Por que um pedaço da Carolina do Norte é para sempre britânico

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Quando a Batalha do Atlântico se aproximou da costa leste da América, um pequeno grupo de marinheiros britânicos veio ajudar, com resultados trágicos.

AO PATRULHAR nas praias de Ocracoke Island, Carolina do Norte, em 14 de maio de 1942, dois jovens guardas da costa vislumbraram uma forma incomum balançando nas ondas. Eles pararam o caminhão para investigar e um deles, Arnold Tolson, tirou os sapatos e entrou no oceano, onde um corpo sem vida se agitava entre as ondas.

Os guardas da costa pegaram o cadáver da água e o colocaram na carroceria do caminhão. Pertencia a um homem de vinte e poucos anos, com barba negra, vestindo um uniforme de cor escura e uma gola alta azul. Antes que os jovens marinheiros pudessem chegar à estação da Guarda Costeira com notícias de sua terrível descoberta, um homem desceu a caminhonete enquanto passavam pela ilha e pela pequena vila. Ele viu outro jovem morto na maré usando um conjunto escuro semelhante e informou os guardas da costa sobre a localização do corpo.

A identificação dos corpos encharcados provou ser direta quando eles foram colocados na Estação da Guarda Costeira. Dentro do bolso do barbudo havia papéis, incluindo uma carteira bancária, que revelavam sua identidade: subtenente Thomas Cunningham, 27 anos, reservista voluntário da Marinha Real Britânica. O segundo homem, que usava uma camisa com o nome escrito por dentro, acabou sendo outro marinheiro da Marinha Real, o telegrafista Stanley Craig, de 24 anos. Ambos pertenciam à tripulação do HMT Bedfordshire, uma traineira armada britânica que havia chegado da Carolina do Norte da Inglaterra cerca de um mês e meio antes.

o Bedfordshire não foi oficialmente declarado desaparecido. Mas os dois homens mortos, provavelmente vítimas de uma das explosões distantes no mar freqüentemente ouvidos pelos moradores da ilha barreira da Carolina do Norte, eram uma forte indicação de que o navio não retornaria ao seu porto de origem. Casa, porém, chegaria às margens tranquilas de Ocracoke. Muito tempo depois do fim da guerra, uma pequena parcela da Carolina do Norte se tornou solo britânico, em memória do BedfordshireTripulação.

O subtenente Thomas Cunningham, que caiu com o torpedo HMT Bedfordshire, foi casado recentemente e aguardava o primeiro filho. (Cortesia do autor)
O subtenente Thomas Cunningham, que caiu com o torpedo HMT Bedfordshire, foi casado recentemente e aguardava o primeiro filho. (Cortesia do autor)

NOS QUATRO MESES ANTES até a descoberta dos corpos, os submarinos alemães afundaram cerca de 150 navios na costa leste dos EUA – quase um por dia, muitos deles transportando óleo combustível e frete. Como os navios de guerra e destróieres da Marinha dos EUA estavam lutando no Pacífico ou escoltando comboios pelo Atlântico Norte até a Inglaterra, importantes portos ficaram vulneráveis. Para agravar o perigo, os regulamentos obrigatórios de blecaute para cidades e vilas costeiras não seriam cumpridos até meados de 1942, tornando navios mercantes não escoltados alvos fáceis contra o horizonte iluminado.

As tripulações dos submarinos apelidaram essa galeria de tiro na costa leste de “Segundo Tempo Feliz”, uma referência ao “Tempo Feliz” inicial – uma sequência vitoriosa de julho a outubro de 1940, quando os submarinos afundaram 282 navios aliados enquanto perdiam apenas meia dúzia de inscritos. Na defensiva, os marinheiros e tripulações antissubmarinos americanos ficaram cada vez mais nervosos, a julgar por relatórios diários de incidentes que detalham respostas frenéticas à ameaça ao atacar qualquer coisa que remotamente se parecesse com um submarino submerso, incluindo as baleias. Enquanto isso, praias do Maine à Flórida estavam inundadas de destroços e óleo que os intrépidos nadadores lavavam a pele com querosene. Os navios que transitam pela costa frequentemente capturavam sobreviventes de naufrágios em botes salva-vidas de embarcações que não muito antes haviam desaparecido sob as ondas.

Em seu diário de guerra de abril de 1942, o Comando da Fronteira do Mar Oriental, responsável por cerca de 2.400 milhas de águas costeiras da fronteira canadense a Jacksonville, Flórida, relatou que os alemães afundaram 24 navios – principalmente navios-tanque e cargueiros – nos 30 dias anteriores . “Assim, mais uma vez, a fronteira marítima oriental foi a área mais perigosa para o transporte marítimo de mercadorias em todo o mundo”, afirmou o relatório, atribuindo as perdas americanas a “força inadequada”.

As perspectivas para maio pareciam melhores, embora em parte graças à Grã-Bretanha. A Marinha Real havia acabado de enviar mais de 24 arrastões armados com tripulação completa – incluindo o Bedfordshire– conduzir patrulhas anti-submarino e acompanhar comboios de navios mercantes. As autoridades americanas estavam cautelosamente otimistas de que esses navios e tripulações emprestados poderiam ajudar a mitigar a ameaça do submarino.

Naquela primavera, o Bedfordshire, com sede em Morehead City, Carolina do Norte, começou a patrulhar rotas marítimas na Ilha Hatteras, nos Outer Banks da Carolina do Norte. Os arrastões desse tipo eram apertados e temperamentais; enquanto armados com metralhadoras, metralhadoras de convés de quatro polegadas e prateleiras de cargas de profundidade, eles foram originalmente construídos para a pesca comercial. O peixe retém muitas vezes o dobro, pois a tripulação bagunça e os tripulantes compartilham o trabalho sujo de transportar carvão como combustível. Ainda assim, o BedfordshireÉ Marinheiros britânicos e canadenses desfrutavam de alguns confortos – incluindo coletar seu tradicional gole de rum por volta das 11 da manhã todos os dias. Cunningham, que era o BedfordshireO segundo em comando, escreveu para casa sobre pessoas amigáveis ​​da cidade e manteve o tom de suas cartas para sua esposa grávida, Barbara, otimista.

Em terra na cidade de Morehead, onde a tripulação frequentemente parava para estocar provisões, eles perseguiam as atividades típicas de jovens: festejar, beber e cortejar mulheres. Alguns Bedfordshire os marinheiros desfrutaram de uma noite na cidade em 10 de maio de 1942, antes de o chamado ancorar na tarde seguinte. Quatro tripulantes nunca chegaram a bordo – incluindo o fogareiro Samuel Nutt e o cozinheiro Richard Salmon, que se sentaram na prisão após as palhaçadas da noite anterior com álcool. Mas o Bedfordshire e sua tripulação restante partiu para o mar, escoltando um comboio para Hatteras antes de se juntar a outro arrastão britânico, o St. Loman, para procurar um submarino a leste das rotas de navegação da ilha. Seria a última missão deles.

Cunningham provavelmente estava de serviço na noite de 11 a 12 de maio, encarregado de uma equipe de esqueletos que pode ter incluído o telegrafista Craig, um técnico de sonar em alerta para submarinos, e vários vigias. Os caçadores não sabiam que eles fizeram presas tentadoras para uma tripulação vigilante a bordo de um submarino próximo.

Construído para a pesca, o Bedfordshire chegaria ao fim nas costas da Carolina do Norte como caçador de submarinos. (Cemitério do Museu do Atlântico)
Construído para a pesca, o Bedfordshire chegaria ao fim nas costas da Carolina do Norte como caçador de submarinos. (Cemitério do Museu do Atlântico)

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U-BOATS ALEMÃO gostar U-558– um tipo VIIC, com um alcance de quase 10.000 milhas – era capaz de atravessar o Atlântico, passando várias semanas patrulhando a costa americana e retornando ao porto da Europa sem reabastecer. Quando os submarinos retornaram às suas canetas, eles levantaram bandeiras do cordame para mostrar quantos navios afundaram; Os propagandistas nazistas transmitiram esses sucessos para compensar as perdas decepcionantes da guerra em outros teatros. Tripulantes e comandantes bem-sucedidos se viram no centro das atenções quando as cidades alemãs adotaram submarinos individuais e saudaram suas tripulações como heróis. Naturalmente, os homens transformaram essa atenção em uma competição para afundar a maior tonelagem e receber mais elogios do que seus pares. Esse esforço competitivo certamente estava se transformando em frustração para os 44 tripulantes a bordo U-558 em 11 de maio de 1942. Eles estavam no mar há um mês em sua sétima patrulha de guerra sem sequer disparar um torpedo.

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U-558 deixou a França ocupada em 12 de abril. No seu comando estava Kapitänleutnant Günther Krech, 27 anos, um homem concentrado e alegre que comandou o respeito de sua equipe. O Kriegsmarine inicialmente encaminhou o U-boat para as Bermudas antes de designá-lo para caçar navios aliados nos Outer Banks. U-558A equipe da tripulação estava ciente de que outros submarinheiros haviam encontrado alvos abundantes por lá e, sem dúvida, desejavam aumentar a contagem das missões anteriores. Ainda assim, eles passaram os primeiros dias na costa da Carolina do Norte sentados no fundo do oceano durante o dia e, à noite, patrulhando infrutuosamente uma faixa de quase 300 quilômetros de rotas marítimas.

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Em 7 de maio, um destróier passou por perto durante luz do dia, dirigiu-se para Cape Lookout, mas Krech recusou a busca. Ele determinou que a situação “não era uma oportunidade de tiro” porque o navio estava fora de alcance. Então, dois dias depois, um comboio tentador deslizou pelos dedos da tripulação. O U-boat esperou várias horas enquanto a noite se aproximava para perseguir o grupo de navios – três navios a vapor e quatro navios-tanque, protegidos por um cortador da Guarda Costeira e dois navios de guerra – com planos de pegá-los perto de Cape Lookout, no ponto mais ao sul dos Outer Banks. . Às 6 da tarde. o submarino surgiu para interceptar o comboio, mas teve que mergulhar quando um grande avião de patrulha sobrevoou o céu. Às 21h, o comboio desapareceu no nevoeiro e na escuridão.

No início da tarde de 11 de maio, U-558A sorte finalmente mudou de moda quando se deparou com dois alvos inimigos – os arrastões Bedfordshire e St. Loman em patrulha – e mergulhou para se esconder. Quando o anoitecer caiu, os navios ainda estavam à vista. Krech manobrou U-558 para ir no ataque e deu o comando. Dois torpedos atravessaram a água em direção ao Bedfordshire– um “tiro duplo” incomum que expulsou torpedos de dois tubos simultaneamente, com o potencial de resultar em uma explosão decisiva e espetacular. Alguns momentos depois, a equipe percebeu que os dois torpedos haviam perdido sua marca.

U-558 alinhado outro tiro. Dessa vez, Krech foi mais deliberado, diminuindo a distância para o alvo quase pela metade e disparando apenas um torpedo na traineira. Trinta e seis segundos depois, o comandante e sua tripulação testemunharam uma enorme explosão através do periscópio quando o míssil subaquático atingiu logo atrás do arco da traineira. o BedfordshireA popa apareceu dramaticamente acima da água quando o navio começou a afundar.

O U-boat então voltou sua atenção para o St. Loman, perseguindo a segunda traineira até que um único tiro de torpedo perdido levou o navio a disparar projéteis de estrelas que iluminavam o céu noturno. Assustado, U-558 fugiram da cena – deixando bem para trás Bedfordshire e seus tripulantes condenados, quando os destroços da traineira se estabeleceram no fundo do oceano nas primeiras horas de 12 de maio.

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Como comandante do submarino alemão U-558 (acima), Kapitänleutnant Günther Krech (abaixo) afundou ou danificou 21 navios - incluindo o HMT Bedfordshire - entre 1941-43. (Narodowe Archiwum Cyfrowe)
Como comandante do submarino alemão U-558 (acima), Kapitänleutnant Günther Krech (abaixo) afundou ou danificou 21 navios – incluindo o HMT Bedfordshire – entre 1941-43. (Narodowe Archiwum Cyfrowe)

(Bundesarchiv Bild 1015-257-1889-15; Foto: O. Ang)
(Bundesarchiv Bild 1015-257-1889-15; Foto: O. Ang)

DOIS DIAS APÓS Os corpos de Cunningham e Craig foram levados para terra, o Relatório de Atividades Inimigas e Socorro do Comando da Fronteira do Mar Oriental registrou suas mortes junto com outra descoberta na praia: um bote salva-vidas vazio. Observando que o Bedfordshire desde 11 de maio, as autoridades recategorizam o navio como “desaparecido e possivelmente afundado” em seu diário. Outros quatro corpos mais tarde foram recuperados – um identificado como e os outros que se supunha Bedfordshire tripulantes – mas 31 tripulantes permaneceram perdidos, muitos provavelmente presos a bordo do arrastão, que hoje fica embaixo de 105 pés de água, a 17,2 milhas náuticas da costa de Cape Lookout.

Reunindo-se para fazer o certo por Cunningham e Craig, uma família Ocracoke doou um pequeno cemitério adjacente ao seu próprio cemitério; “caixas de pia” de madeira – cercos submersíveis do tamanho de humanos usados ​​para a caça de aves aquáticas – serviam como caixões improvisados. Em uma reviravolta comovente, as bandeiras britânicas penduradas sobre os caixões antes do enterro ter sido fornecido pelo próprio Cunningham; ele os emprestara ao oficial de inteligência naval Aycock Brown, apenas algumas semanas antes de sua própria morte, para homenagear as vítimas de outro barco britânico torpedeado, o navio-tanque San Delfino. Dois dos outros corpos recuperados, nunca identificados, mas também vestindo uniformes da Marinha Real, foram enterrados com cuidado ao lado de Cunningham e Craig. (Os dois corpos restantes, incluindo o marinheiro identificado Alfred Dryden, foram enterrados em outros cemitérios locais nos Outer Banks.)

Hoje, o cemitério de 2.290 pés quadrados fica no coração de Ocracoke Village, cercado por árvores e uma cerca branca; uma bandeira naval britânica se ergue na brisa salgada. Todo mês de maio, guardas da costa de Ocracoke, membros da Marinha Real e dezenas de cidadãos locais realizam uma cerimônia no local, lendo os nomes dos Bedfordshire37 tripulantes falecidos em voz alta, em memória deles e de seu sacrifício.

Uma placa comemorativa explica que em 1976 o Departamento de Propriedade do Estado da Carolina do Norte concedeu um arrendamento perpétuo do túmulo ao Reino Unido. Graças a isso, Cunningham, Craig e seus dois companheiros de tripulação descansarão para sempre em solo britânico. Citando o poema da Primeira Guerra Mundial do poeta Rupert Brooke, “The Soldier”, a placa diz:

“Se eu morrer, pense apenas em mim / que há algum canto de um campo estrangeiro / que é para sempre a Inglaterra.”

Após o enterro de 1942 (acima), os marinheiros perdidos de Bedfordshire se tornaram uma parte intrínseca da herança da Ilha de Ocracoke, graças em parte a uma cerimônia memorial anual (abaixo). (Cemitério do Museu do Atlântico)
Após o enterro de 1942 (acima), os marinheiros perdidos de Bedfordshire se tornaram uma parte intrínseca da herança da Ilha de Ocracoke, graças em parte a uma cerimônia memorial anual (abaixo). (Cemitério do Museu do Atlântico)

(Guarda Costeira dos EUA)
(Guarda Costeira dos EUA)

Este artigo foi publicado na edição de abril de 2020 da Segunda Guerra Mundial.

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