Primeira Guerra Mundial e o nascimento da proibição há 100 anos

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A proibição – que entrou em vigor cem anos atrás – foi o culminar de uma reação de um século contra o aparentemente insaciável hábito de beber dos Estados Unidos. O que começou como um apelo religioso de base à temperança se transformou em uma campanha incrivelmente ambiciosa para legislar a moralidade, tentando colocar uma das maiores indústrias do país fora do negócio. A pressão pela proibição foi apanhada em ansiedades sociais mais amplas sobre a rápida urbanização e migração em massa. Também forneceu um poderoso catalisador para organizar as mulheres – principalmente através da União das Mulheres por Temperança Cristã – que não apenas se ressentiam do fato de os salários serem gastos em bebidas em vez de em pão, mas também recebiam grande parte da violência masculina induzida pela bebida. Mas apenas adicionando o patriotismo e o clima intensamente anti-alemão da Primeira Guerra Mundial à mistura, os proibicionistas foram capazes de fazer o que nenhum outro grupo de lobby jamais fez: mudar a Constituição dos Estados Unidos.

A Primeira Guerra Mundial foi uma dádiva de Deus para a Liga anti-Saloon, a organização de lobby de questões únicas mais poderosa que o país já viu. Bebedores e cervejeiros alemães podiam agora ser considerados não apenas pecadores, mas traidores. Como Wayne Wheeler, o chefe da liga, que dedicou sua vida à causa da Proibição, disse ao New York Times em 1917, “o tráfico de bebidas ajuda as forças deste país cuja lealdade é posta em questão a esta hora”. Falar alemão em público ou por telefone era proibido em Iowa, jogar Beethoven em público era proibido em Boston e livros alemães eram queimados em Wisconsin. A torrada alemã se transformou em torrada francesa, os salsichas tipo frankfurt transformaram-se em cachorros-quentes, o chucrute se transformou em repolho da liberdade e os rolos de Kaiser se tornaram pães da liberdade. Não é de admirar, então, que fosse tão fácil considerar os cervejeiros alemães do país como antipatrióticos e até mesmo traidores.

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Os defensores secos exploraram magistralmente a guerra para promover sua própria agenda e, de fato, é difícil imaginar seu eventual sucesso na imposição da Proibição na ausência da guerra. Eles fizeram afirmações assustadoras sobre como o álcool estava colocando o país em risco: “Os produtos de cervejaria enchem os carros da geladeira, enquanto as batatas apodrecem por falta de transporte, levando os agricultores à falência e as cidades famintas. O carvão que eles consomem manteria as ferrovias abertas e as fábricas funcionando. ” A Liga Anti-Saloon declarou que “a Kaiser Kultur foi criada com cerveja”. Ficar seco foi a melhor maneira de derrotar os alemães molhados: “A proibição é o caçador infalível de submarinos que devemos lançar aos milhares. O vagão de água é o tanque que pode nivelar todas as trincheiras da Prússia. A abstinência total é a barreira intransitável de cortinas que devemos colocar diante de cada trincheira. Sobriedade é a bomba que soprará o kaiserismo ao reino que virá. ”

A Lei de Controle de Alimentos dos EUA, de 1917, destinada a garantir os escassos recursos da nação em tempo de guerra, tornou-se uma ferramenta proibicionista: embora não houvesse escassez grave de alimentos, a lei era usada para reduzir a transformação de alimentos em bebidas destiladas. A lei também estipulava que o presidente poderia “limitar ou proibir a fabricação de cerveja ou vinho como quisesse”. O Presidente Wilson optou por reduzir o suprimento de grãos para os fabricantes de cerveja em 30% e diminuir o teor de álcool da cerveja. O consumo de cerveja não era apenas retratado como germânico e, portanto, antipatriótico, mas as raízes alemãs dos fabricantes de cerveja americanos eram usadas para manchá-los como traidores. O líder da Liga Anti-Saloon escreveu ao custodiante federal de propriedades alienígenas: “Fui informado de que existem várias cervejarias neste país que pertencem em parte a inimigos alienígenas. Foi-me relatado que a Anheuser-Busch Company e algumas das empresas de Milwaukee são amplamente controladas por alemães estrangeiros … Você fez alguma investigação? Foi esse contexto de guerra que ajudou a alimentar os pedidos de uma proibição nacional ao álcool.

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Quando a Primeira Guerra Mundial começou, o tesouro estava gerando até um quinto de sua receita anual total através da tributação do álcool. E como aconteceu em outros lugares, a guerra gerou impostos ainda mais altos sobre o álcool através da Lei da Receita da Guerra de 1917. Isso continuou um padrão estabelecido há muito tempo: começando com o estabelecimento de Hamilton de um imposto sobre o álcool para ajudar a pagar as dívidas da guerra, todos os principais compromissos militares dos EUA trouxera um aumento no imposto sobre o álcool.

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Mas dessa vez havia uma diferença crucial: o primeiro imposto de renda em tempo de paz da história americana também foi introduzido em 1913 e gerava mais receita a cada ano. Isso deu à Liga Anti-Saloon outra abertura: eles pressionaram o governo que não apenas proibia a coisa certa a ser feita, mas também estava se tornando mais viável do ponto de vista fiscal, à medida que a dependência dos impostos sobre o álcool diminuía.

O novo fervor do patriotismo em tempos de guerra e a indignação moral de longa data se mostraram uma potente mistura política. A Dezoito Emenda à Constituição foi aprovada com facilidade notável, com o Congresso pressionando os votos necessários para anular o veto do Presidente Wilson. Os defensores da proibição tiveram muito menos sucesso em convencer os aliados europeus a seguir sua liderança. O governo dos EUA sugeriu que os aliados parassem de fabricar cerveja no interesse do racionamento. Os britânicos recusaram, apontando para “as dificuldades e os perigos de impor às classes trabalhadoras quaisquer medidas abrangentes de proibição, especialmente no momento em que rações drásticas e obrigatórias estão entrando em vigor”. Em novembro de 1919, o proibicionista americano William “Pussyfoot” Johnson fez um discurso convidado no Essex Hall, em Londres, sobre os benefícios da proibição, e foi rapidamente gritado pelos estudantes presentes. “Dizemos que se a Grã-Bretanha quer ficar molhada ou seca”, um deles apareceu na frente para proclamar, “isso é coisa que os britânicos decidem. Não queremos que os americanos venham aqui com discursos elaborados e ornamentados, nos dizendo o que devemos fazer. Vencemos a batalha do Somme com rum, e apenas rum, e quanto mais cedo o Sr. Johnson perceber isso, melhor. A multidão estridente o aplaudiu e o evento logo se transformou em um tumulto pelas ruas de Londres, nas quais Johnson perdeu o olho direito.

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Se a Primeira Guerra Mundial foi o contexto crucial que deu origem à Proibição, a Grande Depressão foi o contexto crucial que a matou. A grande necessidade de receita tributária em tempos desesperadamente difíceis acabou superando o entusiasmo da América pela proibição. A Liga Anti-Saloon havia prometido que a Proibição limparia e purificaria a nação. Em vez disso, uma mídia pública e cética cada vez mais cansada passou a culpar a Proibição por envenenar a nação, alimentando a corrupção, a violência e a ilegalidade. Embora ninguém visse isso acontecer – uma emenda constitucional, afinal, nunca havia sido revogada antes – no final, a Proibição foi descartada tão facilmente quanto havia sido imposta.

Peter Andreas é o John Hay Professor de Estudos Internacionais da Brown University. Este ensaio é adaptado de seu novo livro, Killer High: Uma História de Guerra em Seis Drogas.

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