatamento da curva), as práticas não farmacêuticas são praticamente as mesmas . Os artigos de jornais de 1918 aconselharam a população a se envolver em boas práticas diárias de saúde, como aconselha hoje o Centro de Controle de Doenças (CDC): “todos limpam as mãos com frequência, evitam contato próximo, ficam em casa se estiver doente, cobrem tosse e espirra, use uma máscara facial se estiver doente, limpe e desinfecte. ” Isso é especialmente importante, pois um estudo conjunto recente realizado pelo National Institutes of Health, CDC e outros descobriram que o vírus responsável pelo COVID-19 era detectável em aerossóis por até 3 horas, até 4 horas em cobre, até 24 horas. em papelão e até 2 a 3 dias em plástico e aço inoxidável.

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Também dolorosamente familiar, quando se olha para 1918, é a ganância e o egoísmo dos devoradores e acumuladores de preços, cujo objetivo hoje não é o açúcar e a farinha como na gripe espanhola, mas o desinfetante para as mãos e o papel higiênico. Existem aqueles que fazem acusações ridículas e improdutivas, não contra a Alemanha como em 1918, mas contra a China, a Coréia do Norte ou os EUA por causar a pandemia de hoje.

No entanto, existem hoje muitas circunstâncias nos Estados Unidos que são muito mais favoráveis ​​do que em 1918. Não estamos no meio de uma guerra mundial com recursos escassos, como eram os que sofrem da gripe espanhola. Além disso, nossa tecnologia médica, infraestrutura de assistência médica e conhecimento de como os vírus se desenvolvem e sofrem mutações são muito mais avançados do que em 1918. Embora não haja vacina para o COVID-19 até agora, cientistas de todo o mundo estão trabalhando para desenvolver uma o mais rápido possível . Eles também estão testando uma variedade de medicamentos existentes “off label” para tratar o COVID-19. Sob a Lei de Produção da Defesa de 1950, que pode ser invocada, as empresas privadas podem expandir e acelerar a produção de suprimentos e equipamentos médicos indispensáveis. Talvez o mais importante seja o fato de termos antibióticos inexistentes em 1918 para combater as complicações bacterianas que geralmente podem ser mais letais que o vírus.

Então, aqui estamos nos Estados Unidos, um século depois da pandemia de gripe espanhola, sem saber o que esperar dessa cepa de coronavírus que desceu sobre nós. Logo queimará ou se transformará em algo ainda mais perigoso? O que sabemos é que muitos estão sendo infectados todos os dias e milhares estão morrendo, principalmente aqueles que estão sob alto risco. Inúmeros foram prejudicados financeiramente pelo mercado de ações em queda, por salários e receitas reduzidos ou encerrados, por furtos e acumuladores de preços e pela falta de liberdade de movimento. As notícias mudam diariamente. Ainda assim, nem tudo são más notícias. Embora a Itália esteja enfrentando a pior crise desde o final da Segunda Guerra Mundial, a China anunciou recentemente que não há novos casos saindo da província de Hubei, onde o surto começou. Felizmente, com as técnicas de prevenção e tratamento que estamos implementando para moderar a propagação do COVID-19, a curva não será apenas achatada como na China, mas também descerá. Sem dúvida, haverá dias difíceis pela frente, mas as notícias acabarão por melhorar. Para citar um clichê que geralmente é usado em excesso em momentos ruins, mas é aplicável: Isto deve passar também.


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© Chris Scott

PHILIP JETT é um ex-advogado corporativo que representou empresas multinacionais, CEOs e celebridades dos setores de música, televisão e esportes. Ele é o autor de A morte de um herdeiro: Adolph Coors III e o assassinato que abalou uma dinastia americana.

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