O Leitor de História – Um Blog de História da St. Martins Press

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de Catharine Arnold

Na parte final de seu ensaio Ship of Death, Catharine Arnold encerra a história trágica do USS Leviathan, uma tropa que destacou a disseminação devastadora da gripe espanhola.

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Seja qual for a verdadeira figura, os moribundos não pararam quando o Leviatã colocado no porto de Brest. Cerca de 280 soldados doentes ainda estavam a bordo em 8 de outubro e 14 deles morreram naquele dia. Dezenas de soldados que escaparam da morte no mar desembarcaram para morrer em terra. Aqueles que podiam andar deveriam fazer a jornada de seis quilômetros até o acampamento militar em Pontanezan a pé, durante uma tempestade violenta. Quando chegaram ao acampamento, o quartel não estava pronto para recebê-los e o hospital estava cheio. O tenente-comandante W. Chambers do Corpo Médico da Marinha dos Estados Unidos já estava terrivelmente familiarizado com essa situação. No mês anterior, 1.700 casos de gripe espanhola haviam chegado a Brest; a taxa de mortalidade de casos de gripe e pneumonia que saíam das tropas já era 10% maior do que entre os que estavam em terra. Chambers ordenou que o hospital militar local criasse mais espaço em suas enfermarias, e a ACM transformou sua cabana, inicialmente projetada como um clube para os garotos da escola, em um hospital de setenta e cinco leitos. Os postos de socorro ao longo da rota estavam ocupados com enfermeiros, e as ambulâncias da ACM e dos Cavaleiros de Colombo seguiram a coluna de marcha, coletando os homens quando eles caíram. Seiscentos homens, doentes demais para andar, foram apanhados na noite de 7 de outubro. Trezentos e setenta eram convalescentes, 150 ainda estavam com gripe e 80 com pneumonia. Quatro que desmaiaram durante a marcha estavam mortos. Nos dias seguintes, centenas de homens que apareceram na Leviatã morreu. Somente da 57ª Infantaria, 123 morreram no Hospital Kerhuon, 40 no Hospital Base Número 23 e vários no Hospital Naval Número 5 e no hospital em Landernau. Quase 200 das vítimas da gripe do 57o foram enterradas em Lambezellec, com vista para o oceano.

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A tragédia do Leviatã ilustrou a maneira pela qual uma tropa poderia se tornar um passivo para os Aliados. A embarcação e navios como ela não eram mais do que incubadoras flutuantes de um vírus, que entrou em erupção quando atingiu a terra seca. O exemplo mais extremo foi o RMS olímpico, que chegou a Southampton, Inglaterra, na noite de 21 de setembro, após uma viagem de seis dias. o olímpico, um navio irmão dos condenados Titânico, transportou 5.600 homens, dos quais 450 apresentaram sintomas de gripe no mar, embora apenas um tenha morrido. Às 16:00 em 29 de setembro, os casos de gripe entre os passageiros haviam aumentado. Um terço de todo o número de tropas que viajam no olímpico – 1.947 pessoas – foram admitidas no hospital e 140 morreram.

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O soldado Wallace sobreviveu à sua dose de gripe espanhola e navegou para Liverpool no Bretão, cambaleando em terra para se juntar ao seu regimento, os 319º Engenheiros. Enquanto os homens se reuniam de maneira desonesta, sem saber o que fazer, o sargento ao lado do soldado Wallace balançou sob o peso de sua mochila, tombou e caiu no chão. Um grupo de policiais se apressou e um exclamou em choque: “Ele está morto!”

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O soldado Wallace e o 319º tomaram um trem para o subúrbio de Knotty Ash, em Liverpool. De lá, eles deveriam marchar para o acampamento americano. Um caminhão do exército pegou a bagagem dos detalhes doentios aos quais o soldado Wallace se juntara. Chovia muito e a água escorria pelo pescoço dele. De tempos em tempos, homens desabavam. Eventualmente, o capitão Edward B. Pollister, do 319º, encontrou os detalhes doentios e comprou um caminhão para transportar seus homens para o campo. Depois de uma noite úmida e cheia de chuvas por uma aba de barraca, assolada pela dor causada pela infecção secundária do ouvido causada pelo vírus da gripe, o soldado Wallace pediu a um sargento de suprimentos um novo boné e uma batedeira, e lhe disseram para ir para o inferno. Percebendo que ele havia sobrevivido à gripe espanhola Bretão apenas para enfrentar a morte em Liverpool, o soldado Wallace prontamente desapareceu. Indo para a cozinha, ele foi levado por um cozinheiro ítalo-americano simpático, que o alimentou e cuidou dele até que ele se recuperasse. Ao retornar ao acampamento, o soldado Wallace não enfrentou nenhuma ação disciplinar; ele nem sentira sua falta no caos da epidemia. Ficar em AWOL salvou sua vida, mas o soldado Wallace ficou com o selo distintivo da dama espanhola, que levou muito tempo para erradicar: seus cabelos ficaram brancos e depois caíram.

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De volta a Washington, os generais começaram a perceber que as perdas sofridas pela Força Expedicionária Americana cruzando a França eram inaceitáveis. A gripe espanhola já era um problema suficiente na França sem que os Aliados a importassem da América. Entendeu-se que um fator estava superlotado e, quando o Armistício foi declarado em 11 de novembro, a capacidade de tropas foi reduzida em 30%. Os generais também admitiram que era loucura enviar tropas pelo Atlântico Norte no outono com pouco mais de um cobertor e sem sobretudo. Foi feito um esforço maior para inspecionar a saúde das tropas antes de partirem, e algumas foram aplicadas com sprays na garganta e máscaras faciais. Tropas no olímpico e a Henderson passaram a viagem inteira à França usando máscaras, embora a eficácia delas fosse discutível. Também foi recomendado que apenas as unidades que já haviam experimentado a epidemia de influenza fossem enviadas para o exterior, com o argumento de que essas unidades haviam desenvolvido algum grau de imunidade. Mas, no final das contas, poucas dessas precauções causaram impacto: apesar de todas as tentativas de contê-la, a dama espanhola continuava sendo uma inimiga aterrorizante e implacável.

o Leviatã não foi o pior exemplo de gripe em um navio de guerra. No mesmo período, 97 dos 5.000 soldados morreram no Presidente Grant. Quando o general March declarou, em um discurso, que todos os soldados que haviam morrido a caminho da França ainda haviam desempenhado seu papel na guerra, a declaração trouxe pouco conforto às suas famílias.

© Copyright Catharine Arnold 2020


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© Stuart Marshall

Catharine Arnold leia inglês no Girton College, Cambridge e é formado em psicologia. Jornalista, acadêmica e historiadora popular, seus livros anteriores incluem A História Sexual de Londres, Necrópolee Bedlam.

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