Último suspiro da Luftwaffe

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Nas primeiras horas da manhã do primeiro dia de 1945, os pilotos aliados no noroeste da Europa poderiam esperar ver elefantes cor de rosa antes de verem aeronaves nazistas. Desde a invasão da Normandia, os caças da Royal Air Force e das Forças Aéreas do Exército dos EUA haviam expulsado a Luftwaffe dos céus. O mau tempo no final de dezembro havia impedido os esforços para combater a ofensiva terrestre alemã nas Ardenas – a Batalha de Bulge -, mas com o ano novo amanhecendo frio e claro, tudo o que impedia um novo ataque aéreo aliado eram as ressacas das tripulações.

“As primeiras horas de 1945 foram gastas para deixar o Ano Novo, desejando um ao outro tudo de bom e tomando algumas cervejas”, lembrou o Chefe de Aeronaves Desmond Shepherd, um armeiro do Esquadrão RAF No. 137 em Eindhoven, Holanda. “Depois do café da manhã, eu estava atravessando a pista, indo em direção ao arsenal … Naquele momento, ouvi tiros. Olhando para a pista, vi o que parecia um jato Me-262 passando por cima da minha cabeça. Isso foi seguido de perto por vários Fw-190 e, vindo na outra direção, vários Me-109. Joguei-me na grama ao lado da pista.

O sargento Peter Crowest, um controlador aéreo da RAF em Ursel, Bélgica, entrou em serviço às 9 horas. “Mal tivemos tempo de avaliar a extensão de nossas ressacas da” noite anterior “quando ouvimos e vimos um esquadrão de caças voando baixo se aproximando. Uma pergunta do meu CO sobre se estávamos esperando Spitfires foi respondida quando eu disse que eles não eram Spitfires, mas os Focke Wulf da década de 190. Momentos depois, eu estava firmemente agarrando o chão!

Com os combatentes alemães vasculhando seu campo em Knokke, na Bélgica, o líder do esquadrão G. Dickinson fez uma ligação urgente para a sede, apenas para saber: “Este é 1º de janeiro, velhote, e não 1º de abril”. Então ele ouviu: os bastardos estão aqui! ”e a linha foi morta.

Republic P-47 Thunderbolts apanhados no campo de pouso perto de Metz queimam após o ataque alemão. (Arquivos Nacionais)
Republic P-47 Thunderbolts apanhados no campo de pouso perto de Metz queimam após o ataque alemão. (Arquivos Nacionais)

Qualquer pessoa que receba vários relatos de ataques simultâneos no noroeste da Europa pode ter pensado que a Luftwaffe estava atacando de uma só vez e quase teria razão. Não era, no entanto, a mesma Luftwaffe que explodira nos Países Baixos em 1940. A Alemanha não tinha escassez de aviões de combate, mas possuía pouco combustível e poucos veteranos restavam para pilotá-los. Como afirmou o ás do coronel Johannes “Macky” Steinhoff, de 176 vitórias: “Fomos designados jovens pilotos que eram tímidos, inexperientes e assustados …[and] ainda não está pronto para o combate. Foi bastante difícil liderar e manter uma grande formação de pilotos de caça experientes; com os jovens, era inútil. ”O coronel Günther Lützow observou:“ Nossos jovens pilotos sobrevivem a um máximo de duas ou três missões de Defesa do Reich antes de serem mortos. ”

O general dos combatentes Adolf Galland há muito tempo via a futilidade de combater combatentes, enquanto bombardeiros devastavam cidades alemãs. Ele queria concentrar suas forças além do alcance das escoltas inimigas e atacar os bombardeiros de uma só vez: um Grosser Schlag, ou grande golpe. Novos combatentes aliados de longo alcance, no entanto, não deixaram espaço para um golpe tão forte. Em outubro de 1944, Reichsmarschall Hermann Göring, sentindo a ira de Adolf Hitler, atribuiu tudo aos pilotos de caça e ao general em particular. “Os mustang estão praticamente fazendo vôos de treinamento sobre a Baviera”, ele protestou, arrancando as medalhas de Galland na frente de todos os seus homens. “Vou colocá-los de volta quando seus malditos pilotos de caça começarem a derrubar aviões novamente.”

O Grande Golpe de Galland foi entregue a Brig. Gen. Dietrich Peltz. O que Galland era para os combatentes, Peltz era para os bombardeiros: um experiente especialista em ataque ao solo do Junkers Ju-87 Stuka e Ju-88. Além disso, com apenas 30 anos, ele era ambicioso, leal e obsequioso, onde Galland era obstinado. Em vez de um grande golpe no ar, Peltz queria destruir os combatentes aliados antes que eles decolassem. Codinome Bodenplatte (placa de base), sua operação – 10 Jagdgeschwader (asas de caça) atacando 16 aeródromos das Forças Aéreas Táticas Britânicas e Nona dos EUA na Holanda, Bélgica e França – originalmente deveria ser pilotado em apoio à ofensiva de Hitler em dezembro, mas sempre que o céu de Ardenas o liberava, estava cheio de combatentes aliados. A Luftwaffe havia perdido mais de 600 aeronaves e quase 350 pilotos na véspera de Ano Novo, quando um sinal codificado de “ir” foi emitido para bases de combatentes no norte da Alemanha: O Grande Golpe ocorreu na manhã seguinte. “Manter o silêncio completo do rádio até o momento do ataque, todos Geschwader voará baixo sobre a fronteira simultaneamente nas primeiras horas da manhã, para pegar as forças aéreas inimigas de surpresa e pegá-las no chão. ”

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Cronometrado menos para embriaguez inimigo do que céu ensolarado, Bodenplatte seria, no entanto, lembrado como o “ataque à ressaca”. Em contraste com as festividades do lado aliado, celebrações e álcool eram verboten naquela noite, os pilotos alemães, que na maioria das vezes foram para a cama cedo, dormiram se pudessem e acordaram de madrugada. As equipes de terra trabalharam a noite toda para preparar todos os aviões. O sargento-piloto Werner Molge, de dezenove anos, nunca esqueceu sua chegada à base: “Quando voltamos ao campo, uma visão fantástica se espalhou diante de nossos olhos. A aeronave de todos os Staffeln haviam sido taxados de suas dispersões pelas equipes de terra e estavam alinhados no campo, como se fossem para uma inspeção no desfile. Cinqüenta Fw-190D-9s na última luz da lua.

Nesse ponto, poucos alemães ousaram sobrevoar países anteriormente ocupados durante o dia, muito menos antes do amanhecer; era duvidoso que eles pudessem encontrar alvos por conta própria. Os caças noturnos Ju-88 e Ju-188 decolaram primeiro como desbravadores, lançando chamas para eles seguirem. De acordo com o plano de Peltz, todos chegariam acima de seus objetivos ao mesmo tempo: 9h20 – nessas latitudes no meio do inverno, logo após o amanhecer.

Antes do sol nascer em 1945, um rugido sinistro ecoou sobre o Arnhem Salient. Os Aliados estavam lançando ataques de mil aviões há anos, mas estes estavam indo na direção oposta: mais de mil combatentes alemães cruzando as linhas a apenas 50 metros do chão, sob o radar dos Aliados. O cabo Geoffrey Coucke, técnico de radar que comanda o topo do farol na ilha Walcheren, no rio Scheldt, foi pego de surpresa por “hordas de [German] aviões voando em direção à costa belga. Eles passaram pelos dois lados e muitos estavam mais perto do chão do que o meu poleiro. Sempre me lembrarei dessa visão da arquibancada do último grande esforço da Luftwaffe. ”

O segundo tenente Theo Nibel tornou-se prisioneiro de guerra depois que aterrissou de barriga para baixo neste Focke-Wulf Fw-190D-9 em Grimbergen. Após a inspeção, descobriu-se que um pássaro havia voado para o radiador em baixa altitude, derrubando-o. (Arquivo HistoryNet)
O segundo tenente Theo Nibel tornou-se prisioneiro de guerra depois que aterrissou de barriga para baixo neste Focke-Wulf Fw-190D-9 em Grimbergen. Após a inspeção, descobriu-se que um pássaro havia voado para o radiador em baixa altitude, derrubando-o. (Arquivo HistoryNet)

Tal voo baixo, no entanto, tornou os caças alemães presas fáceis de artilheiros antiaéreos de ambos os lados. Ordens haviam sido passadas para as equipes de bombeiros alemãs que esperavam grandes formações de aeronaves amigas, mas muitas nunca entenderam. O sargento Erich Heider, pilotando um descobridor Ju-88 para Jagdgeschwader 26 (JG.26), foi forçado a tomar medidas evasivas perto do rio Ijssel. “Era alemão, nossa própria farsa!”, Ele exclamou mais tarde. “Apenas gritos de raiva foram a nossa resposta. Que confusão, e isso após várias semanas de preparação. O plano operacional não foi bom. ”

O mau planejamento também se estendeu à seleção de alvos. JG.26 se separaram. Metade encontrou o campo em Grimbergen, na Bélgica, deserto; 132 Wing RAF havia se mudado recentemente para Woensdrecht, na Holanda, que escapou completamente do ataque. As meia dúzia de aeronaves restantes, no entanto, foram protegidas por um contingente completo de equipes de bombeiros. Para destruir alguns B-17, Lancaster, Mustang e Spitfire, o JG.26 negociou 21 aviões e 17 pilotos perdidos.

O resto da ala atacou Bruxelas-Evere, um dos campos mais movimentados da Bélgica. O tenente Günther Bloemertz lembrou a chegada deles: “Centenas de bombardeiros e caças estavam de pé em todos os lados do campo. Nossas explosões atingiram o desfile. Naquele momento, alguns Spitfires estavam decolando – eles foram direto para o granizo mortal, tombaram, bateram ou explodiram em chamas. “Você é tarde demais”, respondeu o tenente da luta, Frank Morton. “Se eu enfiar esse telefone do lado de fora, você ouvirá os malditos canhões!”

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Um Beechcraft azul-celeste, pertencente ao príncipe Bernhard, da Holanda, e o novo transporte de luxo Douglas Air Dakota do Air Marshal Sir Arthur Coningham vieram para pastagens específicas. Coningham, o segundo comandante da Força Aérea Tática, chegou de Bruxelas para encontrar sua carona em chamas e a maioria de seus homens de olhos turvos ainda retornava de uma noite na cidade. “O marechal do ar ficou um pouco surpreso com o estado dos oficiais e da tripulação aérea”, recordou seu motorista depois. “Ele não ficou nada satisfeito (depois as regras de ficar a noite toda foram revisadas).”

Nem todos os aliados estavam tão de ressaca quanto os alemães esperavam. Muitas bases já haviam lançado missões do amanhecer, algumas das quais estavam mesmo na corrida de retorno. Tenente de vôo R.C. O Spitfire de Smith tinha problemas de combustível; ele abortou o voo e voltou a Eindhoven ao mesmo tempo que JG.3. Um contra 40, Smith mergulhou no ataque, marcando um Messerschmitt e atacando outros nove antes de ficar sem munição. Mas o Hawker Typhoons, que disparou foguetes de Eindhoven, que ficou nervoso por seis meses nas colunas de tanques alemães, agora se encontravam no lado receptor. Três esquadrões estavam taxiando para a decolagem quando os alemães chegaram a baixo do sudoeste, com o tenente-coronel Heinrich Bär, um dos ases com maior pontuação da guerra, na liderança. Ele pegou um par de “Tiffies” decolando. O tenente de vôo Peter Wilson, em sua primeira missão como líder do 438 Squadron, desviou-se da pista e saiu para morrer minutos depois de feridas no estômago. Seu ala, o oficial voador Ross Keller, mal voou quando Bär o derrubou; mais tarde ele foi encontrado nos destroços queimados do seu Typhoon. JG.3 destruiu quase 30 aviões inimigos, danificou outros 30 e perdeu cerca de 30 deles. Se toda a operação seguiu o caminho de Eindhoven, Bodenplatte teria sido considerado um sucesso.

Na maioria das vezes, no entanto, a inexperiência dos pilotos alemães mostrou. Em vez de bater e correr baixo e rápido, eles apareceram para voltar para dar mais, dando às equipes de AA uma segunda ou terceira chance. O tenente de vôo Ronnie Sheward, CO do esquadrão 263 de Antuérpia-Deurne, lembrou-se de “estar em um banco com meus pilotos e gritar com os alemães: ‘Tecer, seus idiotas estúpidos!’ Eles estavam voando em linha reta e nivelada e sendo baleados pelo forças terrestres… .AA obteve 9, Mustangs 2. ”O capitão do grupo Denys Gillam, do 146 Wing, concordou:“ Se algum dos meus meninos fizesse um show como esse, eu os rasgaria. ”

Asch, na Bélgica, abrigava os P-47 “Hun Hunters” do 366º Grupo de Caça da Nona Força Aérea e os P-51 de nariz azul da 352ª, emprestados pela Oitava. Os Thunderbolts estavam retornando de um ataque matinal contra tanques alemães perto de St. Vith, quando avistaram 50 caças do JG.11. Primeiro Tenente Melvyn Paisley, do Vôo Vermelho, 390º Esquadrão, pilotando seu P-47 La Mort, derrubou quatro deles, um com um ataque não convencional. “Em vez de usar minhas armas, optei por iniciar meu ataque com os foguetes que carregava”, disse ele. “Senti sua falta nos dois primeiros, mas o peguei no terceiro.” Landing, ele pediu à sua equipe de terra para rearmar seu “Jarro” para outra tentativa. “O campo ainda estava sob ataque e eles não estavam prestes a recarregar … Meu voo acabou por um dia.”

O Mustang do tenente-coronel John C. Meyer estava programado para uma missão de escolta de bombardeiros naquela tarde, mas ele conseguiu a permissão para uma patrulha aérea de combate no início da manhã e havia acabado de iniciar sua decolagem. “Imediatamente depois de levantar minhas rodas, vi mais de 15 anos 190 em direção ao campo a partir do leste”, relatou. “Eu ataquei uma que recebeu uma rajada de dois segundos a 300 jardas, deflexão de 30 graus, conseguindo bons acertos na fuselagem e nas raízes da asa.” . “Eu selecionei outros 190”, relatou Meyer. “Eu ataquei, mas periodicamente tive que interromper por causa do intenso fogo amistoso no solo … No último ataque, o E / A [enemy aircraft] começou a fumar profusamente e depois caiu no chão. ”A pontuação de Meyer chegou a 24 no final da guerra.

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O tenente-coronel John Meyer (à esquerda) comandava o 352º Grupo de Caças; o capitão do 352nd William Whisner (à direita) conquistou seis vitórias em 21 de novembro de 1944 e adicionou quatro em 1º de janeiro (Arquivos Nacionais)
O tenente-coronel John Meyer (à esquerda) comandava o 352º Grupo de Caças; o capitão do 352nd William Whisner (à direita) conquistou seis vitórias em 21 de novembro de 1944 e adicionou quatro em 1º de janeiro (Arquivos Nacionais)

“Tivemos uma posição lateral da pista na briga de cães mais maldita!” Lembrou-se de um tripulante de terra de Asch, um dos muitos que se reuniram abaixo para sair algumas rodadas de seus Colt .45s e assistir os alemães salpicarem uma Fortaleza Voadora abandonada. “Era um hulk, tinha sido canibalizado de tudo o que poderia ser usado … Nove ou dez Jerries iriam para o B-17 e tentariam obter uma grande vitória, mas não tinham combustível ou qualquer coisa para pegar fogo, então apenas sentaram lá e absorveram seus tiros como uma grande esponja!

Um dos líderes de seção de Meyer, o capitão William T. Whisner, conseguiu um 190 imediatamente após a decolagem, mas seu Mustang foi atingido nas asas e no radiador de óleo. “Estando em território amigo”, ele relatou, “eu não via motivo para aterrissar imediatamente, então virou-se para uma grande briga de cães.” No tumulto, ele marcou outros 190 e 109. “Nessa época, vi quinze ou vinte incêndios caídos. aviões… .Eu vi um 109 strafe na extremidade NE da faixa. Comecei atrás dele, e ele se transformou em mim. Fizemos dois passes de frente e, no segundo, bati no nariz e nas asas. Ele caiu e queimou a leste da faixa. ”Quatro mortes fizeram de” Whizz “outro dos artilheiros dos Aliados durante o dia. Ele conseguiu um total de 15½ vitórias na Europa e 5½ na Coréia (veja “Os Sete Magníficos”, edição de novembro de 2014). No total, os americanos de Asch derrubaram 32 aviões inimigos – 40% do JG.11. “Esperamos que pelo menos um de seus pilotos tenha voltado para contar a história”, disse o 366º comandante coronel H. Norman Holt. “Eles pensavam duas vezes antes de tentar novamente.”

Ao meio dia Bodenplatte foi terminado. Os alemães sobreviventes fugiram um e dois para a Alemanha, deixando pistas de pouso em aeroportos. Os resultados foram misturados na melhor das hipóteses. Evere perdeu 34 aeronaves destruídas, 29 danificadas; Melsbroek, Bélgica, 35 destruídas, nove danificadas. Outros, como Heesch, na Holanda, e Le Culot, na Bélgica, saíram praticamente ilesos. No total, a Luftwaffe destruiu cerca de 250 aviões aliados e danificou 150, mas perdeu mais de 200 pilotos mortos ou capturados (incluindo três comodoro, cinco comandantes de grupos e 14 líderes de esquadrão). Quase metade caiu em desastre, dos quais muitos eram deles. Só se pode especular se a Alemanha teria conseguido mais ou perdido mais nas rotas aéreas de Galland. Grosser Schlag. Uma das maiores missões de um dia da Luftwaffe, Bodenplatte também foi a maior perda em um dia.

Alfred Michel, 22 anos, desanimado, de Jagdgeschwader 53, examina os restos de seu Messerschmitt Me-109G-14, cercado por soldados da 90a Divisão de Infantaria. Foi o primeiro e o último combate de Michel. (Arquivos Nacionais)
Alfred Michel, 22 anos, desanimado, de Jagdgeschwader 53, examina os restos de seu Messerschmitt Me-109G-14, cercado por soldados da 90a Divisão de Infantaria. Foi o primeiro e o último combate de Michel. (Arquivos Nacionais)

O sargento Stefan Kohl, abatido por Metz-Frescaty (onde JG.53 sofreu uma taxa de perda de 48%), colocou um rosto corajoso nas coisas, recusando-se a tirar sua foto pelos captores até ele pentear o cabelo e polir o cabelo. chuteiras. Ele falava inglês fluentemente e, sob interrogatório do major George Brooking, 386º Esquadrão de Combate, respondeu apontando uma janela para Thunderbolts destruídos em chamas no campo. “O que você acha daquilo?”

Brooking deu sua resposta alguns dias depois, antes de Kohl ser enviado para o campo de prisioneiros de guerra. Uma frota de novos e brilhantes P-47s de reposição já havia chegado de Paris. Era como se Bodenplatte nunca tinha acontecido, e Brooking perguntou: “O que você acha disso?”

“Isso”, o alemão assentiu com tristeza, “é o que está nos vencendo”.

Para a visão alemã de Bodenplatte, colaborador frequente Don Hollway recomenda Bodenplatte: A Última Esperança da Luftwaffe, por John Manhro e Ron Pvocêtz. Para o lado americano, tente o Danny S. Parker’s Para ganhar o céu de inverno: guerra aérea sobre as Ardenas, 1944-1945. Para mais fotos e vídeos, visite donhollway.com/bodenplatte.

Publicado originalmente na edição de março de 2015 da História da aviação. Para se inscrever, clique aqui.

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