Uma vila do Alasca é a chave para entender a gripe espanhola de 1918

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Os cientistas nunca viram nada parecido. Considerada a pior pandemia da história, a gripe espanhola começou em 1917 e, em menos de dois anos, matou aproximadamente 50 milhões de pessoas em todo o mundo. Outras estimativas apontam o número global duas vezes maior, mas o número final nunca será conhecido porque os médicos, enfermeiros e médicos legistas que normalmente registravam mortes ou estavam sobrecarregados ao ponto de exaustão ou morreram.

Mesmo com restrições de viagens e quarentenas, a doença se espalhou rapidamente para os cantos mais remotos do mundo. Em novembro de 1918, a gripe espanhola chegou a um pequeno posto avançado no Alasca, chamado Brevig Mission, e matou 72 residentes em cinco dias, deixando vivos apenas oito crianças e adolescentes.

Em agosto de 1997, um cientista chamado Johan Hultin, de São Francisco, viajou para a Missão Brevig e, com permissão dos anciãos da cidade, escavou o cemitério local para tentar descobrir uma vítima do surto enterrado nas profundezas da tundra congelada. Ele esperava extrair uma amostra de tecido humano que continha uma amostra em hibernação do vírus da gripe de 1918. Em 23 de agosto, Hultin encontrou um corpo feminino a um metro e meio de profundidade que estava notavelmente bem preservado.

“Sentei-me em um balde – virei de cabeça para baixo – e olhei para ela”, recordou Hultin no livro de Gina Kolata, de 2001. Gripe.

Ela era uma mulher obesa; ela tinha gordura na pele e ao redor dos órgãos e isso servia de proteção contra o descongelamento ocasional do permafrost a curto prazo. As pessoas do outro lado dela não eram obesas e haviam se deteriorado. Sentei-me no balde e vi essa mulher em bom estado de conservação. E eu sabia que era aqui que o vírus [sample] tem que vir, lançando luz sobre os mistérios de 1918.

Com uma faca de autópsia, Hultin cortou a maior parte de seus pulmões e imergiu as seções em uma solução química. Em seguida, ele e sua equipe enterraram cuidadosamente a mulher que ele chamou de Lucy.

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Quando voltou a São Francisco, Hultin enviou as amostras ao Dr. Jeffery Taubenberger no Instituto de Patologia das Forças Armadas em Washington, DC Taubenberger conseguiu decodificar toda a sequência genética do vírus, uma conquista histórica em si. Mais tarde, Taubenberger e sua equipe reconstruíram a sequência completa de genes da gripe espanhola e, em 2005, re-cresceram com sucesso o vírus, um feito nunca antes realizado com uma doença extinta. Isso levantou questões éticas e de segurança óbvias, já que o vírus – que é 25 vezes mais mortal do que a gripe sazonal comum – poderia ser usado como arma biológica ou ser liberado acidentalmente. Mas Taubenberger acreditava que os benefícios do estudo do vírus vivo superavam os perigos.

“Está claro que o vírus de 1918 permanece particularmente letal”, disse Taubenberger após provocar sua ressurreição semelhante ao Lazarus, “e determinar se as cepas do vírus da gripe pandêmica podem surgir por diferentes caminhos afetará o escopo e o foco dos esforços de vigilância e prevenção”.

Decifrar como um vírus em particular opera abre insights sobre outras cepas virais e revela como elas crescem, se transformam, saltam de animal para animal e atacam seus hospedeiros. Pesquisas baseadas no tecido pulmonar de Lucy já levaram a melhores vacinas contra a gripe que impediram epidemias maiores e, idealmente, um dia os cientistas se basearão no trabalho de Hultin e Taubenberger para descobrir um calcanhar de Aquiles genético em uma cepa que torna possível eliminar todos os eles.

Quanto a Hultin, ele deixou algo para trás para os moradores da Missão Brevig em 1997. Duas cruzes de madeira branca que marcaram o perímetro do cemitério haviam apodrecido quase sem nada. Antes de voltar para São Francisco, o cientista de 72 anos construiu duas novas cruzes, que montou onde estavam os originais. Eles eram seu tributo aos mortos e um agradecimento à comunidade que havia mostrado a ele tanta hospitalidade – e dado tanto à ciência médica.

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Publicado originalmente na edição de outubro de 2013 da História americana. Para se inscrever, clique aqui.

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