Procurando Liderança Pandêmica? George Washington é o melhor exemplo

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A cabeça fria e o respeito pela ciência do primeiro presidente ajudaram uma jovem América a sobreviver à varíola e à febre amarela

O coronavírus não precisa de introdução. Durante meses, a doença perseguiu o mundo, matando dezenas de milhares, infectando milhões e apagando trilhões em atividades econômicas perdidas. As representações dos artistas do bicho como uma esfera azul que brilha excrescências de babados vermelhos penduram em nossas telas pequenas, como tantas imaginações da Estrela da Morte – infecção como celebridade. Ao lado, quase todas as fotos familiares, de Kanye e Kim a Harry e Meghan, se tornaram irrelevantes.

Mas não o presidente Trump, no entanto, administra crises por meio de aparições diárias na TV, drs. Deborah Birx e Anthony Fauci sempre ao seu lado. O governador Andrew Cuomo, de Nova York, atingido, juntou-se a eles em onipresença, dando instruções diárias diárias. Como seus desempenhos nesta crise se comparam ao passado das pandemias?

George Washington, que viveu dois, oferece um critério útil.

A Revolução Americana coincidiu com um surto de varíola que acabou cobrindo toda a América do Norte. O bug apareceu pela primeira vez no final de 1774, em Boston, ocupada pelos britânicos. Os soldados das forças americanas que cercavam a cidade após as batalhas de Lexington e Concord começaram a mostrar sintomas em meados de 1775. Washington suspeitava que o inimigo tivesse contrabandeado pessoas doentes ou infectado objetos para as fileiras americanas.

O próprio Washington era imune, cortesia de um caso contraído em uma viagem jovem a Barbados, que o deixou com o nariz cheio de cicatrizes, mas também com um cartão sem sair do lazaretto. O que fazer para aqueles que não são tão favorecidos? Edward Jenner ainda tinha que descobrir a vacinação, mas uma forma imperfeita de proteção existia. Passar um fio infectado através de uma ferida na carne – um processo antigo conhecido como inoculação – provocou a doença, esperançosamente de forma branda, recompensando os sobreviventes com imunidade. A chance de morte permaneceu, mas a uma taxa significativamente menor do que entre os pacientes pegos por contágio comum. Em uma sociedade rural escassamente povoada, muitos temiam, de maneira não razoável, correr esse risco – por que se dar varíola, se havia quase nenhuma probabilidade de que você encontrasse uma transportadora? Na América colonial, a inoculação havia sido erraticamente empregada e controversa; Benjamin Franklin, em seus dias como jornalista, havia empreendido uma campanha de jornal contra o método. No entanto, quando milhares de jovens de todas as colônias rebeldes se reuniram no recém-criado Exército Continental, o perigo de infecção por contágio aumentou exponencialmente.

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Para conter uma epidemia de varíola, o general Washington recebeu o exército continental secretamente inoculado em Valley Forge.

O primeiro remédio de Washington foi colocar em quarentena os doentes, uma restrição impossível em um exército em movimento. As forças que ele enviou com Benedict Arnold através do deserto do norte do Maine para conquistar Quebec no final do ano sofreram terrivelmente. O próximo pensamento de Washington era exigir que os homens fossem inoculados em seus estados de origem, quando e onde se alistaram. Mas não havia como garantir uma inoculação adequada e consistente. Durante o inverno de Valley Forge, 1777-78, Washington colocou os homens famintos e trêmulos sob sua supervisão imediata através de um programa de inoculação no local. Esse programa militar de saúde pública teve que ser realizado em fases e em segredo, já que o regime enfraqueceu temporariamente os beneficiários. Se o inimigo soubesse que uma coorte dos efetivos de Washington estava fora de serviço, eles poderiam ter lançado um ataque de inverno. Felizmente, os britânicos permaneceram sem noção até o inverno estar quase no fim. Enquanto isso, durante os períodos de robustez, os americanos haviam aprendido exercícios de infantaria sob o barão von Steuben. O exército de Washington deixou o Valley Forge profissional – e imune.

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Longe do campo de batalha, a doença se espalhou. Elizabeth Fenn, autora de Pox Americana, o relato clássico dessa pandemia, traçou a rota do patógeno através de registros mantidos por missionários espanhóis no Novo México, onde registros mensais de enterros subitamente atingiram uma ordem de magnitude. Fenn escreveu que o espetáculo da morte manifestado repetidamente, mesmo nessas figuras estéreis, a fazia chorar. Ela encontrou erupções sinistras semelhantes nos registros da Hudson Bay Company, índios devastadores do oeste canadense que entraram em contato com comerciantes de peles.

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Washington encontrou sua segunda pandemia no início de seu segundo mandato como presidente. Em agosto de 1793, a febre amarela atingiu a Filadélfia, a capital do país e a maior cidade. A febre amarela, ao contrário da varíola, era terra incógnita para a medicina do século XVIII. Os sintomas eram óbvios; febre, dores, calafrios, vômitos; então, em uma segunda fase mortal, vômito sangrento e icterícia. Ninguém sabia o que causou a febre, nem como tratá-la. Os médicos, alguns debatendo na imprensa, teorizaram que a doença passava de pessoa ou pessoa ou era causada pelo ar infectado. Como meio de prevenção, recomendaram queimar tabaco e pólvora e esfregar-se com cânfora. Para o tratamento, prescreveram pacientes em salas amplas e arejadas, ou – favorecidos pelo Dr. Benjamin Rush, principal médico da Filadélfia – sangrando e purgando. A doença é de fato transmitida por mosquitos, o vetor Carlos Finlay e Walter Reed identificados um século depois. As medidas do século XVIII variaram de inúteis a irritantes – toda aquela fumaça – e fatais.

Como ele havia feito seu costume, o presidente Washington deixou a Filadélfia para Mount Vernon no início de setembro, não pretendendo retornar até a reunião do Congresso em dezembro. O secretário do Tesouro, Alexander Hamilton, ficou mais tempo e pegou a febre, mas se recuperou, e então se mudou para Albany. O secretário de Estado Thomas Jefferson observou o desastre que se desenrolava nos subúrbios da Filadélfia, ou Monticello. A ausência desses homens não era crítica: pensava-se que o controle da doença em tempos de paz fosse a província não do governo federal, mas de autoridades locais. A maioria dos funcionários da Filadélfia, no entanto, vamooseou. O governador Thomas Mifflin deu uma ordem inútil – disparar um canhão pelas ruas para limpar o ar – e depois saiu da cidade. Em Traga seus mortos J.H. Powell, cronista moderno dessa pandemia, descreve o êxodo: “Vereadores deixaram, e vereadores, juízes e magistrados, funcionários, corretores, limpadores de chaminés e cárteres. Os policiais fugiram e enfermeiras, motoristas e notários, impressoras, escribas e banqueiros. Os 23 vigias noturnos deveriam estar de serviço todas as noites, diminuindo para um punhado. ”

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A responsabilidade pela cidade atingida reverteu para o prefeito Mathew Clarkson e uma empresa informal de voluntários voluntários. Eles eram muito estranhos: Clarkson era um federalista conservador; muitos de seus ajudantes eram democratas de classe média. Absalom Jones, comerciante, e Richard Allen, ministro, eram ex-escravos. Vários eram imigrantes franceses. O quadro comandava uma mansão vazia e organizava o recolhimento, a amamentação e o enterro regulares dos doentes.

No início do outono, o número de mortos aumentou; No total, 5.000 morreram, um décimo da maior população da Filadélfia. Washington se perguntou onde o governo federal poderia se encontrar. Ele tinha o poder de convocá-lo em outro lugar? Jefferson disse que não, a localização da capital era fixada por lei. Hamilton disse que sim, é claro; tempos desesperados exigem medidas desesperadas. No final de outubro, Washington mudou-se para Germantown, um subúrbio a 16 quilômetros ao norte da cidade. Em 10 de novembro, ele viajou sozinho para a cidade, curvando-se diante dos pedestres surpreendidos, sem dúvida, por quem passou. Filadélfia parecia saudável para ele. Assim foi – as primeiras geadas mataram os mosquitos assassinos da região.

Que padrões do século XVIII reaparecem no século XXI? Duelar a ignorância é uma constante perene. Mesmo quando existe um remédio comprovado, como na inoculação e varíola, os que duvidam. Quando tudo é incerto, como na febre amarela, os médicos brigam e, pior, levam essas brigas para a mídia.

Agora, a saúde psicológica da comunidade segue o mesmo arco – pânico, resistência, alívio e esquecimento. “Não são as mortes que causam uma praga”, escreve Powell, “são o medo e a desesperança nas pessoas”.

Como sempre, cabeças legais permanecem vitais, como Washington em Valley Forge ou Clarkson e seus voluntários. Até Benjamin Rush, por mais errado que fosse sobre remédios, espalhou conforto por sua presença incansável nos doentes. Se você precisar de exemplos disso – e o contrário – ligue a TV.

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Esta coluna Déjà Vu foi publicada on-line no Historynet.com em 22 de abril de 2020.

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