Verdades mantidas em tensão: Frederick Douglass ‘”O que o escravo é o quarto de julho?”

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Entre os discursos que denunciam a escravidão, talvez o mais eficaz já proferido seja Frederick Douglass. “O que para o escravo é o quarto de julho?” Douglass propôs responder a essa pergunta no dia seguinte à sua celebração anual, em 5 de julho de 1852. Ele conversou com a Sociedade Anti-Escravidão das Senhoras de Rochester, Nova York, uma audiência feminina que não precisava persuadir o mal da escravidão. No entanto, Douglass pretendia esse discurso para a nação como um todo – talvez acima de tudo para aqueles que ainda oscilam entre repugnância à escravidão e preocupação em manter afastadas as tensões seccionais. (De fato, ele mandou imprimir o discurso imediatamente após entregá-lo para vender cópias enquanto viajava para promover a causa abolicionista).

Douglass discutia a causa da abolição há pelo menos uma década quando compôs esse discurso. Ele achava que ele e os abolicionistas com quem trabalhava desmereceram completamente os argumentos sociais, científicos e éticos apresentados pelos sulistas em defesa da escravidão. No entanto, eles não haviam visto nenhum progresso político em direção ao fim da escravidão. Em vez disso, o Compromisso de 1850 sustentara o equilíbrio de poder entre os estados livres e escravos, possibilitando a extensão da escravidão em novos territórios. Além disso, com o Ato Escravo Fugitivo, o compromisso obstruiu o poder dos estados escravos em solo livre. Fortaleceu a capacidade dos proprietários de escravos de rastrear e recuperar escravos que escaparam para a liberdade, uma vez que exigia que policiais em estados livres ajudassem em tais esforços.

Usando a estratégia retórica de apofasia, Douglass lembra a platéia de todos os argumentos que refutam as auto-justificativas dos senhores de escravos – alegando que eles são tão bem compreendidos que não precisam mais recitar. A tática permite que ele re-discuta seu caso, afirmando que o tempo para a argumentação fundamentada já passou e que o tempo para a ação chegou.

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Se a palavra “paradoxo” capta a retórica que Douglass emprega nesse discurso, pode parecer também caracterizar seu argumento cuidadosamente fundamentado. Douglass proclama e mantém em tensão idéias que muitos abolicionistas da época – e até alguns comentaristas hoje – consideram contraditórios. Ele argumenta que a existência da escravidão torna o “republicanismo americano uma farsa”; no entanto, ele se recusa a rotular como hipocrisia a afirmação da igualdade humana no Declaração de independência. Reconhecendo indiretamente que os Fundadores se comprometeram com os proprietários de escravos para trazê-los para o sindicato, Douglass nega que os Fundadores tenham admitido na Constituição qualquer referência à escravidão em si, e muito menos à posse de escravos como um “direito”. Dirigindo o sarcasmo furioso para aqueles que ainda comprometem os senhores de escravos do sul, Douglass nunca permite – como alguns abolicionistas brancos o fizeram – que a divisão do país em duas seções seria preferível a comprometer-se.

Douglass abraça o paradoxo final em sua conclusão, passando da “imagem sombria que apresentei sobre o estado desta nação” para uma profecia de que a emancipação deve vir e virá em breve. Invocando “os grandes princípios” da Declaração da Independência, a disseminação do conhecimento e da iluminação e a justiça que governa Deus, ele redireciona a consciência indignada de sua audiência para ações esperançosas, confiando que a causa delas prevalecerá.



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