Um piloto C-47 se lembra do dia D

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Um piloto de C-47 dá ao filho uma visão em primeira mão das missões perigosas que ele voou em céus cheios de flocos no Dia D e além.

Em 6 de junho de 1944, meu pai, tenente Russell Chandler Jr., levou um Douglas C-47 para a Normandia, deixando tropas da 82ª Divisão Aerotransportada em Ste. Mère-Eglise. Posteriormente, ele operou em campos de pouso temporários na Europa, fornecendo forças de linha de frente. Ele também participou da Operação Market-Garden, durante a qual foi abatido após uma missão de reabastecimento na 101ª Divisão Aerotransportada. Como outros elementos logísticos, os pilotos de transporte não receberam a aclamação de seus contemporâneos de alto perfil, como os pilotos de caça. No entanto, as unidades de transporte freqüentemente sofriam taxas muito altas de baixas.

Imagine estar em uma formação de aeronaves desarmadas de centenas de quilômetros de comprimento, caindo abaixo de 1.000 pés a 90 mph, com todos os alemães na área atirando em você, e você pode entender por que ele disse: ‘Como patos sentados, nossa única defesa era a escuridão e a mão de Deus. ”A história de Russ Chandler ilustra a compostura sob fogo que esses heróis desconhecidos frequentemente demonstravam.

História da aviação: Quando você se alistou no Corpo Aéreo do Exército dos EUA?

Chandler: Eu me alistei em 1940, aos 21 anos. Fiz meu treinamento básico na Base Aérea de Maxwell, Montgomery, Ala. Acho que porque eu tinha treinamento em ROTC em uma escola militar, acabei sendo o comandante de cadetes de toda a base.

AH: Onde você foi designado pela primeira vez?

Chandler: Fui treinado como fotógrafo e minha primeira tarefa foi no 44º Esquadrão de Bombas (Pesado). Estávamos localizados no campo da França, na zona do canal, perto de Colon, Panamá. Nosso dever principal antes da guerra era realizar viadutos em Douglas B-18B ‘Bolos’ [bombers modified for antisubmarine warfare] para cima e para baixo na América Central, fotografando o terreno com o objetivo de mapear a melhor rota para a Rodovia Pan-Americana.

Antes da Segunda Guerra Mundial, Chandler serviu no 44º Esquadrão de Bombardeiros (Pesado) Douglas B-18B “Bolos” atribuído à América Central. Aqui, ele posa com equipamento depois de viajar para a Guiana Britânica, onde as equipes de Bolo fazem patrulhas para proteger os navios de petróleo que deixam a Venezuela no início da guerra. (Cortesia de Russell Chandler III)
Antes da Segunda Guerra Mundial, Chandler serviu no 44º Esquadrão de Bombardeiros (Pesado) Douglas B-18B “Bolos” atribuído à América Central. Aqui, ele posa com equipamento depois de viajar para a Guiana Britânica, onde as equipes de Bolo fazem patrulhas para proteger os navios de petróleo que deixam a Venezuela no início da guerra. (Cortesia de Russell Chandler III)

AH: Então você realmente se alistou antes dos Estados Unidos entrarem na guerra?

Chandler: Corrigir. Quatro de nós, incluindo meu meio-irmão [Roland Jehl, who became a 30-year career officer and rose to the rank of full colonel], pudemos ver a guerra se aproximando e nossa bravata levou o melhor de nós, por isso assinamos. Esperávamos que a entrada antecipada nos desse a oportunidade de frequentar a escola de vôo mais tarde. Além disso, eles nos prometeram que poderíamos servir juntos. Claro, isso foi um exagero.

AH: Não ouvimos muita ação na América Central. Você experimentou algum combate no seu tempo lá?

Chandler: Além de servir como fotógrafo, eu também era metralhadora. Após o início da guerra, fomos transferidos para Atkinson Field, perto de Georgetown, Guiana Britânica [now independent Guyana]. Estávamos praticamente isolados e realizamos patrulhas de rotina para proteger os petroleiros que saíam da Venezuela. Outro B-18 do nosso grupo afundou um submarino alemão, U-654, em 2 de agosto de 1942, mas outro submarino retornou o favor afundando nosso navio de suprimentos ao entrar em Georgetown Harbor. Isso foi antes do Natal e supostamente carregava um suprimento de perus congelados. Em vez disso, desfrutamos de macaco assado naquele Natal. Acho que minha primeira ação ocorreu quando encontramos, bombardeamos e afundamos um navio alemão.

Chandler viu o combate pela primeira vez quando o B-18, no qual estava servindo de artilheiro, bombardeou e afundou este navio alemão em 1942. (Cortesia de Russell Chandler III)
Chandler viu o combate pela primeira vez quando o B-18, no qual estava servindo de artilheiro, bombardeou e afundou este navio alemão em 1942. (Cortesia de Russell Chandler III)

AH: E a escola de vôo?

Chandler: Voar era meu sonho de infância e, quando surgiu a oportunidade, fiz os exames de qualificação e fui aceito no início de 1943. Fiz o treinamento primário em Albany, Geórgia, básico em Bainbridge, Geórgia, e o treinamento avançado em Moody Field, em Valdosta . Fui comissionado em outubro de 1943 e enviado para Sardis, Miss., E Austin, Texas, para minha classificação de multi-motores e treinamento de especialização C-47.

AH: Você treinou na Frente Atlântica. Como você transportou sua aeronave para a Inglaterra?

Chandler: Havia duas rotas principais de balsa: a rota mais curta do norte, através da Nova Escócia, Islândia, Groenlândia e depois a Inglaterra, ou a rota mais longa do sul.

AH: Você tomou a rota sul, certo? Explique como isso funcionou.

Chandler: Meu co-piloto e eu fomos enviados para Muncie, Indiana, para receber nosso ‘Gooney Bird’ ou ‘Dakota’, como os britânicos chamavam de C-47s – gostei mais do que a designação Skytrain que os Estados Unidos usava. Voamos para o sul, parando em Moody Field, onde tivemos que pernoitar por causa de um problema “mecânico”; depois continuamos para Miami.

AH: Você tinha um sorriso no rosto quando mencionou Moody Field.

Chandler: Sim, isso foi muito perto da cidade natal da minha noiva de seis meses, e ela estava no Moody quando tivemos esse problema. De Miami, voamos para Porto Rico, para Trinidad, depois para minha antiga base na antiga Guiana Britânica e para Recife, Brasil. Depois, pegamos o longo salto para a Ilha da Ascensão, no meio do Atlântico, para Freetown, Serra Leoa; próximo a Marrakech, Marrocos; antes de ir para o norte para a Inglaterra.

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AH: Eu entendo que os alemães tentaram atrapalhar essa rota, certo?

Chandler: Ascensão é uma pequena ilha de nove milhas quadradas no Atlântico, sob administração britânica. Durante a guerra, tornou-se muito importante como estação de reabastecimento para as aeronaves que faziam essa jornada ao sul. Os Estados Unidos construíram uma pista de pouso chamada Wide Awake Field; 25.000 aviões pousaram durante a guerra. Navegamos por meio de um farol de rádio instalado na ilha e, se você desviar a atenção, acabaria ficando sem combustível e entrando no Atlântico. Aparentemente, um alemão duplicou o sinal, mas com mais força, e afastou alguns de nossos aviões, para nunca mais ser visto. Acho que descobrimos esse truque antes da minha viagem, mas tive um susto. Fiquei agradavelmente surpreendido quando nosso chefe de tripulação me trouxe um café fresco várias horas depois do voo. Essa surpresa se tornou terror quando eu pisei na parte traseira da aeronave para descobri-lo preparando outra panela sobre um queimador Coleman de chama aberta. Obviamente, ele havia esquecido que aqueles dois contêineres de borracha que enchiam o compartimento de carga eram o combustível de aviação altamente inflamável necessário para o alcance estendido! Não tomamos mais café, mas isso faz você pensar em alguns aviões que simplesmente desapareceram, não é?

AH: Com certeza. Você transportou alguma outra carga durante a viagem de balsa?

Chandler: Apenas os quatro casos de bourbon do Kentucky que comprei em Porto Rico para revender quando cheguei à Inglaterra.

AH: Com uma marcação razoável, certo?

Chandler: Certamente, os quintos vendidos por US $ 1,50 em Porto Rico valiam US $ 25 na Inglaterra. Um pouco de contrabando sempre foi uma parte aceitável do transporte militar. Só era preciso ser discreto.

AH: Então você transportou o C-47 por mais de 20.000 quilômetros.

Chandler: Isso parece certo – e a uma velocidade média de cruzeiro de cerca de 165 mph, calcula mais de 70 horas de tempo de vôo, sem incluir as paradas de reabastecimento. Levamos várias semanas com as escalas.

AH: Isso está na metade do mundo. Conte-nos sobre a última etapa de Marrakech à Inglaterra.

Chandler: Estávamos programados para partir quase imediatamente, mas um padrão de mau tempo havia se desenvolvido na costa da Espanha, então tivemos que passar alguns dias em Marrakech. Isso começou a criar um problema de logística, quando os aviões começaram a se acumular no campo. Mas finalmente seguimos em frente depois de alguns dias. Aprendi na vida que as coisas são relativas. Por exemplo, eu estava na fila para obter a autorização final do coordenador de vôo quando o piloto do B-17 na minha frente explicou que ele deveria atrasar sua viagem porque uma das torres de pistola calibre 50 estava atolada. Sem se intrometer, o coronel em comando apontou para mim e disse: ‘Está vendo .45 no cinto desse homem?’ Tira sua bunda daqui!

AH: Esse deve ter sido um momento embaraçoso para o outro cara. Você teve algum problema em chegar à Inglaterra?

Chandler: Assim como chegamos de avião dos Estados Unidos, voamos essa perna em sortes únicas e dispersas. Estávamos inteiramente por nossa conta, sem apoio de lutadores. Saltando entre algumas camadas de nuvens a cerca de 8.000 pés acima do Golfo da Biscaia, vi um caça bimotor, acho um Me-110, a vários quilômetros da estibordo. Suponho que ele se posicionaria ali para pegar caras desarmados como eu, mas felizmente essas nuvens ofereciam um santuário muito bom, então eu parei nelas. Isto é, até eu começar a congelar. Então eu a coloquei embaixo das nuvens, e para meu desgosto novamente vi nosso perseguidor, então pulei de volta para a nebulosidade. Esse jogo de esconde-esconde continuou para sempre – mais ou menos 20 minutos. Suponho que ele começou a ficar sem combustível, quando finalmente largou a perseguição sem disparar um único tiro.

AH: Então você não conseguiu usar o .45?

Chandler: Está certo. Continuamos e reabastecemos em algum lugar perto do Land’s End antes de avançarmos para o nosso destino final.

AH: Qual foi onde?

Chandler: Fomos designados para a Nona Força Aérea, 44º Esquadrão, 316º Grupo de Transportadores de Tropas, estacionados em Cottesmore, Nottingham.

AH: O que você fez nos próximos três meses que antecederam o Dia D?

Chandler: Principalmente treinando, com ênfase em formar e voar nas grandes formações que utilizaríamos no dia D. Voamos algumas missões noturnas sobre a França, levando pessoal de inteligência e suprimentos para as forças da Resistência. Acho que voei três ou quatro dessas missões.

AH: Você se lembra de grandes incidentes daqueles meses?

Chandler: Quando muitos funcionários e aeronaves estão envolvidos, sempre haverá acidentes. No entanto, o que mais me perturbou ocorreu quando nosso grupo estava voando em formação e a aeronave principal subitamente saiu de formação, por alguma razão que nunca saberemos, e colidiu com outra formação que passava por cima. Aquela aeronave levava o comandante do grupo, o capelão e outros oficiais de alta patente. Voamos diretamente pelas chamas e detritos, o que nos deu um pequeno vislumbre de como seria o grande dia.

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Decorado em preto e branco
Decorados com suas “listras de invasão” em preto e branco, esses C-47, como centenas de outros em bases no sul da Inglaterra, aguardam sua carga na tarde de 5 de junho de 1944. (Arquivos Nacionais)

AH: O que você achou do C-47?

Chandler: Achei o C-47 uma aeronave muito robusta e confiável. Tenho certeza de que centenas ainda estão voando em algum lugar do mundo hoje. Eles absorveriam uma tremenda quantidade de lascas, e eu já vi alguns ainda voando com metade dos lemes arrancados. Eles certamente cumpriram a missão para a qual foram projetados.

AH: Conte-nos sobre o Dia D.

Chandler: Para nós, tudo começou na noite anterior. Para fazer a nossa queda programada para uma hora da manhã, estávamos rodando por volta das 22:30, e demorou cerca de 1 hora e meia para se formar e cerca de uma hora para a zona de queda para evitar o radar. Atravessamos o Canal a cerca de 500 pés e subimos a 1.500 pés quando atingimos as Ilhas do Canal para evitar o AA. Larguei 27 pára-quedistas da 82ª aerotransportada na área ao sul de Ste. Mère-Eglise. Voltamos na manhã seguinte para entregar suprimentos e equipamentos, e naquela noite rebocamos planadores.

AH: Explique como eram essas formações.

Chandler: Ainda consigo imaginar. Para a 82ª aerotransportada, havia mais de 430 aeronaves em formação muito estreita, ponta a ponta a ponta, por quilômetros a fio. No geral, havia 2.000 C-47 usados ​​no dia D. Eu acho que o recente filme da HBO Banda de irmãos retratou com bastante precisão.

AH: Incluindo aeronaves sendo lançadas do céu?

Chandler: Infelizmente sim. O flak costumava ser pesado, e era doentio ver seu ala bater, com o nariz acima e a cabeça baixa. Não havia habilidade para evitar ser atingido. Você ficou em formação e rezou para que não fosse você. Do meu grupo de 27, acho que perdemos sete no primeiro dia. Aqueles de nós que sobreviveram sabiam que foi a mão de Deus que nos libertou em casa.

AH: Conte-nos mais sobre como foi naquela manhã do dia D?

Chandler: Era um risco enorme derrubar um número tão grande de homens à noite, mas calculava-se para surpreender e perturbar as tropas inimigas que poderiam tentar reforçar as que estavam à frente da praia. Tivemos um completo silêncio no rádio, e os únicos auxiliares de navegação que tínhamos eram luzes azuis no topo das pontas das asas e da fuselagem. As aeronaves líderes de cada grupo de 45 alojavam-se em um farol de rádio transmitido por desbravadores, que haviam saltado de paraquedas à meia-noite. Tivemos que seguir o líder até a zona de lançamento.

Pára-quedistas e seus equipamentos lotam o interior de um C-47 apenas horas antes da decolagem para suas zonas de queda na Normandia. (Arquivos Nacionais)
Pára-quedistas e seus equipamentos lotam o interior de um C-47 apenas horas antes da decolagem para suas zonas de queda na Normandia. (Arquivos Nacionais)

AH: Quais foram as condições climáticas?

Chandler: Não lembro de nenhuma lua. Estava muito escuro e havia nuvens quando atingimos a costa da França, o que fez com que alguns esquadrões perdessem o contato visual com seu líder e se dispersassem. Entendo que paraquedistas estavam espalhados por todo o Cotentin. Nosso grupo conseguiu permanecer em formação e em andamento. Acho que encontramos a zona de queda certa, mas não havia como saber naquele momento.

AH: Conte-nos sobre o desastre.

Chandler: Acho que nossa ‘grande surpresa’ não durou muito. Seria difícil não notar 2.000 aeronaves a 1.500 pés. Depois de atravessarmos a costa, os alemães começaram a jogar tudo o que podiam em nós. Duvido que houvesse Dakotas que não foram atingidos em algum lugar. Era uma exibição assustadora de fogos de artifício, mas o ruído de alguma munição que penetrava sua aeronave era um pouco irritante.

AH: Alguma anedota desde a primeira gota?

Chandler: Lembro-me de um pára-quedista, um sargento, que levou um estilhaço na perna. Por direito, ele deveria ter ficado a bordo e voado de volta conosco. Em vez disso, ele disse ao meu chefe de equipe: ‘Estou pulando, é muito perigoso nessa coisa!’ E ele pulou. Acho que todos temos nossa própria perspectiva de onde está o perigo, e suponho que ele tenha recebido assistência médica assim que caiu no chão, em vez de esperar duas horas para voltar para a Inglaterra conosco.

AH: A que altitude eles saltaram?

Chandler: Seiscentos pés. Uma vez que a linha da mortalha foi puxada, esses caras estavam no chão em segundos, com o menor tempo possível de um alvo. No entanto, a essa altitude e a 90 km / h, éramos um alvo bastante grande e ao alcance de todos os tipos de armas pequenas. Fiquei feliz por ainda estar escuro, mas naquele momento todos nos sentimos como patos sentados.

AH: Qual foi o seu maior medo?

Chandler: Na verdade, fogo amigo. Depois de sair da zona de queda, interrompemos a formação, e era basicamente uma corrida para casa, com todos os homens para si. O local mais seguro era baixo, então estávamos gritando de volta através do Canal logo acima do convés, e de repente essa grande forma aparece através do meu para-brisa e começa a disparar todo o seu armamento à nossa frente. Eu nunca identifiquei o cruzador que encontramos. O encontro lembrava um incidente anterior em que nossa Marinha abatera quase 50 de nossos C-47 retornando de uma zona de queda na Sicília em 10 de julho de 1943. Embora eu não estivesse envolvido no encontro anterior, outros em minha sempre foram, e eles sempre nos lembraram o fato de que 30% das aeronaves usadas no airdrop foram abatidas dessa maneira. Isso apenas aumentou nossa ansiedade.

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AH: Você continuou a fazer airdrops?

Chandler: Não. Os planadores que transportamos carregavam grandes esteiras de malha, que eram desenroladas em campos limpos. Esses Dakotas poderiam pousar em um campo bastante curto e, em poucos dias, estávamos pousando nessas pistas temporárias, entregando suprimentos e retornando com baixas para a Inglaterra.

Além das missões de reabastecimento em voo, o 44º caiu membros da 101ª Aerotransportada durante a Operação Market-Garden. (Arquivos Nacionais)
Além das missões de reabastecimento em voo, o 44º caiu membros da 101ª Aerotransportada durante a Operação Market-Garden. (Arquivos Nacionais)

AH: Alguma outra tropa cai?

Chandler: Sim, continuamos a fornecer partidários atrás das linhas inimigas, e nosso esquadrão derrubou a 101ª aerotransportada durante a Operação Market-Garden.

AH: A ‘ponte longe demais’, certo?

Chandler: Correto – foi para mim também. Eu estava reabastecendo nossas tropas em Eindhoven no segundo dia [September 18, 1944] quando fui derrubado pelo fogo no vôo de volta.

AH: O que aconteceu?

Chandler: Tínhamos feito a nossa queda à tarde e estávamos rebentando em algum lugar da Bélgica a talvez 800 pés. Quando cruzamos a linha das árvores, uma bateria de 88 alemães se abriu sobre nós. Ao contrário do dia D, estávamos saindo à luz do dia. Isso nos deu quedas mais precisas e permitiu que as unidades terrestres estivessem mais próximas, mas nos tornou alvos muito mais vulneráveis. Uma concha bateu na cabine, derrubando metade do leme, e outra derrubou o motor de estibordo. Bem, você não voa muito longe com um motor a essa altitude, e eu posso ter percorrido mais três ou cinco quilômetros antes de entrar em campo, girar e bater em uma cerca viva e pegar fogo. Paramos a menos de 100 metros de um hospital alemão.

AH: Então você estava atrás das linhas inimigas?

Chandler: Felizmente, a frente estava mal definida, pois os combates haviam prosseguido. Aparentemente, os alemães naquele hospital haviam sido abandonados. Eu acho que eles foram os sortudos; a guerra acabou para eles. Eles até saíram e me carregaram para o hospital.

AH: Todos na sua aeronave sobreviveram?

Chandler: Sim, felizmente. Mas o impacto prendeu meu pé esquerdo entre os pedais do leme e o firewall. Meu chefe de equipe teve a previsão de voltar ao leme e movê-lo manualmente até que eu fosse libertada. Acho que o avião explodiu cerca de 10 minutos depois.

AH: Foi por isso que você recebeu a medalha aérea?

Chandler: Corrigir. Mas eu teria preferido um voo sem escalas de Eindhoven de volta para a Inglaterra. Quando trouxe o avião, não tive tempo de pensar em outra coisa senão encontrar um campo longo o suficiente e cumprir o que havia sido treinado para fazer. Todos os pilotos da minha unidade mereciam a mesma citação. Entendo que houve aproximadamente 400 baixas das Forças Aéreas do Exército nessa operação.

AH: Sua lesão foi o fim de seus dias de combate?

Chandler: Sim, meu tornozelo estava bem bagunçado. Eu fui transportado de volta para a Inglaterra, embarcado em um navio-hospital e enviado para casa.

AH: Você teve uma estreita ligação.

Chandler: Sim, mas pela graça de Deus, estou aqui hoje. Muitos dos meus amigos não são, e ainda é difícil para mim relembrar.

AH: Além de fazer parte da última guerra mundial, há algo que essa experiência das Forças Aéreas do Exército fez por você pessoalmente?

Chandler: Além da irmandade que todos os veterinários da Segunda Guerra Mundial compartilham, há dois benefícios pessoais que posso atestar. Primeiro, eu era capaz de utilizar minhas habilidades de piloto em meus negócios e sempre possuía algum tipo de aeronave desde os anos 1950 até os anos 80. Como vendedor, eu poderia cobrir o dobro do território da minha concorrência. No entanto, e mais importante, viajando entre locais de treinamento, conheci uma bela jovem no sul da Geórgia. Ela não resistiu ao meu namoro aéreo (embora as passagens aéreas fossem claramente contra os regs) e logo se tornou minha esposa. Estamos casados ​​há 60 anos.

Este artigo foi escrito por A. Russell Chandler III e publicado originalmente na edição de julho de 2004 da História da aviação. Para leitura adicional, tente: O dia mais longo e Uma ponte longe demais, ambos por Cornelius Ryan; ou Dia D: 6 de junho de 1944, de Stephen E. Ambrose.

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