Para o aviador, a famosa fotografia “Explosão de alegria” soa oca

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A foto em si é icônica. As costas aparentemente anônimas do prisioneiro de guerra estão voltadas para a câmera, enquanto sua família alegre corre em direção a ele. A imagem, apelidada de “Burst of Joy”, foi impressa e divulgada em toda a América, ganhando ao fotógrafo Slava “Sal” Veder o Prêmio Pulitzer em 1974. A fotografia de Veder passou a representar aqueles prisioneiros de guerra americanos que eram, finalmente, livres. A história real por trás da foto, no entanto, foi significativamente menos alegre do que o título implicava.

O prisioneiro de guerra na foto, Robert L. Stirm, era um piloto de caça abatido sobre Hanói, no Vietnã do Norte, em 27 de outubro de 1967. Ele passaria quase seis anos de execuções simuladas, tortura, doença e fome. enquanto vivia no famoso Hanoi Hilton. No entanto, durante toda a provação, “o momento de permanecer vivo pelo bem da minha família foi muito forte”, disse Stirm à Associated Press. “Eu tinha quatro filhos legais e o que eu acreditava ser uma esposa legal que eu queria voltar a ver. Esse é um forte incentivo. “

Após anos de tenso começo e fim das negociações entre os governos dos EUA e do Vietnã do Norte, começou a “Operação Homecoming”, apropriadamente cunhada. Começando em 12 de fevereiro e continuando até 29 de março de 1973, quase 600 prisioneiros de guerra americanos foram libertados dos campos de prisioneiros de guerra norte-vietnamitas. Os “táxis de Hanói”, ou C-141, transportaram os doentes e os feriram primeiro, seguidos pelos “táxis” aqueles que haviam sido presos por mais tempo. Entre as fileiras dos prisioneiros de guerra estavam: Floyd Thompson, que foi abatido em 1963 e manteve o título indesejável de prisioneiro mais antigo da guerra; John McCain, o falecido senador e ex-candidato à presidência; e o ex-senador Jeremiah Denton Jr., que “piscou as letras T-O-R-T-U-R-E, no código Morse, enquanto estava sendo entrevistado para um filme de propaganda”, de acordo com Vietnã Rick Fredericksen da revista.

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Graças ao “Burst of Joy” de Veder, Stirm se juntaria ao pequeno quadro de prisioneiros que cativava o interesse público. Sua chegada, no entanto, o deixaria sentindo qualquer coisa, menos amado.

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Apenas três dias antes da chegada de Stirm em março de 1973 à Base da Força Aérea de Travis, na Califórnia, ele recebeu uma carta de “Dear John” de sua esposa de 18 anos, Loretta.

“Não posso começar a dizer o quanto estamos orgulhosos de você”, escreveu Loretta. “As crianças e eu nunca perdemos uma noite fazendo uma oração pelo seu retorno seguro. Tenho suas fotos e seus certificados e mantive você muito conosco enquanto você estava fora e as crianças não esqueceram o pai.

“Eu gostaria de vê-lo quando você voltar para casa, mas vou entender se você preferir não.”

Quando Stirm desceu do avião para a pista, Loretta.

“De certa forma, é hipócrita, porque minha ex-esposa abandonou o casamento dentro de um ano ou mais depois de eu ser abatida”, contou Stirm. “E ela nem teve a honra e a integridade de ser honesta com as crianças. Ela viveu uma mentira. Esta imagem não mostra as realidades de que ela havia aceitado propostas de casamento de três homens diferentes. . . . Retrata (que) todo mundo lá estava feliz em me ver. ”

Lorrie Kitching, née Stirm, que tinha apenas nove anos quando seu pai foi abatido, mais tarde observou que sua mãe era muito jovem na época e que criar quatro filhos sozinha havia cobrado seu preço.

A dupla se divorciou dentro de um ano, com Lorrie e seu irmão Robert Jr. morando com Stirm. Os dois filhos mais novos, Cindy e Roger, ficaram com Loretta. Apesar da turbulência em torno da reunião, a reunião pessoal que se tornou tão pública suscita uma memória diferente para os filhos de Stirm – uma de pura felicidade.

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“É um pedaço maravilhoso da história que acabamos de encontrar”, lembrou Lorrie. “Isso nunca teria desaparecido em minha mente, mas ver a foto traz tudo de volta – apenas toda a alegria que estava lá”.

E embora todas as quatro crianças tenham “Burst of Joy” pendurado em suas casas, é mais complicado e agridoce para Stirm.

Ele manteve cópias da imagem, mas nenhuma está em exibição. Perguntado por que, Stirm não mede palavras.

“Por causa dela.”

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