O primeiro aviador preto da Marinha dos EUA

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O filho de um artilheiro, Jesse Leroy Brown, nascido no Mississippi, faria o que fosse necessário para se tornar um piloto e romper a barreira de cores da marinha

Jesse Leroy Brown estava de olho em voar quando era apenas um jovem que trabalhava nos campos de milho e algodão do Mississippi. Crescendo como filho de um meeiro, sempre que avistava um avião no alto, o jovem Jesse declarava que um dia ele seria piloto. Sua família sempre ria de bom humor do que pensavam ser uma piada. Mas esse aluno e atleta talentoso cumpriu sua promessa logo após o término da Segunda Guerra Mundial, tornando-se o primeiro aviador preto da Marinha dos EUA.

Brown nasceu em Hattiesburg, Miss., Em 13 de outubro de 1926. Enquanto cursava a Eureka High School, ele fez seu nome como corredor e saltador longo. Ele também era o melhor aluno de matemática de sua turma júnior. Quando se formou em 1944, optou por frequentar uma faculdade predominantemente branca, em vez de Hampton ou Howard, como sugeriram seus conselheiros. Avisado do preconceito que encontraria, Jesse explicou que queria estudar engenharia de arquitetura no estado de Ohio – e não planejava deixar que tais obstáculos se colocassem em seu caminho. Naquele outono, ele se tornou o único aluno negro matriculado na Faculdade de Engenharia da universidade. Para sobreviver, ele teve que trabalhar meio período como zelador em uma loja de departamentos e também carregar vagões durante o turno da noite na Ferrovia da Pensilvânia.

Jesse não havia esquecido seu sonho de voar. Quando ele viu um cartaz anunciando um novo programa de treinamento de vôo da Marinha chamado V-5, ele correu para o escritório de recrutamento e pediu para ser admitido no programa. O oficial de recrutamento, um tanto atordoado, um tenente Dawkins, disse a ele que não seria capaz de passar no exame escrito, acrescentando que, mesmo que o fizesse, não havia como Jesse jamais se sentar em um cockpit da Marinha, pois nunca havia foi um aviador da Marinha negra. Brown respondeu que gostaria de ser o primeiro. Eventualmente, o recrutador ficou sem desculpas e o deixou fazer o exame – na verdade, vários testes escritos. O jovem do Mississippi passou por todos eles com cores vivas, também atuando no físico.

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Em 1947, o Midshipman Brown se tornou o primeiro homem negro aceito na escola de aviação da Marinha. Em seguida, veio o treinamento de vôo seletivo na estação aérea naval de Glenview, Illinois, onde ele teve que provar que podia voar ou ser lavado. Na chegada de Jesse, seu colega de quarto estendeu a mão, sorriu e não pareceu desconfortável, mas outros homens da marinha eram consideravelmente menos cordiais. Alguns colegas de classe o perseguiram implacavelmente, usando todas as táticas cruéis que podiam imaginar para forçá-lo a renunciar. Até os mordomos negros no refeitório ficaram ofendidos com a presença dele. Nos fins de semana, quando outros aspirantes a pais passavam algum tempo com seus pais ou namoradas, Brown geralmente ficava em seu quarto.

Jesse estava nervoso quando se apresentou pela primeira vez ao tenente j.g. Roland Christensen na sala pronta, mas Christensen o recebeu, dizendo: “Você estará voando comigo enquanto estiver aqui. Apenas relaxe e se concentre em fazer o trabalho. ”Seu primeiro voo em um biplano Stearman aparentemente correu bem. Brown passou uma hora fazendo manobras e pensou que estava no céu. Ele completou o processo de seleção sozinho, e 10 dias depois se apresentou para o treinamento de pré-voo em Iowa.

Nas 16 semanas seguintes, na Estação Aérea Naval de Ottumwa, os instrutores fizeram o possível para eliminar os cadetes que não estavam à altura dos padrões da Marinha. Em junho de 1947, 36 dos 66 marinheiros da classe Brown se formaram no pré-vôo. Jesse estava entre o grupo transportado para a Estação Aérea Naval de Pensacola, na Flórida, para iniciar o treinamento de vôo. Em 1º de outubro, ele realizou seu primeiro voo em um SNJ norte-americano.

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Três dias depois, Brown fez uma jogada impetuosa que poderia ter encerrado seu sonho de voar: ele se casou. Na época, os regulamentos da Marinha declaravam que um cadete de aviação deve permanecer solteiro até a formatura ou ser retirado do programa. Mas Jesse, que não consegue mais ficar longe de sua namorada de longa data, Daisy, correu para casa no sábado e trocou votos com ela no dia seguinte. Ele voltou ao cockpit na segunda-feira de manhã.

O teste final que todos os cadetes tiveram que passar em Pensacola foi pousar em um porta-aviões. As cinco “armadilhas” de Brown eram perfeitas. Em 21 de outubro de 1948, oito dias após completar 22 anos, o alferes Brown foi designado aviador naval, tornando-se o primeiro homem negro a usar asas de ouro.

Jesse foi posteriormente designado para o esquadrão de caça VF-32 a bordo do porta-aviões Wright (CVL-49). Em outubro de 1950, seu esquadrão foi transferido para o transportador de frotas Leyte (CV-32), que se juntou à Força-Tarefa Fast Carrier 77, a caminho de ajudar as forças das Nações Unidas na Coréia. Agora, líder de seção, Brown pilotava um Corsair Vought F4U-4, fornecendo suporte aéreo para tropas terrestres aliadas.

Em 4 de dezembro de 1950, a seção de Jesse seguiu para o reservatório de Chosin para apoiar as tropas da ONU em combate naquele país. Não havia alvos disponíveis, mas um artilheiro antiaéreo chinês aparentemente teve sorte. “Acho que posso ter sido atingido”, anunciou Brown pelo rádio. “Perdi minha pressão de óleo.” Ele guiou seu Corsair aleijado para baixo, fazendo panqueca no lado de uma montanha. A fuselagem afundou na cabine e o painel de instrumentos bateu na perna direita, prendendo-o.

Comandante do Esquadrão Lt. j.g. Thomas J. Hudner Jr., que o seguiu, percebeu que algo estava errado quando Brown não saiu do cockpit. Hudner então fez uma jogada que poderia lhe render uma corte marcial, aterrissando seu próprio avião a cerca de 100 metros do Corsair caído.

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Lutando bravamente para libertar seu companheiro de esquadrão, Hudner rapidamente percebeu que era impossível tirá-lo da cabine. Ele mandou um rádio para um helicóptero de resgate, mas naquela época Brown estava desaparecendo rapidamente devido à perda de sangue e às temperaturas geladas da montanha. Ele olhou para Hudner e disse: “Diga a Daisy o quanto eu a amo.” “Eu irei”, respondeu o tenente, que observou a cabeça de Jesse cair em seu peito.

Quando o helicóptero chegou, Hudner e o piloto tentaram novamente libertar o corpo agora coxo de Brown do Corsair, sem sucesso. O retorno de Hudner à transportadora foi chocado com a tripulação. LeyteO capitão do navio, Thomas U. Sisson, discutiu o envio de uma equipe para recuperar o corpo de Brown, mas todos concordaram que era impraticável devido à proximidade das tropas inimigas. Sisson decidiu então dar a Jesse um “funeral de guerreiro”.

Sete caças carregados com napalm decolaram da transportadora e voaram para o local do acidente. Eles fizeram um grande círculo, depois cobriram o Corsair de Jesse com uma mortalha de chamas. Depois de balançar as asas em uma saudação final, eles fugiram da pira funerária brilhante.

Longe de ser submetido à corte marcial, Hudner recebeu a primeira Medalha de Honra da Marinha da Guerra da Coréia por seus esforços para salvar Brown (que recebeu uma Cruz Voadora póstuma). Daisy Brown e sua filha Pamela estavam à disposição na Casa Branca quando o presidente Harry Truman fez a apresentação. Em março de 1972, a Marinha lançou o USS Jesse L. Brown (DE-1089), o primeiro navio da Marinha dos EUA nomeado para um aviador afro-americano.

Publicado originalmente na edição de maio de 2010 da História da aviação. Para se inscrever, clique aqui.

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