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de Catharine Arnold

Revisitando os soldados americanos a bordo do USS Leviathan, Catharine Arnold discute as condições sombrias, apertadas e gerais “infernais”, enquanto a gripe espanhola causava estragos no navio.

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À medida que as tropas dos EUA se mobilizavam em massa para o esforço de guerra na Europa, levavam consigo a gripe espanhola.
Esta fotografia é de domínio público via Wikicommons.

Embora os Estados Unidos estivessem sob o controle da epidemia de gripe espanhola, o exército ainda insistia em que não havia motivo para alarme. Em 4 de outubro, enquanto o Leviatã estava no mar, disse o brigadeiro-general Francis A. Winter, da Força Expedicionária Americana, à imprensa que tudo estava sob controle e que não havia motivo para temer uma epidemia. “Cerca de 50 mortes só ocorreram no mar desde que começamos a transportar tropas”, afirmou, ansioso por manter o moral, aliviando os medos.

o Leviatã estava superlotada, embora não tão superlotada quanto em viagens anteriores, quando ela carregava 11.000 soldados. O navio tinha originalmente uma capacidade de 6.800 passageiros, mas essa capacidade foi aumentada em mais da metade. O governo dos EUA se referiu a esse processo como ‘carga intensiva’, em vez da sobrecarga de 50% que realmente era. As condições estavam apertadas, com os homens confinados em quartos, enormes salas de aço cada uma segurando 400 beliches. Não havia nada a fazer além de mentir em seus beliches ou cartas de baralho, e as vigias, pintadas de preto profundo, estavam bem fechadas à noite para evitar que os submarinos inimigos avistassem luz brilhando neles.

Regras e proibições eram precisas e rigorosamente aplicadas. Um cigarro aceso em um convés escuro no alto pode ser visto a 800 metros no mar, permitindo que um submarino inimigo envie um aviso de vigia para outro ‘sub’ aguardando à frente. Essas pragas das profundezas geralmente trabalhavam em pares. Para mostrar o quão rigorosos eram os regulamentos de blecaute, um homem foi submetido a corte marcial e enviado para a prisão, um oficial foi submetido a corte marcial e reduzido, e um capelão do exército, que estava ajudando o capelão do navio na administração dos moribundos, foi ameaçado. com corte marcial, porque ele abriu um porto levemente em resposta ao pedido de ar de um soldado moribundo. Como conseqüência dos regulamentos de blecaute, a vida no Leviatã foi gasto, em grande parte, em condições de quase escuridão.

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Como para adicionar mais graus de infernidade, o sistema ineficaz de ventilação causou pouco impacto no cheiro do suor, e os níveis de ruído na estrutura de aço se aproximaram do pandemônio, com milhares de passos, gritos e gritos ecoando de um lado para o outro paredes, escadas e passagens.

E então o pesadelo foi desencadeado. Apesar do fato de 120 homens doentes terem sido removidos do Leviatã antes da partida, os sintomas da gripe espanhola se manifestavam em menos de vinte e quatro horas após a saída do porto de Nova York. Para impedir a propagação da doença, as tropas foram colocadas em quarentena, enviadas para bagunçar em grupos separados nas refeições, para evitar o risco de infecção, e confinadas em quartos. A princípio, eles aceitaram humildemente essa decisão, acreditando que a quarentena os mantinha a salvo.

Logo, todos os beliches da enfermaria foram ocupados e outros homens estavam doentes regularmente. Todos estavam marcados com os sintomas mortais da senhora espanhola, um eufemismo para a gripe assassina: tosse, tremor, delírio e hemorragia. As enfermeiras também começaram a ficar doentes. O coronel Gibson, comandante do 57º Regimento de Infantaria Pioneiro, lembrou que:

O navio estava lotado. As condições eram tais que a gripe poderia se reproduzir e se multiplicar com rapidez extraordinária. O número de doentes aumentou rapidamente. Washington ficou sabendo da situação, mas a convocação de homens para os exércitos aliados foi tão grande que devemos continuar a qualquer custo. Médicos e enfermeiros foram atingidos. Todos os médicos e enfermeiros disponíveis foram utilizados até o limite de resistência.

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No final do primeiro dia, 700 soldados estavam doentes e a Leviatã estava passando por uma epidemia total. A horrível verdade tornou-se aparente: a senhora espanhola havia embarcado no navio com os doughboys e enfermeiras com destino à França. Havia uma necessidade urgente de separar os doentes dos saudáveis ​​para impedir a propagação da doença. Foram feitos arranjos para colocar os pacientes transbordantes da enfermaria em 200 beliches na Sala F, Seção 3, do lado da porta. Em questão de minutos, o F Room estava cheio de homens doentes do convés. Em seguida, os homens saudáveis ​​da Sala E, Seção 2, a estibordo, entregaram seus beliches aos doentes e foram enviados para o H-8. Essa sala já havia sido condenada como imprópria para habitação humana, pois era pouco ventilada. Em 3 de outubro, o lado portuário da Sala E, Seção 2, que abrigava 463 beliches, havia sido levado pelos doentes e os ocupantes foram enviados para encontrar espaço no navio onde quer que pudessem. Em um jogo sombrio de cadeiras musicais, três soldados doentes despejaram quatro homens saudáveis. O beliche superior da pilha de quatro beliches não podia ser usado pelos doentes, pois as enfermeiras não conseguiam subir e os doentes não podiam descer. Durante essa terrível viagem, as enfermeiras do exército foram descritas pelo historiador do navio como ‘anjos ministradores durante aquele terrível flagelo. Elas eram garotas americanas corajosas que haviam saído de casa e confortadas para sofrer perigo e se sacrificar no exterior. ‘

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O número de doentes aumentou, com uma alta proporção de pacientes desenvolvendo pneumonia. Não havia espaço no Leviatã para 2.000 homens doentes e em recuperação e não há como cuidar de um número tão alto de pacientes. Os médicos e enfermeiros que não sucumbiram criaram um sistema de separação dos doentes dos mais doentes. Todos os pacientes receberam alta das baías doentes e foram enviados de volta às suas unidades no minuto em que suas temperaturas caíram para 99 °.

Era impossível determinar quantos homens estavam doentes. Muitos permaneceram em seus beliches, incapazes de se mover e procurar ajuda. Os mares agitados fizeram do enjoo uma complicação adicional. Jovens que nunca haviam experimentado enjôo do mar apresentaram-se à enfermaria e foram admitidos por médicos inexperientes. Enquanto isso, um fluxo de homens com sintomas genuínos de gripe foi recusado por falta de espaço e, tão delirantes que não conseguiram encontrar o caminho de volta para seus próprios aposentos, simplesmente se deitaram no convés. Outros entraram na enfermaria sem contestação e ocuparam qualquer beliche vazio que pudessem encontrar.

© Copyright Catharine Arnold 2020

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© Stuart Marshall

Catharine Arnold leia inglês no Girton College, Cambridge e é formado em psicologia. Jornalista, acadêmica e historiadora popular, seus livros anteriores incluem A História Sexual de Londres, Necrópolee Bedlam.

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