Um destino pior que a rendição

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A morte estava em toda parte, e em seus aspectos mais terríveis e repugnantes … O fluxo de sangue pode ser comparado ao surgimento de uma torrente

James Fenimore Cooper, O último dos Moicanos

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Um mapa contemporâneo de Fort William Henry. (Biblioteca Britânica)

Numa manhã de agosto de 1757 uma coluna de cerca de 2.300 casacas vermelhas, provinciais e guardas florestais – seguida por um punhado de civis, incluindo mulheres, crianças, criados e escravos – se formou nos arredores de Fort William Henry, no extremo sul de Lake George, na província britânica de Nova York. Sob escolta militar francesa, eles começaram o que prometia ser um tedioso trabalho de 16 milhas através de densas florestas ao longo da estrada militar para Fort Edward.

Após um cerco de seis dias pontuado pelo bombardeio pesado, o tenente-coronel George Monro, comandando a guarnição britânica do forte, aderiu aos termos franceses de rendição. De acordo com o Brig. Em termos de liberdade condicional do general Louis-Joseph de Montcalm, os soldados de Monro foram autorizados a guardar suas armas e uma pequena peça de campo. Foi apenas um gesto simbólico; suas armas foram descarregadas.

Os soldados uniformizados de Montcalm observavam em silêncio enquanto seus inimigos derrotados passavam. Essas sutilezas da guerra, no entanto, foram completamente perdidas nos aliados de Montcalm – 1.800 guerreiros armados e pintados de várias tribos. Para eles, não era assim que as batalhas eram vencidas ou comemoradas. A luta sempre foi sobre pilhagem, troféus e prisioneiros, e sobre vingar amigos e entes queridos mortos. Agora, os franceses vitoriosos esperavam que ficassem de mãos vazias como les Anglais, couro cabeludo intacto, simplesmente se afastou. Em questão de minutos, os guerreiros demonstrariam em termos sangrentos sua relutância em fazê-lo.

No final da década de 1740 o conflito europeu conhecido na história como a Guerra da Sucessão Austríaca terminou com uma paz desconfortável entre inimigos hereditários, Grã-Bretanha e França. Não duraria. Em breve, eles estariam na garganta um do outro por causa de suas respectivas reivindicações na América do Norte.

Ambos os países possuíam vastas extensões de terra no Novo Mundo, e cada um queria mais. Enquanto as 13 colônias britânicas se estendiam da Geórgia ao norte, até o Maine, a França reivindicava tudo, desde a Ilha Cape Breton a oeste até as Grandes Planícies e ao sul até o Golfo do México. O “mais” depois do qual ambas as nações cobiçaram foi o vale do rio Ohio e – ignorando o fato de várias tribos indígenas considerarem a vasta região da região – cada uma reivindicou.

Os franceses vitoriosos esperavam que seus aliados indianos ficassem de mãos vazias les Anglais, couro cabeludo intacto, simplesmente se afastou

Em 1753, as tensões atingiram o ponto de ruptura, quando a Grã-Bretanha e a França começaram a construir fortes e a limpar estradas para defender suas respectivas reivindicações. Em maio do ano seguinte, os combates começaram a valer quando um jovem tenente-coronel da Virgínia chamado George Washington emboscou uma festa de escoteiros francesa no sudoeste da Pensilvânia, matando alguns e capturando outros.

Isso provocou um conflito referido nos Estados Unidos como a Guerra da França e da Índia, considerado na Europa e no Canadá como precursor e parte da Guerra dos Sete Anos. Na América do Norte, a guerra sem barreiras se estendeu por nove anos, subindo e descendo a costa leste da Virgínia ao norte, até o Canadá.

Os exércitos regulares das duas grandes potências mundiais lutavam previsivelmente no modo tradicional europeu. Os franceses e britânicos também empregavam provinciais – voluntários coloniais inexperientes que tendiam a se afastar das regras da guerra e a agir com consideravelmente menos disciplina. Para explorar o país desconhecido, os dois exércitos contavam com os serviços de homens da fronteira que conheciam e podiam funcionar de maneira confiável no deserto. Os franceses atraíram guerreiros e homens tribais aliados de suas milícias provinciais (milice), enquanto os britânicos formavam companhias de guardas florestais – irregulares treinados para lutar e prosperar no sertão.

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O general Louis-Joseph de Montcalm conversa com um membro de uma das várias tribos aliadas que ajudam o exército francês na América do Norte. (Severino Baraldi, Bridgeman Images)

Embora ambos os lados tenham buscado acordo com os vários índios da região, a maioria das tribos – incluindo os Abenaki, Huron, Onondaga, Algonkian, Micmac, Nipissing, Ojibwa e Ottawa – viveu ao lado e ao lado dos franceses, que mantiveram sua lealdade através do comércio e da divulgação cristã. Era essencial para sua própria sobrevivência os franceses manterem fortes relações com seus aliados tribais, pois enquanto a área de terra abrangida na Nova França excedia em muito a de seus rivais, os coloniais britânicos na América do Norte eram de 1,5 a 2 milhões, em comparação com apenas cerca de 75.000 franceses.

Os primeiros anos A guerra favoreceu os franceses, embora em setembro de 1755 os britânicos tenham triunfado em batalhas no extremo sul do lago George, uma porta crucial para a Nova França ao norte e o rio Hudson mais ao sul. Ambos os lados rapidamente começaram a erguer fortes nas proximidades. A instalação britânica mais ao norte, Fort William Henry, foi projetada e construída pelo engenheiro militar capitão William Eyre nas margens do lago, perto do local da recente batalha. Enquanto isso, os franceses erguiam Fort Carillon na ponte entre o extremo norte do lago George e o extremo sul do lago Champlain.

Inicialmente, parecia que ninguém, exceto o alto comando britânico, queria realmente construir o Forte William Henry. Os próprios oficiais do comandante-general Sir William Johnson se recusaram, em vez de votar em um conselho de guerra para erguer uma simples paliçada capaz de “guarnecer comodamente 100 homens”. As tropas coloniais indisciplinadas responsáveis ​​por realmente elevar a estrutura também recusaram a perspectiva, recusando-se a levantar o machado ou o gelo. “Os soldados da província”, escreve o historiador Ian Castle, “eram construtores relutantes na melhor das hipóteses”. Johnson perdoou mais os homens. “Seria irracional e, receio, em vão”, escreveu o general depois da batalha que acabaram de travar, “colocá-los em ação no forte projetado”.

Mas construíram eles fizeram. Quando estava pronta para ser ocupada em novembro de 1755, a paliçada de toras forçada pela terra era cercada por três lados por um fosso seco de 30 pés de largura e 10 pés de profundidade, enquanto o quarto lado descia para a margem do lago. O forte apresentava quatro bastiões de canto de inspiração francesa, enquanto plataformas e escudos ao longo das paredes internas permitiam a colocação de artilharia e posições de tiro para os soldados. Dentro de sua paliçada, havia um hospital, uma revista, um quartel de dois andares e caixilhos forrados de tijolos para armazenamento. A única maneira de entrar ou sair era através de uma ponte que atravessava o fosso seco.

Embora o forte tenha sido construído para acomodar um máximo de 500 soldados, nos meses seguintes a guarnição flutuou entre 400 e 2.500 homens. As tropas, guardas florestais e coloniais adicionais foram designados para um acampamento entrincheirado, a cerca de 750 jardas a sudeste.

Montcalm enviou um assessor para exigir a rendição do forte, ameaçando Monro com seus índios, “cuja crueldade um destacamento de sua guarnição tem sofrido ultimamente”

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Em agosto de 1756, Enquanto os britânicos estavam formulando planos para atacar os fortes Carillon, Saint-Frédéric e Frontenac, preparando uma campanha contra a cidade de Quebec, Montcalm capturou Fort Oswego, perto de Oswego atual, NY. Depois que a guarnição britânica se rendeu, os aliados indianos de Montcalm saquearam o forte , matou vários doentes e feridos no hospital e levou mulheres e crianças como prisioneiras. Embora Montcalm os tenha subornado com sucesso, era um prenúncio do que estava por vir.

Montcalm, em seguida, estabeleceu planos para atacar Fort William Henry. Seus defensores estavam longe de estar preparados, muitos tendo sucumbido à varíola e ao escorbuto. Conforme declarado no relatório de um oficial ao general John Campbell, quarto conde de Loudoun, o comandante recém-chegado das forças britânicas na América do Norte, a guarnição compreendia cerca de 2.500 homens, 500 dos quais estavam doentes. “Eles enterram de cinco a oito por dia”, dizia o relatório de lorde Loudoun. “O forte fede o suficiente para causar infecção; eles têm todos os seus doentes nela. ” As condições no campo vizinho eram ainda piores. “O acampamento deles [is] mais desagradável do que qualquer coisa que eu pudesse conceber, suas casas necessárias [outhouses], cozinhas, sepulturas e locais para abate de gado se misturam no acampamento. ”

O estado da construção apresentou seus próprios problemas. “O forte em si não está terminado”, observou o relatório, “um lado é tão baixo que o interior é visto (ao contrário) pelo terreno ascendente do lado sudeste; também o bastião leste tem o mesmo defeito dos terrenos do oeste. ” Madeiras podres emolduravam as caixas internas, a revista de pó era perpetuamente úmida, a água do poço, impossível de beber. O relatório condenou a condição da artilharia e concluiu com recomendações urgentes de melhorias – poucas das quais foram seguidas.

Com a chegada do inverno, o prazo de inscrição dos provinciais expirou e eles voltaram para casa. Isso deixou cerca de 100 guardas florestais e 400 homens do 44º Regimento de Pé sob o comando do capitão Eyre, que logo ganhou promoção para major e continuou supervisionando a construção. Lord Loudoun, que planejava usar o Fort William Henry como trampolim para sua próxima campanha contra a linha de fortes franceses ao norte, ordenou às tropas de inverno que construíssem dezenas de barcos, de bateaux de fundo plano a saveiros, com os quais transportar homens e material.

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Uma réplica do Fort William Henry fica no mesmo local no lago George, Nova York. (Mira, Alamy Stock Photo)

De pé como fez na fronteira entre a Nova York britânica e a Nova França, o forte William Henry estava destinado a atrair considerável atenção dos franceses. O primeiro ataque ocorreu no final de março de 1757. Cerca de 1.200 homens das várias forças armadas francesas, acompanhados por 300 guerreiros Abenaki e Caughnawaga, marcharam para o sul sob o comando do major François-Pierre de Rigaud de Vaudreuil, filho do governador da Nova França . Junto com suas armas, seus homens carregavam 300 escadas de escalada.

Quando as sentinelas viram a força de Rigaud se aproximando do gelo do lago, Eyre imediatamente levou os homens no acampamento para o forte. Embora apenas 346 dos regulares e guardas florestais britânicos estivessem aptos para o serviço, eles frustraram as tentativas francesas de invadir o forte. Rigaud ofereceu a Eyre a chance de se render; mas, diante dos ultrajes indianos em Oswego no ano anterior, o oficial recusou sabiamente, quando os franceses atearam fogo às dependências e barcos. Finalmente, depois de uma forte nevasca, Rigaud partiu, sofrendo sete mortos e nove feridos.

As vítimas de Eyre foram de apenas sete feridos, mas franceses e indianos haviam destruído 350 bateaux, quatro saveiros, dois barcos longos e o suprimento de lenha do forte. Na falta de embarcações suficientes, Eyre teve que restringir as patrulhas do lago, e lorde Loudoun foi incapaz de lançar sua campanha.

Uma semana depois, Eyre foi aliviado pelo tenente-coronel George Monro, e o 44º por seis empresas do 35º Regimento de Pé e duas empresas de guardas florestais. À medida que o tempo melhorava, cerca de 800 provinciais chegaram de Fort Edward, assim como duas empresas de Nova York, e Monro estabeleceu sua sede no acampamento.

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Lord Loudoun, ainda determinado a lançar um ataque total a Québec, colocou Brig. O general Daniel Webb, encarregado da fronteira de Nova York, baseou-o em Fort Edward, 26 quilômetros ao sul de Fort William Henry. Loudoun recebeu informações falsas que Montcalm estava reunindo em suas forças para defender Québec. De fato, o comandante francês pretendia frustrar os planos de Loudoun, destruindo preventivamente o forte William Henry.

No final de julho, Monro enviou um reconhecimento em vigor – 350 homens em 22 baleeiras que sobreviveram ao ataque de Rigaud. Eles foram emboscados por uma força superior composta principalmente por índios, que massacraram quase 100 homens e fizeram outros 150 prisioneiros; apenas quatro barcos escaparam. A carnificina foi horrível. “Alguns foram cortados em pedaços”, lembrou o padre Pierre Roubaud, um missionário jesuíta francês que acompanha os abenakis na expedição, “e quase todos foram mutilados da maneira mais assustadora”.

No dia seguinte ao retorno dos sobreviventes, Webb despachou mais 1.000 homens e seis canhões para Fort William Henry, aumentando a força de Monro para 2.351 homens, embora muitos continuassem gravemente doentes. A transferência deixou Webb com apenas 1.600 homens em Fort Edward.

Até então, Montcalm havia reunido mais de 6.200 regulares, provinciais e milice, bem como 1.800 guerreiros de 18 nações indianas. Tendo ouvido falar dos britânicos atacando em Oswego, alguns haviam percorrido mais de 1.500 milhas sob a promessa de escalpos, prisioneiros e saques.

Montcalm dividiu sua força em duas, enviando um grupo de 2.500 homens pelo lago George de barco e liderando pessoalmente o outro por terra ao longo da costa oeste. Na noite de 1 a 2 de agosto, as partes se reconectaram e a força principal de Montcalm embarcou nos navios do lago. Entre suas centenas de bateaux e canoas, a enorme frota incluía 21 pontões de bateaux duplos nos quais transportar os 45 canhões e argamassas do exército.

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Artilheiros franceses bombardeiam Fort William Henry como tropas em massa para um ataque frontal. (Ron Embleton, Bridgeman Images)

Na manhã seguinte, Montcalm acampou a 8 km do forte. Monro foi alertado sobre a presença do inimigo quando dois barcos britânicos que patrulhavam o lago foram atacados. Ele escreveu Webb – seu primeiro de três despachos para Fort Edward naquele dia – buscando reforços. Enquanto isso, Montcalm enviou um assessor para exigir a rendição do forte, ameaçando Monro com seus índios, “cuja crueldade um destacamento de sua guarnição tem sofrido ultimamente”.

Supondo que Webb enviasse reforços, Monro recusou. Enquanto isso, Webb, tendo sido enganado por um prisioneiro francês a acreditar que entre 11.000 e 12.000 franceses haviam chegado a Fort William Henry, decidiu permanecer atrás dos muros de seu forte. Ele enviou uma resposta a Monro, aconselhando a rendição: “Você pode conseguir os melhores termos que foram deixados em seu poder.”

A mensagem foi interceptada; Monro não aprenderia por três dias que Webb não estava chegando. Em vez disso, Webb escreveu para Albany pedindo reforços, considerando pouco o tempo que levaria para o mensageiro chegar ao seu destino e para a volta de uma equipe de socorro.

Nesse meio tempo, os franceses estenderam suas baterias de artilharia ao redor do forte, enquanto os índios mantinham um fogo constante de assédio. Monro tinha apenas 17 canhões, três morteiros, um obus e 13 armas giratórias, e em pouco tempo os canos sobrecarregados de seus três canhões mais poderosos explodiram. Os artilheiros franceses ainda tinham que responder.

Em 7 de agosto, quarto dia do cerco, Montcalm mandou um assessor entregar a Monro a carta interceptada de Webb, aconselhando a rendição. Seja por descrença ou desafio, Monro novamente tentou levar Webb à ação, escrevendo: “O alívio é muito desejado”. Escondido em Fort Edward, Webb continuou a despachar despachos para vários coronéis da milícia e governadores provinciais, implorando que enviassem soldados, sem os quais “todo o país deve ser deserto e entregue ao inimigo”.

Quando o assessor de Montcalm recuperou suas falas, a artilharia francesa se abriu em Fort William Henry. O bombardeio teve um preço terrível, quando os projéteis franceses pulverizaram as paredes e estouraram dentro delas, matando e ferindo muitas. Ao mesmo tempo, os franceses realizaram ataques ao acampamento, tirando vidas britânicas que Monro mal podia se dar ao luxo de perder. Mesmo assim, ele se manteve obstinado, emitindo uma ordem para que qualquer homem que demonstrasse covardia ou propusesse rendição “fosse imediatamente pendurado nas paredes”.

O resultado foi inevitável. Logo após o amanhecer, no sexto dia, Monro levantou uma bandeira branca e processou por termos. Ele havia perdido 45 homens mortos e 70 feridos, em comparação com os 13 mortos e 40 feridos do inimigo. Apenas cinco de seus 17 canhões originais permaneceram em serviço. Sua guarnição amplamente superada e superada por armas de fogo havia se absolvido bem.

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Montcalm discute termos de rendição com oficiais britânicos. (Biblioteca Nacional da França)

Após a rendição britânica Montcalm concedeu a Monro e seus homens as “honras completas da guerra”. Permitidos manter suas armas e bens pessoais, além de um canhão simbólico, os oficiais e homens britânicos seriam escoltados para Fort Edward. Em troca, Monro concordou que nem ele nem seus homens levariam armas contra a França por 18 meses.

Convencer os aliados indianos de Montcalm a aderir aos termos era outra questão. Eles não haviam viajado tão longe para sair de mãos vazias. Embora Montcalm tenha prometido que os índios exercitariam restrições, ele os vira em ação em pelo menos duas ocasiões recentes e seria ingênuo esperar obediência.

Grupos de guerreiros – todos os quais, lembrou um oficial de Massachusetts, carregavam “um machado de guerra, machado ou outro instrumento de morte” – vagavam pelo forte à procura de pilhagem. Descobrindo pouco, eles atiraram suas armas nos doentes e feridos enquanto as tropas francesas e canadenses observavam. Os índios então desenterraram vários cadáveres no cemitério, pegando couro e roupas dos restos mortais como prêmios. Entre os corpos desenterrados estava o do capitão Richard Rogers, irmão do famoso comandante de guarda florestal Maj. Robert Rogers. “Meu irmão”, escreveu o último, “morreu com a varíola alguns dias antes que este forte fosse sitiado, mas foi a crueldade e a raiva do inimigo após a conquista que o arrancaram de seu túmulo e o escalpelaram”. Ironicamente, além de couro cabeludo e roupas, os índios levavam o vírus da varíola de volta para suas respectivas aldeias, com resultados catastróficos.

Quando a coluna, que incluía carpinteiros civis, além de mulheres e crianças, saiu do forte e do acampamento, centenas de indianos os perseguiram, primeiro oferecendo-se para comprar sua bagagem e depois simplesmente levá-la. Quando Monro reclamou com o oficial francês encarregado da escolta de 250 homens, foi aconselhado a entregar toda a bagagem e pacotes na esperança de aplacar os índios. Isso não aconteceu.

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Após o cerco, Montcalm tenta impedir o assassinato de prisioneiros britânicos por seus aliados tribais. (Sarin Images, Granger)

Um contingente mais agressivo de Abenakis foi o próximo a atacar a coluna, a princípio despindo os homens de suas roupas e armas, depois arrastando-os individualmente para espancá-los, cortá-los e esfaqueá-los até a morte. “Esse açougue”, recordou o missionário francês Padre Roubaud, “que no início era obra de apenas alguns selvagens, foi o sinal que fez de quase todos eles tantos animais ferozes. Golpearam, direita e esquerda, fortes pancadas do machado sobre os que caíram em suas mãos.

“Eles golpearam, direita e esquerda, golpes pesados ​​do machado sobre aqueles que caíram em suas mãos”

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As imensas escoltas francesas em menor número não fizeram nada para impedir o caos, alguns oficiais aconselhando os britânicos a “irem para a floresta e se mudarem”. Felizmente, o ataque logo ficou sem força. “O massacre não foi”, observou o padre Roubaud, “tão grande que essa fúria nos causou medo. O número de homens mortos era pouco mais de 40 ou 50. ”

As tropas francesas finalmente recuperaram algum controle sobre seus aliados. O próprio Montcalm, observou o padre Roubaud, lutou “com autoridade e violência” para recuperar prisioneiros dos índios. Centenas, no entanto, foram arrastadas para serem vendidas ou levadas para as tribos de seus captores. No final do dia, a maioria dos índios havia retornado para casa com seus prêmios, restando menos de 300 em serviço francês. Na ausência da maioria de seus aliados indianos, além dos 1.300 milice– que voltou para casa para a colheita – a campanha de Montcalm terminou.

Nos próximos dias cerca de 600 sobreviventes em pânico de Fort William Henry entraram em Fort Edward, suas versões do ataque exageradas a cada relato. A notícia espalhou-se por Nova York e Nova Inglaterra de mulheres terrivelmente abusadas, bebês arremessados ​​contra pedras e homens escalpelados vivos. O número de boatos de que os mortos ou presos foram de até 1.700. Então, em 14 de agosto, Montcalm – que alcançou seu objetivo ao demolir o Forte William Henry – enviou a Webb que ele estava segurando Monro e 500 soldados e civis para sua própria proteção, e logo os levariam para o Forte Edward.

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O clássico de Cooper foi publicado 70 anos após os eventos que descreve. (Leilões do Patrimônio)

Embora uma contagem precisa seja ilusória, entre 50 e 174 soldados e civis desarmados foram massacrados na marcha de Fort William Henry. Tais atrocidades não eram incomuns na fronteira, como evidenciado pelo ataque de Oswego e pela emboscada no lago George. E eles foram perpetrados pelos dois lados. Dois anos após o massacre de Fort William Henry, o próprio Robert Rogers encenou um ataque a uma vila adormecida de Abenaki, matando indiscriminadamente seus ocupantes, embora a profanação do corpo de seu irmão tenha indubitavelmente motivado.

Um ano após a demolição do forte William Henry, os britânicos conseguiram tomar Québec e, em 1763, a guerra terminou a seu favor. Durante nove anos, a fronteira estava encharcada de sangue de soldados, civis e índios. Mais de dois séculos e meio depois, a crença popular – alimentada pela tradição oral, de James Fenimore Cooper, O último dos Moicanos e as versões sensacionalistas do cerco de Hollywood – destacaram o massacre em Fort William Henry como o evento mais flagrante daquela guerra sangrenta. MH

Ron Soodalter é um colaborador frequente de História Militar. Para uma leitura mais aprofundada, ele recomenda Fort William Henry 1755–57: Uma batalha, dois cercos e massacre sangrento, de Ian Castle; O legado: Fort William Henry, por David R. Starbuck; e Traições: Fort William Henry e o “Massacre” de Ian K. Steele.

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